Dan Brown - Conspiratia

Download Dan Brown - Conspiratia

Post on 12-Dec-2015

10 views

Category:

Documents

2 download

DESCRIPTION

Dan Brown - Conspiratia

TRANSCRIPT

Dan Brown

CONSPIRAIA

(Deception Point, 2001)

Nota autorului.

Delta Force, National Reconnaissance Office i Space Frontier Foundation sunt organizaii reale. Toate tehnologiile descrise n acest roman exist cu adevrat.

Dac aceast descoperire se confirm, ea va oferi una dintre cele mai uluitoare perspective dezvluite vreodat de tiin despre universul nostru.

Implicaiile acestei descoperiri sunt aproape imposibil de stabilit n acest moment. Chiar dac promite s ofere rspunsuri la unele dintre cele mai vechi

ntrebri ale omenirii, ea are darul de a ridica i alte ntrebri, la fel de eseniale.

Preedintele Bill Clinton, n timpul unei conferine de pres dup anunul unei descoperiri botezate ALH84001, la data de 7 august 1997

Prolog.

n locul acesta uitat de Dumnezeu, moartea putea lua nenumrate forme.

Geologul Charles Brophy se confruntase cu splendoarea slbatic a acestei zone vreme de ani ntregi, totui nimic nu-l putea pregti pentru o soart att de necrutoare i de neobinuit ca aceea care l atepta.

Cei patru cini husky trgeau prin tundr sania n care se gsea echipamentul lui de cercetare, cnd, deodat, ncetinir ritmul i-i ridicar capetele nspre cer.

Ce s-a ntmplat? ntreb Brophy, cobornd din sanie. Dincolo de norii de furtun care se adunau, se ivi un elicopter de

transport cu dou rotoare, manevrat cu o extraordinar dexteritate printre piscurile de ghea.

Ce ciudat! i zise el. Nu vzuse niciodat elicoptere n aceast zon din extremitatea nordic. Aparatul ateriz la cincizeci de metri deprtare, ridicnd vrtejuri neptoare de zpad. Cinii chellir, speriai.

Uile elicopterului se deschiser i coborr doi brbai narmai cu puti, mbrcai n salopete albe de iarn, care se ndreptar grbii spre

Brophy.

Doctorul Brophy? l ntreb unul din ei. Geologul era descumpnit.

De unde mi tii numele? Cine suntei?

Scoatei-v staia radio, v rog.

Poftim?

Facei ce vi se spune!

Uimit, Brophy scoase staia din haina groas.

Trebuie s transmitei un apel de urgena. Punei staia pe frecvena de 100 KHz.

100 KHz? Se mir Brophy, nenelegnd nimic. Nimeni nu poate s recepioneze ceva la o frecven att de joas.

A fost vreun accident?

Cel de-al doilea brbat ridic arma i o ndrept spre capul lui Brophy.

Nu avem timp de explicaii. Facei ce vi s-a spus!

Tremurnd, Brophy regl staia pe frecvena indicat. Primul brbat i nmn un bilet.

Transmitei acest mesaj. Acum! Brophy privi biletul.

Nu neleg. Informaia aceasta este incorect. Nu am

Brbatul i lipi arma de tmpl.

Vocea lui Brophy tremura n timp ce transmitea bizarul mesaj.

Bine, zise primul brbat. Acum urc-te mpreun cu cinii n elicopter!

Sub ameninarea cu arma, Brophy reui s-i suie cinii i sania n

elicopter, cu ajutorul unei rampe. Imediat ce operaiunea fu ndeplinit, aparatul decol, ndreptndu-se spre vest.

Cine naiba suntei? Ceru Brophy s afle, transpirnd n haina groas.

i ce sens avea mesajul acela?!

Brbaii nu-i rspunser.

Vntul uiera nuntru prin ua deschis a elicopterului n timp ce acesta lua nlime. Cei patru husky ai lui Brophy, nc legai la sania

ncrcat, ncepur s chellie.

Mcar nchidei uile, le ceru Brophy. Nu vedei c animalele sunt speriate?

Din nou nu primi nici un rspuns.

Cnd elicopterul ajunse la o altitudine de 1 200 de metri, rmase suspendat deasupra unui lan de prpstii i crevase. Deodat, cei doi brbai se ridicar i, fr un cuvnt, apucar sania ncrcat i o mpinser prin ua deschis. Brophy privi ngrozit cum cinii ncearc n zadar s se opun greutii enorme care i trgea dup ea. ntr-o clip animalele disprur, urlnd n timp ce cdeau din elicopter.

Brophy se ridicase n picioare ipnd, cnd brbaii l nfcar i l trr spre u. Paralizat de groaz, Brophy lovi cu pumnii, ncercnd s se fereasc de minile viguroase care l mpingeau afar.

mpotrivirea fu zadarnic. Cteva momente mai trziu, se rostogolea spre abisul de dedesubt.

Restaurantul Toulos, care se afl chiar lng Capitol Hill, se laud cu un meniu politically incorrect, care include vielu i carpaccio de cal, ceea ce l transform, ca o ironie, n locul cel mai cutat de protipendada Washingtonului

pentru luarea micului dejun. n aceast diminea, Toulos era aglomerat o adevrat larm fcut de folosirea tacmurilor din argint, de mainriile de fcut cafea espresso i de conversaiile purtate prin intermediul telefoanelor celulare.

eful de sal tocmai lua o nghiitur din Bloody Mary-ul su pe care l bea de diminea, cnd i fcu apariia o femeie. Omul se ntoarse spre ea afindu-i un zmbet pe care-l exersa de mult timp.

Bun dimineaa, rosti el. Cu ce v pot ajuta?

La treizeci i ceva de ani, femeia era foarte atrgtoare. Purta pantaloni gri din bumbac, pantofi fr toc clasici i o bluz de firm de culoarea fildeului. Sttea drept, cu brbia chiar uor ridicat, nu ca un indiciu al aroganei, ci mai degrab ca un semn al forei. Prul ei era castaniu deschis, coafat dup canoanele celui mai popular stil n Washington: femeia-ancor adic o coafur bogat n volum i ntoars spre interior la nivelul umerilor cu prul suficient de lung pentru a fi sexy, dar n acelai timp suficient de scurt pentru a-i aminti oricrui interlocutor c tnra se socotea ceva mai deteapt dect acesta.

Am ntrziat puin, rosti ea pe un ton indiferent. Am programat o

ntlnire la micul dejun cu senatorul Sexton.

eful de sal se enerv brusc.Senatorul Sedgewick Sexton.Senatorul era un obinuit al localului i unul dintre cei mai faimoi oameni ai momentului din ntreaga ar. Cu o sptmn n urm, dup ce nvinsese la scor n toate cele dousprezece circumscripii republicane la aa-numita Super Marea

Electoral, senatorul i asigurase practic sprijinul partidului la nominalizarea pentru alegerile la preedinia Statelor Unite. Muli credeau c senatorul are o ans foarte mare de a-i fura fotoliul de la Casa Alb actualului preedinte la alegerile din toamn. n ultima vreme, chipul lui Sexton prea s se regseasc n toate revistele din ar, alturi de sloganul de campanie electoral suprapus imaginii Americii: Stop cheltuielilor. Start refacerii.

Senatorul Sexton se afl n separeul domniei sale, i zise eful de sal.

i dumneavoastr cine suntei?

Rachel Sexton. Fiica lui.

Ce prostie am fcut, i spuse brbatul. Asemnarea era frapant. Femeia avea ochii ptrunztori ai senatorului i aceeai siluet rafinat, acel aer lefuit al nobilimii vechi. Senatorul reuise n mod clar s paseze generaiei urmtoare trsturile sale fine, cu toate c Rachel Sexton prea s i poarte frumuseea natural cu o graie i o modestie din care tatl ei ar fi avut ce nva.

E o plcere s v avem printre noi, domnioar Sexton.

n timp ce o conducea pe fata senatorului ctre masa tatlui ei, eful de sal se simi ruinat de mulimea de priviri lascive care o urmreau pe femeie

Unele discrete, altele de-a dreptul neruinate. Puine femei luau masa la Toulos

i doar cteva artau la fel de bine ca Rachel Sexton.

Mito trup, opti un mesean. Sexton i-a gsit deja o nevast nou?

E fata lui, idiotule, l apostrof un altul.

Individul chicoti:

Aa cum l tiu eu pe Sexton, probabil c-ar regula-o chiar i pe ea.

Cnd ajunse la masa tatlui ei, Rachel vzu c senatorul era prins ntr-o discuie aprins la telefonul su celular despre unul dintre succesele lui recente. Se uit la Rachel doar att ct s bat cu degetul n ceasul Cartier pe care-l avea la mn, amintindu-i astfel c ntrziase.

i mie mi-a fost dor de tine, i rspunse Rachel n gnd.

Primul dintre cele dou prenume ale tatlui ei era Thomas, dei el alesese cu mult timp n urm s-l foloseasc pe cel de-al doilea. Rachel bnuia c motivul fusese faptul c lui i plcea aliteraia creat. Senatorul Sedgewick Sexton. Individul era un animal politic cu prul argintiu i limba mieroas,

nzestrat cu aspectul unui medic din serialele de duzin, o nfiare cum nu se putea mai potrivit dac privim lucrurile prin prisma talentelor sale de actor.

Rachel!

Brbatul i nchise telefonul celular i se ridic s i srute fata pe

obraz.

Bun, tat, l salut ea, dar nu-i rspunse la srut.

Ari epuizat.

Iar ncepe, i spuse.

Am primit mesajul tu. Ce s-a ntmplat?

N-am voie s-mi invit fata n ora la micul dejun?

Rachel nvase de mult c, de obicei, tatl ei voia s o ntlneasc doar dac urmrea ceva anume.

Sexton sorbi o gur de cafea:

Deci, cum o mai duci?

Sunt ocupat. Vd c i merge campania de minune.

Oh, s nu discutm despre afaceri.

Sexton se aplec peste mas i i cobor vocea:

Cum e tipul la de la Departamentul de Stat cu care i-am fcut cunotin?

Rachel pufni, simind deja nevoia imperioas de a se uita la ceas.

Chiar n-am avut timp s-l sun, tat i a vrea s ncetezi s mai

Trebuie s-i faci timp pentru lucrurile importante, Rachel. Dac-i lipsete dragostea, restul nu mai are nici un sens.

n mintea lui Rachel se perindar cteva replici, dar ea se hotr s nu i rspund. Cnd era vorba de tatl ei, faptul c era o persoan mai n vrst nu constituia un impediment.

Ai vrut s m vezi, tat? Spuneai c e ceva important.

Chiar este.

Privirea tatlui ei o cerceta cu atenie.

n faa lui, Rachel simi cum o parte a argumentelor create tocmai pentru a se apra dispar. i blestem n gnd fora i puterea. Ochii erau darul cel mai de pre al senatorului Rachel era aproape sigur c acest dar l va purta pe senator pn la Casa Alb. Ochii lui se puteau umple de lacrimi la comand, ca apoi, dup doar o secund, s se limpezeasc precum o fereastr deschis ctre un suflet nflcrat, un legmnt de ncredere adresat tuturor. Totul se rezum la ncredere, i spusese el ntotdeauna. Senatorul pierduse cu muli ani

n urm ncrederea fiicei sale, dar o ctiga acum, cu pai repezi, pe cea a unei ri ntregi.

Vreau s-i fac o propunere, rosti senatorul Sexton.

D-mi voie s ghicesc, veni replica lui Rachel, ncercnd s revin n for. Vreun divorat de soi care-i caut o nevast tnr?

Nu te amgi singur, dulcea! Nu mai eti chiar aa de tnr!

Rachel ar fi vrut s se fac mic de tot, senzaie pe care o resimea

adesea cnd se ntlnea cu tatl ei.

Vreau s-i arunc un colac de salvare! i zise el.

Habar n-aveam c m duc la fund!

Tu nu te duci! Preedintele, da! Ar trebui s sari n alt barc pn nu e prea trziu.

N-am mai discutat pe tema asta?

Gndete-te la viitorul tu, Rachel! Ai putea s vii s lucrezi pentru

mine.

Sper c nu de-asta m-ai invitat la micul dejun!

Vocea calm a senatorului ncepu s dea uoare semne de nerbdare:

Rachel, tu nu nelegi c faptul c tu lucrezi pentru el are efecte negative asupra mea i asupra campaniei mele.

Rachel oft. Nu se ntmpla pentru prima dat.

Tat, eu nu lucrez pentru preedinte. Nici mcar nu m-am ntlnit cu preedintele. Muncesc n Fairfax, pentru numele lui Dumnezeu!

Politica nseamn imagine i percepie, Rachel. Tu dai impresia c lucrezi pentru preedinte.

Rachel pufni, ncercnd s-i pstreze calmul:

Am muncit prea mult ca s obin slujba asta, tat! Nu renun la ea! Senatorul i miji ochii i-o sfredeli cu privirea:

tii, cteodat egoismul sta al tu chiar c

Domnul senator Sexton?

Lng mas apruse ca din senin un reporter.

Dispoziia lui Sexton se schimb instantaneu. Rachel oft i lu un corn din coul de pe mas.

Ralph Sneeden, se recomand reporterul. Washington Post. Pot s v pun cteva ntrebri?

Senatorul i zmbi i i terse gura cu un erveel:

Cu mult plcere, Ralph. Dar s nu dureze mult. Nu-mi place s-mi beau cafeaua rece.

Reporterul rse ca la comand:

Bineneles, domnule.

Scoase un minicasetofon i l porni:

Domnule senator, n interveniile dumneavoastr televizate facei apel la o legislaie care s asigure salarii egale pentru femei Precum i la reduceri de impozite pentru familiile tinere. Putei s ne explicai care e logica acestor afirmaii?

Desigur. Pur i simplu sunt un admirator nfocat al femeilor i al familiilor puternice.

Rachel era ct pe ce s se nece cu o bucat de corn.

Iar n ceea ce privete familiile, continua reporterul, vorbii foarte mult despre educaie. Ai propus mai multe reduceri de buget care au strnit mari controverse n efortul de a se aloca fonduri mai mari colilor din aceasta ar.

Cred sincer c tinerii sunt viitorul acestei ri.

Lui Rachel nu-i venea s cread ca tatl ei se coborse pn la a cita din textele cntecelor pop.

nc o ntrebare, domnule, zise reporterul. n ultimele sptmni ai nregistrat un salt uria n sondaje. Preedintele are de ce s-i fac griji. Ne putei mprti gndurile dumneavoastr legate de aceste succese recente?

Cred c aici e vorba de ncredere. Americanii ncep s neleag c preedintele nu se mai poate bucura de sprijinul populaiei n deciziile dure pe care trebuie s le ia. Imensele cheltuieli pe care le face guvernul ndatoreaz aceast ar tot mai mult, iar americanii ncep s neleag c a sosit timpul ca aceste cheltuieli s nceteze i s nceap procesul de refacere.

n acea clip, pagerul din geanta lui Rachel ncepu s sune, de parc ar fi vrut s pun capt discursului retoric al tatlui ei. n mod normal, sunetul electronic ascuit ar fi venit ca o ntrerupere neplcut, ns, n acel moment, pentru ea aproape c semna cu o melodie.

Senatorul se strmb, indignat c fusese ntrerupt.

Rachel pescui pagerul din geant i aps o secven prestabilit de cinci butoane, confirmnd astfel c era ntr-adevr persoana creia i era destinat mesajul. Sunetul se opri i LCD-ul ncepu s clipeasc. Era semnalul c n decurs de cincisprezece secunde Rachel urma s primeasc un mesaj securizat.

Sneeden i zmbi senatorului:

Este clar c fata dumneavoastr este o femeie ocupat. M bucur s constat c v mai gsii timp pentru a lua masa mpreun!

Cum v-am mai spus, familia e ntotdeauna pe primul plan!

Sneeden ncuviin, apoi i arunc o privire mai tioas.

Pot s v ntreb, domnule, cum v gestionai, dumneavoastr i fata dumneavoastr, conflictul de interese?

Conflict?

Senatorul Sexton i nclin capul cu o expresie de total nedumerire:

La ce conflict v referii?

Rachel i ridic privirea, strmbndu-se de teatrul pe care-l juca taic-su. tia precis ncotro se ndrepta discuia. Lua-i-ar naiba pe reporteri, i zise ea. Jumtate dintre ei se gseau pe tatele de plat ale partidelor politice.

ntrebarea reporterului era una dintre cele pe care jurnalitii le numeau grapefruit, adic o ntrebare menit a fi n aparen dur, dar care n realitate i ridica mingea la fileu senatorului o minge pe care tatl ei o putea folosi ca s dea cteva lovituri decisive n cele mai diverse direcii.

Pi, domnule, tui reporterul, mimnd stinghereala. Conflictul st n faptul c fiica dumneavoastr lucreaz pentru inamic.

Senatorul Sexton izbucni ntr-un hohot de rs, eliminnd imediat tensiunea creat:

n primul rnd, Ralph, preedintele i cu mine nu suntem dumani. Pur i simplu suntem doi patrioi care au idei diferite despre modul n care trebuie condus ara pe care o iubesc.

Reporterul radia de satisfacie. Nada fusese bine aruncat.

i n al doilea rnd?

n al doilea rnd, fiica mea nu este angajata preedintelui; ea este angajata Serviciilor de Informaii. Compileaz rapoarte cu date i trimite rezultatele la Casa Alb. Este o poziie ct se poate de nensemnat.

Fcu o pauz i se uit la Rachel:

De fapt, draga mea, nu sunt nici mcar sigur c l-ai ntlnit vreodat pe preedinte, nu-i aa?

Rachel se uit fix la tatl ei, strfulgerndu-l cu privirea.

Pagerul ncepu s scoat nite zgomote i atrase atenia lui Rachel asupra mesajului care tocmai aprea pe ecran: RPRT DIRNRO STAT

Rachel descifr instantaneu mesajul i se ncrunt. Vetile erau neateptate i, cu siguran, proaste. Acum chiar avea un motiv s plece de la

ntlnire:

Domnilor, rosti ea, m doare sufletul, dar chiar trebuie s plec. Am

ntrziat la lucru.

Domnioara Sexton, i-o retez scurt reporterul, nainte de a pleca, m ntrebam dac putei comenta zvonul conform cruia dumneavoastr ai cerut aceast ntlnire la micul dejun pentru a discuta posibilitatea de a v prsi actuala slujb ca s v alturai campaniei tatlui dumneavoastr.

Rachel se simi de parc i arunc cineva cafea fierbinte drept n fa. ntrebarea o luase complet pe nepregtite. Se uit la tatl ei i nelese din rnjetul lui c ntrebarea fusese pregtit dinainte. Vru s se arunce peste mas i s-l njunghie pe senator cu furculia.

Reporterul i vr reportofonul sub nas:

Domnioar Sexton?

Rachel l privi int pe reporter:

Ascult, Ralph, sau cum naiba te-o mai fi chemnd, s-i intre bine n cap un lucru: nu am nici cea mai mic intenie de a renuna la slujba actual ca s lucrez pentru senatorul Sexton, iar dac publici altceva, o s ai nevoie de un clete mare ca s-i scoi reportofonul din fund!

Se prea c ochii reporterului mai aveau puin i-i ieeau din orbite. i

nchise reportofonul, stpnindu-i cu greu un rnjet:

V mulumesc amndurora!

Dup care se fcu nevzut.

Rachel regret imediat aceast ieire. Motenise temperamentul tatlui ei i se ura pentru asta. Cu calm, Rachel. Cu foarte mult calm.

Taic-su se uit la ea dezaprobator:

Ai face bine s iei nite lecii de bun purtare. Imediat Rachel ncepu s-i strng lucrurile:

ntlnirea asta a luat sfrit!

Senatorul prea c oricum terminase cu ea. i scoase mobilul ca s dea un telefon:

La revedere, dulcea. Treci pe la birou ntr-o zi s ne salui. i mrit-te odat, pentru numele lui Dumnezeu! Ai treizeci i trei de ani!

Treizeci i patru, i-o ntoarse ea. Secretara ta i-a trimis o ntiinare.

El murmur trist:

Treizeci i patru! Aproape o fat btrn. tii, cnd eu ajunsesem la treizeci i patru de ani, deja

Te nsurasei deja cu mama i o regulai pe vecina?

Cuvintele se auzir mai tare dect ar fi vrut Rachel i acum atrnau aproape ireale n spaiul dintre ei. Oamenii de la mesele din apropiere i

ntoarser capetele.

Senatorul Sexton ncremeni. Ochii lui se transformaser n dou sgei de ghea.

Ai grij cum te pori, tnr domni!

Rachel porni spre u. Nu, tu s ai grij, domnule senator!

Cei trei brbai stteau tcui n cortul lor protejai mpotriva furtunii. Vntul rece ca gheaa le scutura adpostul, ameninnd s-l rup din ancore. Niciunul dintre brbai nu prea c ia n seam ameninarea; fiecare dintre ei avusese parte de situaii mult mai grele.

Cortul lor, de un alb imaculat, sttea ancorat ntr-o depresiune puin adnc, ascuns vederii. Ocupanii lui dispuneau de mijloace de comunicare, arme i mijloace de transport de ultim generaie. Liderul grupului era cunoscut sub numele de cod Delta One. Era un individ musculos i zvelt, cu ochii la fel de lipsii de orice expresie ca peisajul n care se gseau.

Cronograful militar de la ncheietura minii lui Delta One emise un sunet ascuit. n aceeai fraciune de secund, ceasurile celorlali doi brbai scoaser acelai tip de sunet.

Trecur astfel alte treizeci de minute. Venise clipa. Din nou.

Dintr-o singur micare, Delta One i prsi partenerii i iei n ntunericul i vntul turbat de afar. Cercet orizontul luminat de razele lunii cu ajutorul unui binoclu cu infrarou. Ca ntotdeauna, se concentr asupra structurii. Se gsea la o mie de metri deprtare un edificiu enorm, cu o arhitectur atipic, care se ridica drept peste terenul gola. Trecuser zece zile de cnd Delta One i tovarii lui urmreau edificiul de cnd fusese terminat construcia lui. Nu exista nici un dubiu c informaiile care se aflau n interiorul acelei construcii aveau s schimbe lumea. Pentru protejarea lui, se pierduser deja viei umane.

Momentan, totul prea linitit n afara construciei.

Adevrata ncercare ns o reprezenta ceea ce se petrecea nuntru. Delta One intr napoi n cort i li se adres camarazilor lui de arme:

A sosit vremea pentru un mic zbor.

Ceilali doi ncuviinar. Cel mai nalt dintre ei, Delta Two, deschise un laptop i l porni. Se poziion n faa ecranului i apuc un joystick i l mpinse uor. O mie de metri mai ncolo, ascuns bine sub construcie, un robot de supraveghere de mrimea unui nar primi semnalul i se trezi la via.

Rachel Sexton i conducea furioas maina ei Integra alb strbtnd

Leesburg Highway. Pe dealurile Falls Church se vedeau siluetele golae ale ararilor pe fundalul cerului de martie, ns superbul peisaj nu prea reuea s-i mbunteasc starea de spirit. Recentul salt n sondaje al tatlui ei ar fi trebuit s-i ofere acestuia un pic de ncredere i de elegana, dar singurul care prea a fi crescut n intensitate era propriul orgoliu.

Dezamgirea pe care i-o provocase era dubl, deoarece el reprezenta singura rud apropiat care-i mai rmsese lui Rachel. Mama ei murise cu trei ani n urm; o pierdere devastatoare, ale crei efecte, dei cicatrizate, continuau s-i provoace lui Rachel strngeri de inim. Singura mngiere din sufletul fetei era aceea c moartea o eliberase, printr-un act de compasiune ironic, pe mama ei din cumplitele chinuri ale unei cstorii nenorocite cu senatorul.

Pagerul lui Rachel scoase din nou un sunet, determinnd-o s se concentreze i mai mult asupra drumului pe care l parcurgea. Mesajul era acelai: RPRT DIRNRO STAT.

Raporteaz imediat directorului de statistici NRO. Rachel oft. Vin, pentru numele lui Dumnezeu!

Din ce n ce mai nesigur, Rachel se ndrept spre drumul obinuit de acces, coti pe aleea intrrii private i se opri n faa cabinei santinelei narmate.

Adresa era 14 225 Leesburg Highway, una dintre cele mai secrete locaii din

ar.

n timp ce paznicul i inspect maina pentru a verifica dac nu exista microfoane ascunse, Rachel se uit la construcia mamut din deprtare.

Complexul ntins pe unsprezece hectare era amplasat ntr-o zon mpdurit de peste treizeci de hectare, la marginea Districtului Columbia, n Fairfax, Virginia. Faada cldirii era un adevrat bastion de sticl care reflecta, dublnd numrul prin reflexie, mulimea de antene de satelit i antene obinuite, montate pe terenul nconjurtor.

Dup dou minute, Rachel parc maina i travers o bucat de teren bine ngrijit ctre intrarea principal, pe care se vedea o inscripie gravat n granit: NATIONAL RECONNAISSANCE OFFICE (NRO){1} .

Cei doi pucai marini care pzeau masiva u rotativ blindat rmaser nemicai atunci cnd Rachel trecu printre ei. mpingnd ua, Rachel resimi iari aceeai senzaie pe care o avea ntotdeauna: c intra n pntecele unui gigant adormit.

Odat ajuns n hol, Rachel sesiz ecourile slabe ale unor conversaii

optite de jur mprejurul ei, ca i cum cuvintele se strecurau cumva din birourile de deasupra. Pe pardoseal, un mozaic enorm proclama directiva de funcionare a NRO: NTRIREA SUPERIORITII INFORMAIONALE AMERICANE, PE TIMP DE PACE I DE RZBOI.

Pereii erau plini de fotografii uriae: lansri de rachete, botezri de submarine, instalaii de intercepie realizri monumentale care puteau fi celebrate doar ntre acei perei.

Ca ntotdeauna, Rachel simi cum problemele lumii din afar dispar. Intra n universul umbrelor. Aici problemele apreau cu viteza i fora unor trsnete, iar soluiile erau elaborate n cea mai mare tain.

Apropiindu-se de ultima poart de control, Rachel se ntreba ce fel de problem fcuse ca pagerul ei s sune de dou ori ntr-o jumtate de or.

Bun dimineaa, domnioar Sexton!

Paznicul i zmbi, n vreme ce ea se apropia de poarta de oel.

Rachel i rspunse i ea printr-un zmbet, n vreme ce paznicul i ntinse o cutiu minuscul cu peri.

tii procedura, zise el.

Rachel lu cutiua nchis ermetic i ndeprt acoperitoarea de plastic. Dup aceea i introduse cutiua n gur, ca pe un termometru i o inu dou secunde sub limb. Apoi se aplec i i permise paznicului s o scoat. Paznicul introduse cutiua umezit ntr-o fant a unei mainrii din spatele lui.

Mainriei i trebuir patru secunde s confirme ADN-ul din saliva lui Rachel.

Imediat dup aceea un monitor se trezi la via i afi poza lui Rachel i permisiunea de a intra.

Paznicul i fcu semn cu ochiul:

Se pare c ai rmas aceeai!

Scoase cutiua folosit din mainrie i o arunc printr-o deschiztur

ntr-un incinerator.

S avei o zi bun!

Dup care aps un buton i masiva poart de oel se deschise. Croindu-i drum prin labirintul de coridoare din spatele porii, Rachel se

trezi surprins c, dup ase ani petrecui acolo, continua s fie copleit de dimensiunile colosale ale operaiunii. Agenia includea ase instalaii majore americane, peste zece mii de ageni angajai i avea costuri operaionale de peste 10 miliarde de dolari pe an.

ntr-un secret desvrit, NRO construise i meninea un arsenal uluitor de tehnologii de spionaj: interceptoare electronice n toat lumea; microprocesoare miniaturale i discrete ncastrate n produsele comerciale de telecomunicaii; satelii de spionaj, ba chiar i o reea naval de recunoatere la nivel mondial cunoscut sub numele de Vrjitorul Clasic, o plas secret de 1456 de hidrofoane montate pe fundul mrilor i al oceanelor din ntreaga lume, capabil s monitorizeze micrile navelor indiferent de locul lor pe glob.

Tehnologiile NRO nu numai c ajutau Statele Unite s ctige conflicte militare, dar ele furnizau date nepreuite pe timp de pace unor agenii precum CIA, NSA i Departamentul Aprrii, ajutndu-le s combat terorismul, s localizeze actele de agresiune mpotriva mediului i s le ofere factorilor politici de decizie datele necesare lurii diverselor hotrri ntr-un numr enorm de probleme arztoare.

Rachel lucra acolo ca punctator. Punctarea sau reducerea datelor presupunea analizarea unor rapoarte extrem de complexe i extragerea esenei sau punctarea lor n minute informaionale concise, lungi de maximum o pagin. Rachel dovedise un talent deosebit pentru o asemenea sarcin. i asta datorit anilor n care am nvat s citesc printre toate prostiile pe care le-a debitat tatl meu, i zise ea.

Rachel deinea acum poziia de prim-punctator n NRO. Era ofierul de legtur dintre ei i Casa Alb. Sarcina sa era s rezume rapoartele secrete

zilnice ale NRO, s decid care poveste avea nsemntate pentru preedinte, s reduc rapoartele n cauz la rapoarte informaionale de o pagin i apoi s nainteze materialele Consilierului pe Probleme de Securitate Naional al preedintelui. Folosind limbajul NRO, Rachel Sexton fabrica produsul finit i servea clientul.

Dei munca era dificil i cerea ore ndelungate de lucru, slujba nsemna pentru ea o insign de onoare, o cale de a-i ctiga independena fa de tatl ei. Senatorul Sexton se oferise de multe ori s o sprijine pe Rachel dac ea ar fi vrut s renune la acea slujb, ns tnra n-avea nici cea mai mic intenie s devin dependent financiar de un individ precum Sedgewick Sexton. Mama ei reprezenta nc o mrturie dureroas a ceea ce se putea ntmpla cnd un om ca el avea prea muli ai n mnec.

Sunetul pagerului lui Rachel produse un ecou n holul de marmur. Din nou? Rachel nici mcar nu se mai deranj s i verifice mesajul. ntrebndu-se ce naiba se petrecea, se urc n lift, trecu n grab cu degetul peste butonul pentru etajul ei i aps direct butonul pentru etajul cel mai de sus.

A spune c directorul NRO era un om obinuit constituia n sine o exagerare. William Pickering era un brbat mrunel, cu pielea glbuie, cu un chip ters, chel i cu ochi cprui, care, trecnd peste faptul c aveau acces la cele mai mari secrete ale rii, preau doar dou goace lipsite de via. Cu toate astea, pentru cei care lucraser pentru el, Pickering era un monstru sacru. Personalitatea docil i filosofiile lui de via deveniser legendare n

NRO. Combinat cu garderoba care cuprindea n majoritate costume negre simple, atitudinea discreta a omului i adusese porecla Quakerul {2}. Un strateg strlucit i un model de eficien, Quakerul i conducea micul lui univers cu o limpezime fr egal. Omul avea i o obsesie a lui, exprimat ntr-un moto: Gsii adevrul. Acionai conform lui.

Cnd Rachel ajunse n biroul directorului, acesta vorbea la telefon. Rachel era ntotdeauna surprins cnd l vedea: Pickering nu semna nici pe departe cu un om care deinea att de mult putere nct s-l deranjeze pe preedinte la orice or din zi sau din noapte.

Pickering nchise i i fcu semn lui Rachel s pofteasc nuntru: Ia loc, agent Sexton.

Vocea lui era voit aspr.

Mulumesc, domnule!

Rachel se aez.

Chiar dac mult lume era intimidat de felul direct de a fi al lui William

Pickering, lui Rachel omul i plcuse ntotdeauna.

ntruchipa exact opusul tatlui ei Mrunel de statur, fr nici un pic de charism, individul i ndeplinea ndatoririle cu un patriotism lipsit de orice urm de egoism i evita s ias n eviden spre deosebire de tatl ei, care adora s fie n centrul ateniei.

Pickering i scoase ochelarii i se uit la ea:

Agent Sexton, preedintele m-a sunat acum o jumtate de or. A fcut o referire direct la tine.

Rachel se foi uor pe scaun. Pickering era recunoscut pentru abordarea direct a subiectelor. Un nceput de discuie al naibii de interesant, i zise ea

n gnd.

Sper c nu e vreo problem cu vreuna din informrile mele.

Din contr. Mi-a spus c toi cei de la Casa Alb sunt impresionai de munca ta.

Rachel ncerc s nu par impresionat:

i atunci ce a vrut?

O ntlnire cu tine. Fa n fa. Imediat.

Rachel ncepu s fie nelinitit:

O ntrevedere? Despre ce?

A naibii de bun ntrebarea. N-a vrut s-mi spun.

Rachel era pierdut. A ascunde informaii directorului NRO echivala cu a ascunde papei secretele Vaticanului. n lumea Serviciilor Secrete umbla vorba c nici un lucru nu se putea petrece dac William Pickering n-avea habar despre el.

Pickering se ridic i ncepu s se plimbe prin faa ferestrei.

Mi-a cerut sa te contactez imediat i s te trimit la ntlnirea cu el.

Chiar acum?

A trimis i un mijloc de transport. Te ateapt afar.

Rachel se ncrunt. Dac dorina preedintelui avea darul de a o neliniti, expresia de concentrare de pe chipul lui Pickering o ngrijora de-a dreptul.

E clar c avei rezerve.

Evident! O repezi Pickering, ntr-una din rarele lui izbucniri. Momentul ales de preedinte e de-a dreptul ilar de transparent. Eti fata candidatului care acum l conduce n sondaje, iar el cere o ntlnire privat cu tine? Cred c este extrem de nepotrivit. i mai cred c tatl tu ar fi de acord cu mine.

Rachel i ddea seama c Pickering avea dreptate, chiar dac nu ddea doi bani pe ceea ce credea tatl ei.

Nu avei ncredere n motivele preedintelui?

Jurmntul pe care l-am depus este de a furniza informaii

administraiei de la Casa Alb, nu de a emite judeci de valoare asupra politicii de acolo.

Un rspuns tipic pentru Pickering, i zise Rachel. William Pickering nu-i ascunsese niciodat prerile despre politicieni, pe care-i considera nite personaje tranzitorii ce traversau temporar tabla de ah a vieii ai crei adevrai juctori erau oamenii precum Pickering nsui, vieai cu state de plat suficient de lungi pentru a privi jocul dintr-o perspectiv mai ndeprtat. Pickering afirma adesea c dou mandate la Casa Alb nu nsemnau nici pe departe ndeajuns de mult ca o persoan s priceap complexitatea real a peisajului politic mondial.

Poate c e o cerere nevinovat, suger Rachel, spernd ca preedintele s ncerce ceva mai inteligent dect un truc electoral ieftin. Poate c are nevoie de o sintez a unor date mai speciale.

Nu vreau s par condescendent, agent Sexton, dar Casa Alb are la dispoziie o mulime de angajai calificai n sinteza datelor, dac este nevoie de

aa ceva. Preedintele n-are nevoie s te contacteze pe tine dac e o treab intern a Casei Albe. Iar dac nu, atunci ar trebui s-i dea seama ce face cnd cere un activ NRO, dup care refuz s mi spun de ce are nevoie de el.

Pickering se referea ntotdeauna la angajaii si ca la nite active, o manier de adresare pe care muli o gseau deconcertant de dur.

Tatl tu urc pe creasta valului politic, continu Pickering. Pe o creast nalt. Situaia la Casa Alb trebuie s fi devenit problematic.

Oft:

Politica este o afacere disperat. Dac preedintele cere o ntlnire privat cu fata contracandidatului su, bnuiesc c la mijloc e ceva mai mult dect o sintez a unor informaii secrete.

Rachel simi rceala din glasul lui. Aluziile lui Pickering aveau tendina constant de a deveni sentine care te condamnau la moarte.

i v temei c disperarea de la Casa Alb a ajuns la asemenea cote nct s m amestece pe mine n jocurile politice?

Pickering nu-i rspunse imediat:

Nu eti tocmai discret n privina sentimentelor pe care le nutreti fa de tatl tu, iar eu sunt convins c staff-ul care se ocup de campania preedintelui este contient de ruptura dintre voi. Mai degrab nclin s cred c s-ar putea s vrea s te foloseasc mpotriva lui cumva.

Unde trebuie s m nregistrez? l ntreb Rachel, pe jumtate n glum.

Pickering nu pru impresionat de ironia fetei. Se uit la Rachel cu o expresie mpietrit pe chip:

Te avertizez, agent Sexton. Dac simi cumva c problemele personale pe care le ai cu tatl tu te pot mpiedica s judeci limpede n cadrul acestei ntlniri, te sftuiesc din inim s refuzi cererea preedintelui.

S refuz?

Rachel chicoti nervoas:

E clar c nu-l pot refuza tocmai pe preedinte.

Tu nu, zise directorul. Eu ns o pot face.

Cuvintele lui rmaser suspendate n aer, amintindu-i lui Rachel cellalt motiv pentru care Pickering era poreclit Quakerul. Chiar dac era un om mic de statur, William Pickering putea provoca adevrate cutremure politice, dac se trecea peste capul lui.

ngrijorarea mea are cauze simple, continu Pickering. n responsabilitatea mea intr protecia oamenilor care lucreaz pentru mine, iar eu nu apreciez ctui de puin nici mcar o aluzie la posibilitatea ca unul dintre ei s fie folosit drept pion ntr-un joc politic.

i ce mi recomandai s fac?

Pickering oft:

i sugerez s te ntlneti cu el. Nu te angaja la nimic. Sun-m de ndat ce preedintele i dezvluie ce naiba are de gnd. Crede-m c, dac voi suspecta c ncearc s te implice n vreun joc politic, te scot de acolo att de repede c individul nici nu-i va da seama ce l-a lovit.

Mulumesc, domnule!

Rachel simea un soi de aur protectoare care venea dinspre director, o aur pe care adesea i-ar fi dorit s o simt venind dinspre tatl ei.

i spunei c preedintele a trimis deja o main?

Nu chiar.

Pickering se ncrunt i fcu semn nspre fereastr.

Ezitnd, Rachel se duse ntr-acolo i privi n direcia pe care o indica degetul ntins de Pickering.

Pe pajite atepta rbdtor un elicopter MH-60G PaveHawk cu botul ca un nas crn. Unul din cele mai rapide elicoptere fabricate vreodat, acest

PaveHawk avea nscrise nsemnele Casei Albe. Pilotul atepta lng el, uitndu-se mai tot timpul la ceas.

Rachel se ntoarse spre Pickering nevenindu-i s-i cread ochilor:

Casa Alb a trimis un PaveHawk s m duc treizeci de kilometri pn

n D. C.

Se pare c preedintele sper s fii impresionat sau intimidat.

Pickering o privi cu atenie. i sugerez s nu te simi n nici un fel!

Rachel ddu din cap. Era i impresionat i intimidat.

Patru minute mai trziu, Rachel Sexton ieea din NRO i se urca n elicopter. Aparatul se ridic n zbor i ncepu survolul peste pdurile din

Virginia chiar nainte ca ea s apuce s-i pun centura de siguran. Rachel privi mulimea de copaci de sub ea i simi cum pulsul i-o ia razna. Ar fi fost i mai emoionat dac ar fi tiut c acel elicopter nu avea s ajung niciodat la Casa Alb.

Vntul turbat zglia cortul ThermaTech, dar Delta One abia dac observa acest lucru. El i cu Delta Three erau concentrai asupra camaradului lor, care manevra joystick-ul cu o dexteritate ca de chirurg. Pe ecranul din faa lor se vedea o transmisie n direct a camerei minuscule montate pe corpul microrobotului.

Cel mai nou instrument de spionaj, i zise Delta One, uluit de fiecare dat cnd mainriei i se ddea drumul s funcioneze. n ultima vreme, n universul micromecanicii, faptele preau s depeasc orice ficiune.

Micro sistemele electromecanice (MEMS), sau microboii, reprezentau cele mai noi instrumente n domeniul spionajului hightech, sau al tehnologiei de zbor pe perete cum i se mai spunea.

Iar lucrurile se petreceau ntocmai.

Dei microscopici, roboii controlai de la distan ineau mai degrab de domeniul science-fiction, dei apruser pe pia n anii '90. n mai 1997, revista Discovery publicase un articol detaliat despre microboi, trecnd n revist att modelele zburtoare, ct i pe cele nottoare. nottorii nanosubmarine de dimensiunea grunelor de sare puteau fi injectai n vene, exact ca n filmul Fantastic Voyage. Acum, erau folosii n clinicile medicale performante pentru a ajuta medicii s navigheze de la distan prin arterele umane, s observe transmisii intravenoase n direct i s localizeze blocajele arteriale fr a interveni cu bisturiul.

Construirea unui microbot zburtor era o chestiune i mai simpl, chiar dac intuiia i spunea altceva. Tehnologia aerodinamic prin care o main

putea fi fcut s zboare exista din timpuri strvechi, aa c singura problem care mai rmsese de rezolvat era aceea a miniaturizrii. Proiectai de NASA ca instrumente automate de explorare pentru viitoarele misiuni pe Marte, primii microboi zburtori aveau civa centimetri lungime. ntre timp, descoperirile din nanotehnologie, micromecanic i tehnologia materialelor uoare absorbante de energie transformaser microboii zburtori n realitate.

Adevrata revoluie fusese provocat de descoperirea unui nou domeniu biomimica, cu alte cuvinte copierea Mamei Naturi. Aa cum se descoperise cu repeziciune, modelele de zbor miniaturale care copiau musca-dragon reprezentau prototipul ideal din punctul de vedere al agilitii i al eficienei. Modelul PH2 pe care l manevra acum Delta Two avea doar un centimetru lungime lungimea unui nar i dispunea de o pereche dubl de aripioare transparente, din siliciu, fapt care i conferea o mobilitate i o eficien n aer fr egal.

Mecanismul de alimentare cu energie al microbotului constituise o alt revoluie. Primele prototipuri de microboi i puteau rencrca uor celulele de stocare a energiei doar dac stteau o vreme sub lumina direct a soarelui, ceea ce nu le permitea folosirea n aciuni sub acoperire sau n locuri

ntunecate. Prototipurile noi se puteau rencrca mult mai uor, pur i simplu oprindu-se cteva secunde lng un cmp magnetic. Ideea venise n urma constatrii c n societatea modern cmpurile magnetice se gseau pretutindeni i erau la ndemn n cele mai diverse locuri, prizele de curent, monitoarele de computer, motoarele electrice, boxele audio, telefoanele celulare, fapt care avea darul de a le transforma n surse de energie universal valabile. Odat ce un microbot era introdus cu succes ntr-o locaie, acesta putea transmite semnale audio i video, practic, pe o durat nelimitat. PH2-ul aparinnd Delta Force transmitea deja de peste o sptmn i nu prea s fi obosit deloc.

Ca o insect care zbrnia printr-un hambar, microbotul atrna parc peste spaiul din masiva ncpere central a construciei. Captnd imaginea

ntregului spaiu de dedesubt, microbotul efectua tcut cercuri deasupra ocupanilor ncperii tehnicieni, oameni de tiin, specialiti n numeroase domenii de cercetare, niciunul dintre ei nefiind contient c era spionat. n vreme ce PH2 ddea rotocoale ncperii, Delta One zri dou fee cunoscute, prinse ntr-o conversaie aprins. Cei doi puteau oferi informaii preioase.

Delta One i fcu semn colegului s coboare i s activeze sistemul audio.

Manevrnd controalele, Delta Two activ senzorii de sunet ai robotului, orient antena parabolic a dispozitivului i micor nlimea la care s zboare pn ce robotul ajunse la trei metri deasupra capetelor celor doi oameni de tiin. Transmisia nu era foarte clar, dar se putea auzi destul de bine:

Tot nu-mi vine s cred, spunea unul dintre oamenii de tiin.

Emoia din vocea omului nu se diminuase absolut deloc de la sosirea lui

n tabr, petrecut cu patruzeci i opt de ore n urm. Interlocutorul lui i mprtea, evident, entuziasmul.

i-a trecut prin minte vreodat C vei fi martor la aa ceva?

Niciodat, rspunse omul de tiin, ncntat la culme. E un vis minunat!

Delta One auzise destul. n mod clar, manevrele n interior se petreceau conform ateptrilor. Delta Two ndeprt robotul de locul conversaiei i l manevr napoi spre ascunzi. Post dispozitivul minuscul lng cilindrul unui generator electric. Celulele de curent ale lui PH2 ncepur imediat s se rencarce pentru urmtoarea misiune.

Rachel Sexton czuse pe gnduri, din cauza evenimentelor ciudate din acea diminea, n vreme ce PaveHawk-ul i vedea de zbor. Rachel i ddu seama c se ndrepta ntr-o cu totul alt direcie abia cnd elicopterul trecu peste Chesapeake Bay. Nedumerirea pe care o simise cnd observ acest lucru fcu repede loc indignrii.

Hei! Strig ea ctre pilot. Ce faci?

Vocea ei abia se auzea pe fondul zgomotului fcut de motoare.

Credeam c m duci la Casa Alb! Pilotul cltin din cap:

mi pare ru, doa'n! Preedintele nu e la Casa Alb n dimineaa asta.

Rachel ncerca s-i aminteasc daca Pickering specificase Casa Alb sau

dac nu cumva asta fusese doar o presupunere a ei.

i unde e preedintele?

V ntlnii cu el n alta parte.

Nu zu.

Unde n alt parte?

Nu mai avem mult.

Nu asta te-am ntrebat.

nc vreo douzeci i cinci de kilometri.

Rachel se strmb la el. Tipul sta ar trebui s se fac politician.

Evii gloanele la fel de bine cum evii i ntrebrile?

Dar pilotul nu i rspunse.

Elicopterul avu nevoie de mai puin de apte minute ca s traverseze golful Chesapeake. Dup ce pmntul ncepu s se zreasc din nou, pilotul o lu spre nord i survol o peninsul ngust, pe care Rachel zri mai multe piste de aterizare i cldiri care preau fi ale armatei. Pilotul ncepu s coboare spre ele. Rachel i ddu seama de-abia atunci ncotro se ndrepta i ce era acel loc. Cele ase turnuri nnegrite de lansare a rachetelor reprezentau un indiciu bun, iar dac asta nu era suficient, acoperiul uneia dintre cldiri fusese pictat cu dou cuvinte cu litere imense: WALLOPS ISLAND.

Insula Wallops era una dintre cele mai vechi baze de lansare pe care le avea NASA. nc folosit pentru lansarea de satelii i testarea de aparate experimentale de zbor, Wallops nsemna i locul secret pe care NASA l utiliza.

Preedintele este pe insula Wallops? N-avea nici un sens.

Pilotul alinie traiectoria elicopterului de-a lungul unei serii de trei piste de aterizare care strbteau insula n lung. Elicopterul pru s se ndrepte spre captul pistei centrale.

Pilotul ncepu s ncetineasc:

V vei ntlni cu preedintele n biroul lui.

Rachel se ntoarse pe scaun, ntrebndu-se dac tipul avea chef de glume.

Preedintele Statelor Unite are un birou aici, pe insula Wallops?

Pilotul prea extrem de serios:

Preedintele Statelor Unite are un birou oriunde dorete, doa'n. Art nspre captul pistei de aterizare. Rachel vzu silueta imens

sclipind la distan i inima aproape c i sttu n loc. Recunoscu, chiar dac se afla la peste trei sute de metri, fuzelajul albastru deschis al aeronavei Boeing

747 modificate.

M ntlnesc cu el la bordul

Da, doa'n. Asta e locuina lui cnd e departe de cas.

Rachel se holb la uriaa aeronav. Indicativul militar pentru acest avion celebru era VC-25-A, cu toate c restul lumii l cunotea sub un alt nume: Air Force One.

Se pare c n dimineaa asta vei urca n cel nou, i zise pilotul artnd

nspre numerele de pe coada aeronavei.

Rachel ddu absent din cap. Puini americani tiau c exist, de fapt, dou aeronave Air Force One n serviciu o pereche de modele 747-200-Bs identice, modificate special, unul cu numrul 28 000 pe coad, cellalt cu numrul 29 000. Ambele avioane puteau atinge o vitez de croazier de 900 de kilometri pe or i fuseser modificate pentru alimentare n zbor, astfel cptnd practic autonomie nelimitat de zbor.

n vreme ce PaveHawk-ul se aeza pe pist lng aeronava prezidenial,

Rachel ncepu s neleag referirile la Air Force One ca la avantajul de mobilitate casnic al comandantului suprem. Avionul constituia cu adevrat o privelite care te intimida.

Cnd zbura n alte ri ca s se ntlneasc cu efi de state, preedintele cerea adesea, din raiuni de securitate, ca ntlnirea s aib loc chiar pe pist, la bordul aeronavei sale. Chiar dac motivele erau legate de securitate, un alt motiv avea legtur cu dobndirea unor avantaje preliminarii n negocieri prin simpla intimidare a partenerului de negociere. O vizit la bordul Air Force One te intimida cu mult mai mult dect orice cltorie la Casa Alb. Pe fuzelajul avionului era scris:UNITED STATES OF AMERICA, cu litere de doi metri. O doamn ministru l acuzase odat pe preedintele Nixon c i legna brbia n faa ei cnd acesta i ceruse s urce la bordul Air Force One. Ulterior, echipajul poreclise n glum aeronava Scul mare.

Domnioara Sexton?

Un individ de la Serviciile Secrete mbrcat ntr-un blazer se ivi ca din senin lng elicopter i i deschise ua ca s-o ajute s coboare.

Preedintele v ateapt.

Rachel cobor i privi n sus, dincolo de rampa de acces, ctre fuzelajul masiv. Intru n falusul zburtor. Auzise odat de la cineva c Biroul Oval zburtor dispunea de peste 450 de metri ptrai de spaiu interior, incluznd patru apartamente private pentru dormit, cabine pentru un echipaj de zbor de douzeci i ase de oameni i dou cambuze capabile de a furniza hran pentru cincizeci de oameni.

n timp ce urca scara, Rachel l simi pe individul de la Serviciile Secrete chiar n spatele ei, grbind-o s urce mai repede. Undeva sus, ua cabinei sttea deschis precum o mic ran pe corpul unei balene argintii, de dimensiuni fantastice. Rachel se apropie de ua ntunecoas i simi cum

ncrederea n sine ncepe s i se clatine. Uurel, Rachel. E doar un avion.

Ajuni pe palier, omul de la Serviciile Secrete o lu politicos de bra i o pofti spre un coridor surprinztor de ngust. O cotir spre dreapta, parcurser nc o mic distan, apoi intrar ntr-o cabin spaioas i luxoas. Rachel o recunoscu imediat dup fotografiile pe care le vzuse.

Ateptai aici, rosti nsoitorul ei, dup care se fcu nevzut.

Rachel rmase singur n faimoasa cabin n lambriu din Air Force One.

Aceasta era ncperea destinat ntlnirilor, pentru distrarea demnitarilor de stat i, posibil, sperierea de moarte a pasagerilor care se aflau pentru prima dat acolo. Camera se ntindea pe toat limea aeronavei, la fel ca toate covoarele groase de pe podea. Mobila era impecabil din punctul de vedere al calitii fotolii din piele fin n jurul unei mese rotunde din arar folosite pentru ntlniri, lampioane de podea lng un divan imens i sticlrie de cristal fabricat manual pe tejgheaua unui bar din mahon.

Proiectanii Boeingului realizaser cu mare atenie planul acestei cabine pentru a le oferi pasagerilor un sentiment de ordine i relaxare n acelai timp. Oricum, relaxarea constituia ultimul sentiment din lume pe care l nutrea Rachel acum. Nu se putea gndi dect la numrul de lideri care sttuser chiar n acea ncpere i luaser decizii care influenau cursul istoriei.

Totul n acea camer vorbea despre putere, de la vaga arom de tutun fin de pip la imensul sigiliu prezidenial. Vulturul care inea n gheare sgeile i ramurile de mslin era brodat pe perne, era ncastrat pe frapiera de ghea i era chiar imprimat pe tirbuoanele de pe bar. Rachel lu un tirbuon i l examin.

Deja furai suvenire? Se auzi o voce profund n spatele ei. Uluit, Rachel se rsuci pe clcie i scp tirbuonul pe podea.

ngenunche stngace ca s l ridice. Apucnd tirbuonul, se ntoarse i l vzu pe preedintele Statelor Unite privind-o cu zmbetul pe buze.

Nu sunt un membru al familiei regale, domnioar Sexton. Nu era nevoie s ngenuncheai!

Senatorul Sedgewick Sexton savura intimitatea limuzinei Lincoln n vreme ce aceasta se strecura ctre birou prin traficul infernal de diminea din Washington. Pe bancheta din faa lui, Gabrielle Ashe, asistenta personal n vrst de 24 de ani, i citea programul din acea zi. Sexton abia dac auzea ceva.

Iubesc Washingtonul, i zise el, admirndu-i formele perfecte ascunse sub puloverul de camir. Puterea este cel mai bun afrodiziac din cte exist i ea atrage femeile ca aceasta pe care o am n fa n D. C. Precum mierea.

Gabrielle era o newyorkez tipic, visnd s devin ea nsi senator al Statelor Unite ntr-o bun zi. i chiar ar putea reui, i zise Sexton. Arta

incredibil de bine i era ascuit la minte. Mai presus de toate, nelegea perfect regulile jocului.

Gabrielle Ashe era negres, dar pielea ei avea mai degrab o culoare armie, ntre scorioar i mahon, acea confortabil nuan intermediar pe care Sexton tia c albii fanatici o puteau accepta fr a avea senzaia c fac un compromis. Amicilor lui, Sexton o descria pe Gabrielle ca pe un amestec

ntre Halle Berry ca nfiare i Hillary Clinton ca ambiie i creier, dei uneori el nsui credea c o asemenea descriere nsemna o subestimare.

De cnd o promovase n poziia de asistent personal, cu trei luni n urm, Gabrielle devenise un bun de nepreuit pentru campania lui. i, colac peste pupz, femeia lucra i pe gratis. Rsplata pentru zilele de lucru de aisprezece ore o constituia nvarea tuturor jocurilor de culise de la un expert ntr-ale politicii.

Bineneles, i aminti Sexton cu plcere, c am convins-o s se ocupe i de altceva, n afar de munc. Dup ce o promovase, Sexton o invitase la o edin de orientare noaptea trziu n biroul lui. Aa cum era de ateptat, tnra asistenta sosise gata s se apuce de treab i dornic de a-i mulumi.

Cu o rbdare lefuit n decenii de practic, Sexton i desfura magia Consolidnd astfel ncrederea lui Gabrielle, ndeprtndu-i cu grij inhibiiile, exercitnd un control neltor i, n cele din urm, seducnd-o chiar acolo, n birou.

Sexton era convins c ntlnirea fusese una dintre cele mai plcute experiene sexuale din viaa tinerei femei, cu toate c, a doua zi, Gabrielle regretase escapada. Ruinat, i depusese demisia. Sexton ns nu i-a acceptat-o. Gabrielle rmsese n echip, dar i exprimase foarte clar inteniile. Din acel moment, relaia lor fusese strict una de afaceri.

Buzele crnoase ale fetei continuau s se mite:

N-a vrea s v ducei complet nepregtit la aceast dezbatere de dup-amiaz de la CNN. nc nu tim pe cine va trimite Casa Alb. Poate c vrei s parcurgei notiele pe care vi le-am pregtit.

i nmn un dosar.

Sexton l lu, savurnd aroma parfumului ei amestecat cu mirosul scaunelor de piele.

Nu m ascultai, zise ea.

Ba da.

Sexton i zmbi:

Las dezbaterea CNN. n cel mai ru caz, Casa Alb mi d cu tifla trimind vreun plma de campanie de doi bani. n cel mai bun caz, trimit un mahr, iar eu o s-l mnnc de viu.

Gabrielle se ncrunt:

Bine. Am inclus ntre notie o list cu cele mai ostile subiecte cu putin.

Fr ndoial cele deja cunoscute!

E i unul nou. Cred c ai putea fi atacat de ctre comunitatea homosexualilor pentru comentariile de azi-noapte din emisiunea lui Larry King.

Sexton ridic din umeri, abia catadicsind s o asculte:

Mda. Chestia cu cstoria ntre aceleai sexe. Gabrielle l privi dezaprobator:

Chiar ai luat poziie mpotriva ei.

Cstorie ntre aceleai sexe, se gndi Sexton dezgustat. Dac ar fi dup mine, poponarii n-ar avea nici mcar drept de vot.

Bine, o s-o las ceva mai moale!

n regul. Ai cam insistat pe astfel de subiecte fierbini n ultima vreme. S nu devenii prea ncrezut. Alegtorii i pot modifica preferinele ntr-o secund. Acum suntei n ctig i urcai pe creasta valului. Rmnei acolo. Azi nu e cazul s v aventurai prea mult. Mulumii-v s jucai cu mult calm.

Vreo veste de la Casa Alb?

Gabrielle pru surprins plcut:

O tcere continu. Acum a devenit oficial contracandidatul dumneavoastr s-a transformat n omul invizibil.

Lui Sexton abia dac i venea s cread ct noroc avusese n ultima vreme. Luni de zile preedintele lucrase din greu la pregtirea campaniei proprii. Apoi, brusc, cu o sptmn n urm, se nchisese n Biroul Oval i de atunci nimeni nu l mai vzuse sau nu mai auzise de el. De parc, pur i simplu, nu mai putea suporta creterea sprijinului electoral nregistrat de

Sexton.

Gabrielle i trecu o mn prin prul ei negru i drept:

Am auzit c personalul de campanie de la Casa Alb e la fel de nedumerit ca noi. Preedintele nu a oferit nici o explicaie pentru dispariia sa

i toat lumea de acolo e furioas.

Ceva ipoteze? Se interes Sexton.

Gabrielle l privi peste rama ochelarilor si de form clasic:

Azi-diminea am primit nite date interesante de la un cunoscut de la

Casa Alb.

Sexton i recunoscu privirea. Gabrielle Ashe fcuse rost din nou de nite informaii confideniale. Sexton se ntreba dac, n schimbul secretelor de campanie electorala, ea nu oferea cumva edine generoase de felaie pe bancheta din spate a mainii vreunui asistent prezidenial. Nu c i-ar fi psat

Ct vreme informaiile continuau s curg.

Se zvonete, ncepu asistenta, coborndu-i tonul vocii, c purtarea bizar a preedintelui a nceput sptmna trecut dup o ntlnire privat de urgen cu directorul administrativ NASA. Se pare c preedintele a ieit destul de ameit. Imediat dup aceea i-a anulat toate celelalte ntlniri i din acel moment a rmas n contact permanent doar cu NASA.

Lui Sexton i plcea cum sun informaia.

Crezi c NASA i-ar fi putut livra alte veti proaste?

Pare a fi o explicaie logic, zise Gabrielle. Dei trebuia ca lucrurile care s-au petrecut s fie extrem de grave pentru ca preedintele s lase totul balt.

Sexton se gndi la posibiliti. Evident, orice s-ar fi ntmplat n legtur cu NASA trebuia s fie ceva destul de serios. Altfel preedintele mi-ar fi dat cu tifla chiar n fa. n ultima vreme, Sexton l atacase destul de dur pe

preedinte n legtur cu fondurile alocate pentru NASA. irul recent de misiuni euate i depirile groteti de buget ale NASA atrseser ageniei onoarea ndoielnic de a deveni portdrapelul neoficial al campaniei lui Sexton contra imenselor i ineficientelor cheltuieli guvernamentale. n mod normal, atacarea NASA, unul dintre cele mai proeminente simboluri ale mndriei americane, nu reprezenta o cale la care politicienii s se gndeasc serios pentru a ctiga voturi, ns Sexton dispunea de o arm pe care puini politicieni o aveau Gabrielle Ashe i instinctele ei extraordinare.

Tnra cea istea intrase n atenia lui Sexton cu cteva luni n urm, cnd lucra pe poziia de coordonator n biroul de campanie din Washington.

Vznd c Sexton e situat destul de ru n primele sondaje i c mesajul lui referitor la cheltuielile guvernamentale exagerate se lovete pretutindeni doar de urechi astupate, Gabrielle Ashe ntocmise o not intern sugernd un nou unghi de abordare, radical diferit de precedentul. i explicase senatorului c ar fi trebuit s atace depirile exorbitante de buget ale NASA i permanentele manevre evazioniste ale Casei Albe ca pe un exemplu tipic pentru politica bugetar neglijent a preedintelui Hemey.

NASA i cost pe americani o avere, i scrisese Gabrielle n not, incluznd o list cu toate costurile operaiunilor, misiuni euate i manevre de eschivare. Alegtorii habar n-au. Dac ar ti, ar fi oripilai. Cred c ar trebui s facei din NASA o chestiune politic de prim rang.

Sexton rsese de naivitatea ei atunci cnd citise nota. Da i dac tot sar la gtul celor de la NASA, a putea la fel de bine s m opun intonrii imnului naional la meciurile de baseball, i zisese.

n sptmnile care urmaser, Gabrielle continuase s i trimit informaii despre NASA. Cu ct citea mai mult, cu att senatorul Sexton i ddea seama c aceast tnr Gabrielle Ashe tia ceva. NASA era un sac fr fund, chiar i dup propriile standarde ale acestei agenii guvernamentale scump, ineficient i, n ultimii ani, de o incompeten cras.

ntr-o dup-amiaz, Sexton era intervievat n direct n legtur cu probleme legate de educaie. Gazda emisiunii insista s afle de unde va gsi Sexton fondurile necesare ndeplinirii promisiunilor legate de revizuirea sistemului colar. Ca rspuns, Sexton hotrse s testeze teoria lui Gabrielle legat de NASA, mai mult n glum dect n serios.

Bani pentru educaie? Fcuse el pe miratul. Poate c a reduce bugetul programului spaial la jumtate. Cred c dac NASA poate cheltui cincisprezece miliarde n spaiu n fiecare an, atunci a putea i eu s cheltuiesc apte miliarde i jumtate pentru copiii de aici, de pe Pmnt!

Aflai n cabina de transmisie, managerii de campanie ai lui Sexton rbufnir ngrozii de gafa acestuia. n definitiv, alte campanii fuseser

ngropate pe veci de chestiuni mult mai puin periculoase dect o lovitur direct ndreptat asupra subiectului mult prea fierbinte pe care-l reprezint NASA. Liniile de telefon ale studioului de radio ncepuser imediat s fie luate cu asalt. Managerii de campanie ai lui Sexton se fcuser mici; patrioii spaiali ncepuser s i dea trcoale pradei.

Numai c se petrecuse ceva neateptat.

Cincisprezece miliarde pe an? ntrebase primul asculttor, care prea ocat. Miliarde? Vrei s spunei c la ora de matematic a fiului meu clasa este supraaglomerat pentru c colile nu-i pot permite destui profesori, n vreme ce NASA cheltuiete cincisprezece miliarde pe an ca s fotografieze praful din spaiu?

Cam aa ceva, rspunsese, cu pruden, Sexton.

Dar e absurd! Preedintele are puterea s ntreprind ceva n acest

sens?

Categoric, i confirm Sexton, din ce n ce mai ncreztor. Un

preedinte are drept de veto asupra tuturor cererilor bugetare ale oricrei agenii despre care el are impresia c are cheltuieli exagerate.

Atunci avei votul meu, domnule senator Sexton! Cincisprezece miliarde pentru cercetarea n spaiu i copiii notri nu au profesori! Este inadmisibil! Noroc, domnule! Sper s mergei pn la capt.

Urmase un al doilea asculttor pe fir:

Domnule senator, tocmai am citit c Staia Spaial Internaional lansat de NASA a depit cu mult cheltuielile estimate i c preedintele se gndete s i acorde ageniei fonduri suplimentare pentru meninerea n funciune a respectivului proiect. Este adevrat?

Sexton profit din plin de aceast ocazie:

E adevrat!

ncepuse s i explice c acea staie orbital fusese conceput iniial ca o realizare comun internaional, dousprezece ri urmnd s mpart cheltuielile. Numai c, dup nceperea construciei, bugetul proiectului ieise de sub orice control, astfel nct multe ri renunaser dezgustate la participarea lor. n loc s renune la proiect, preedintele hotrse s acopere toate costurile.

Cheltuielile noastre pentru proiectul ISS, le dezvlui Sexton, au crescut de la cifra propus de opt miliarde la uluitorul nivel de o sut de miliarde de dolari!

Asculttorul se-nfurie:

De ce naiba nu oprete preedintele totul?

Lui Sexton i venea s l pupe pe individ.

A naibii de bun ntrebare! Din nefericire, o treime din nevoile construciei sunt deja pe orbit, iar preedintele a cheltuit dolarii votri din taxe ca s le arunce acolo, astfel nct oprirea lucrrilor ar echivala cu a recunoate c a fcut o boacn de mai multe miliarde de dolari din banii votri.

Apelurile continuaser pe acelai ton. Americanii preau s priceap de-abia acum c NASA constituia doar o opiune i nu o chestiune naional imuabil.

La sfritul emisiunii, cu excepia ctorva adepi fanatici ai NASA, care

inuser pledoarii emoionante despre lupta etern a omului pentru cunoatere, consensul fusese stabilit. Campania lui Sexton dduse marea lovitur; atinse punctul slab al contracandidatului o chestiune controversat nedezvluit unei opinii publice nc sensibile.

n sptmnile care au urmat, Sexton i doborse contracandidaii n cinci dintre cele mai importante circumscripii electorale. O prezentase pe

Gabrielle Ashe ca asistenta lui personal, ludnd-o pentru intuiia ei de a aduce chestiunea NASA n atenia alegtorilor. Cu un simplu gest, Sexton transformase o tnr afro-american ntr-o stea n ascensiune n domeniul politicii, astfel nct opiniile lui rasiste i misogine din trecut fuseser imediat date uitrii.

Acum, n vreme ce stteau mpreun n limuzin, Sexton i ddu seama c Gabrielle i demonstrase din nou valoarea. Informaiile ei despre ntlnirea secret care a avut loc sptmna trecut dintre directorul administrativ al

NASA i preedinte indicau cu siguran apariia altor probleme referitoare la

NASA, poate nc o ar care se retrgea din proiectul spaiului orbital.

n vreme ce limuzina trecea pe lng Monumentul Washington, senatorul Sexton avu brusc sentimentul c destinul l-a ales pe el.

Chiar dac ascensiunea politic l adusese n cea mai influent poziie din lume, preedintele Zachary Hemey era un brbat de statur medie, cu o constituie firav i umeri nguti. Avea o fa pistruiat, ochelari cu dioptrii mari i un pr negru, foarte rar. Statura lui mrunt venea n contrast flagrant cu afeciunea pe care omul o strnea n cei care l cunoteau. Se spunea c, odat ce l-ai ntlnit pe Zach Hemey, ajungeai s mergi pn la captul pmntului pentru el.

M bucur c ai putut veni, i zise preedintele Hemey, ntinzndu-se s i strng mna lui Rachel.

Strngerea lui era puternic i sincer.

Rachel se lupta cu un nod pe care-l simea n gt.

Bineneles, domnule preedinte. E o onoare s v ntlnesc.

Preedintele i zmbi cu blndee i Rachel sesiz din prima legendara amabilitate a lui Hemey. Omul avea o uurin fantastic de a se exterioriza, lucru ndrgit de caricaturiti, deoarece, indiferent care era tema desenului, cldura i zmbetul amabil al preedintelui nu puteau fi niciodat confundate.

Ochii lui trdau sinceritate i demnitate.

Dac m vei urma, zise el cu voce vesel, am o ceac de cafea pe care e scris numele tu.

V mulumesc, domnule!

Preedintele aps pe butonul interfonului i ceru s i se aduc n biroul lui cafea.

Urmndu-i pe preedinte prin avion, Rachel nu se putu abine s nu remarce c tipul prea extrem de fericit i de odihnit pentru un candidat care sttea destul de prost n sondajele electorale. Totodat, era extrem de lejer mbrcat blugi, tricou cu mneci i bocanci L. L. Bean de alpinism.

Rachel ncerc s nceap discuia:

V Crai pe munte, domnule preedinte?

Nicidecum. Consilierii mei de campanie au decis c aceasta ar trebui s fie noua mea nfiare. Tu ce crezi?

De dragul lui, Rachel spera ca omul s nu vorbeasc serios.

E foarte Brbteasc, domnule!

Hemey nu reacion:

Bine. Noi credem c m va ajuta s lum napoi o parte din voturile femeilor care ar nclina s i le acorde tatlui tu.

Dup o clip, preedintele i zmbi larg:

A fost o glum, domnioar Sexton. Cred c tim amndoi c am nevoie de mai mult dect un tricou i o pereche de blugi ca s ctig aceste alegeri.

Dezinvoltura i umorul preedintelui reuir s nlture repede orice tensiune pe care Rachel o resimise venind acolo. Preedintele compensa din plin lipsa forei fizice cu talentul diplomatic. Diplomaia fcea apel la talentele umane nnscute, iar Zach Hemey avea acest dar.

Rachel l urm pe preedinte spre partea din spate a avionului. Cu ct

naintau mai mult, cu att interiorul semna mai puin cu un avion holuri curbate, perei tapetai, chiar o sal de sport complet echipat cu echipamente de for. Ciudat, dar avionul prea complet pustiu.

Cltorii singur, domnule preedinte?

El cltin din cap:

De fapt, abia am aterizat.

Rachel fu surprins. Aterizat, de unde? Rapoartele sale secrete din acea sptmn nu includeau nimic n care s se menioneze vreo cltorie prezidenial. Probabil c el folosea baza Wallops Island ca s cltoreasc ct mai discret:

Echipa mea a prsit avionul chiar nainte de a sosi dumneavoastr, o lamuri preedintele. Trebuie s m ntorc la Casa Alba, dar am inut s m ntlnesc cu dumneavoastr aici, nu n Biroul Oval.

ncercai s m intimidai?

Dimpotriv, o fac din respect pentru dumneavoastr, domnioar Sexton. Casa Alb nu are nimic secret n ea, iar tirea despre o ntlnire ntre noi doi te-ar pune ntr-o poziie delicat fa de tatl dumitale.

V apreciez grija, domnule!

Se pare c evii cu elegan o posibil situaie conflictual, iar eu nu am nici un motiv s distrug acest echilibru.

Rachel i aminti de ntlnirea de diminea cu tatl ei i se ndoi c o astfel de ntlnire se putea considera desfurat cu elegana. Nu era mai puin adevrat c Zach Hemey fcea totul ca s se desfoare ntr-o manier decent, dei nu era obligat la aa ceva.

Pot s-i spun Rachel? O ntreba Hemey.

Bineneles. Pot s-i spun Zach?

Cabinetul meu, o anun preedintele, poftind-o printr-o u din arar sculptat.

Cu siguran biroul de la bordul lui Air Force One era mai intim dect cel de la Casa Alb, ns mobilierul mai pstra totui un aer de austeritate. Biroul era ngropat sub hrtii, iar n spatele lui atrna un tablou pictat de un clasic al genului, o goelet cu trei catarge navignd cu toate pnzele sus, fcnd tot posibilul s fac fa unei furtuni dezlnuite. Tabloul prea a fi metafora perfect a preediniei lui Zach Hemey din acel moment.

Preedintele i oferi lui Rachel unul dintre cele trei scaune din faa biroului. Femeia se aez. Rachel se atepta ca el s ia loc la birou, ns preedintele i trase un al doilea scaun i se aez lng ea.

Ca s jucm de la acelai nivel, nelese ea mesajul. Expertul n diplomaie.

Ei bine, Rachel, zise Hemey, oftnd obosit n vreme ce se aeza. Cred c eti cam nedumerit de vizita fcut aici, nu-i aa?

Blndeea din vocea lui ndeprt orice reinere pe care ar mai fi avut-o Rachel:

De fapt, domnule, sunt total debusolat.

Hemey izbucni n rs:

Minunat. Nu reuesc n fiecare zi s zpcesc pe cineva de la NRO.

Nu n fiecare zi cineva de la NRO primete invitaia de a urca la bordul

Air Force One ca s fie ntmpinat de un preedinte n bocanci de alpinist. Preedintele rse din nou.

O btaie discret n u anun sosirea cafelei. Una dintre membrele echipajului intr cu o cafetier aburind i dou ceti pe o tav. La semnul preedintelui, femeia ls tava pe birou i se fcu nevzut.

Zahr i fric? ntreb preedintele, ridicndu-se ca s toarne n

ceti.

Doar fric, v rog.

Rachel savur aroma mbietoare. Preedintele Statelor Unite mi servete cafeaua?

Zach Hemey i ntinse o ceac.

E Paul Revere autentic, rosti el. Unul dintre micile luxuri pe care mi le permit.

Rachel sorbi o gur de cafea. Era cea mai bun din cte buse ea vreodat.

n fine, continu preedintele, tumndu-i o ceac i pentru el i

aezndu-se la loc pe scaun, timpul pe care-l pot petrece aici este destul de scurt, aa c ar trebui s trecem la treab.

i puse un cub de zahr n cafea i i ridic privirea spre Rachel:

mi imaginez c Bill Pickering te-a avertizat c singurul motiv pentru care a fi vrut s te vd era acela de a te folosi n avantajul meu politic.

De fapt, domnule, exact aa mi-a spus.

Preedintele chicoti:

ntotdeauna e un cinic.

Deci, s-a nelat?

Glumeti? Se mir preedintele. Bill Pickering nu se nal niciodat. A nimerit la fix, ca de obicei.

Gabrielle Ashe privea absenta pe fereastra limuzinei senatorului Sexton,

n vreme ce aceasta se ndrepta prin traficul de diminea ctre cldirea de birouri a senatorului. Se ntreba cum naiba ajunsese n acest punct al vieii ei.

Asistenta personal a senatorului Sedgewick Sexton. n definitiv, doar asta fusese intenia ei, nu?

Sunt ntr-o limuzin, mpreun cu viitorul preedinte al Statelor Unite ale Americii.

Gabrielle privi dincolo de interiorul luxos al limuzinei ctre senator, care prea cufundat n gnduri. i admir trsturile bine conturate i inuta perfect. Chiar arta a preedinte.

Gabrielle l vzuse pe Sexton vorbind cu trei ani n urm, pe vremea cnd era n anii terminali ai facultii de tiine Politice de la Universitatea Cornell.

Nu o s uite niciodat cum scrutau ochii lui audiena, ca i cum ar fi transmis un mesaj direct spre ea crede-m. Dup discurs, Gabrielle se aezase la coad ca s i strng mna lui Sexton.

Gabrielle Ashe, i zisese senatorul, citindu-i numele de pe ecuson. Un nume minunat pentru o tnr tot att de minunat.

Ochii i ntreau spusele.

Mulumesc, domnule, i rspunse Gabrielle, simind fora brbatului n vreme ce i strngea mna. Am fost cu adevrat impresionat de discursul dumneavoastr.

M bucur s aud asta!

Sexton i vrse o carte de vizit n mn:

Sunt permanent n cutare de mini tinere i strlucite care mi

mprtesc viziunea. Dup ce termini coala, caut-m. Oamenii mei s-ar putea s aib o slujb pentru tine.

Gabrielle vru s-i mulumeasc, dar senatorul trecuse deja la urmtoarea persoan din rnd. Cu toate astea, n lunile care urmaser, Gabrielle se trezise c urmrete cariera lui Sexton la televizor. l urmrea cu admiraie cum se pronun categoric mpotriva imenselor cheltuieli guvernamentale proclamnd reducerile de buget, ndemnnd Fiscul s lucreze mai eficient, atacnd ageniile

i chiar sprijinind anularea unor programe de servicii civile redundante. Apoi, cnd soia senatorului murise pe neateptate ntr-un accident de main,

Gabrielle urmrise uluit cum Sexton transform ceea ce era negativ n pozitiv. Trecuse peste propria durere i declarase lumii ntregi c va candida la preedinie i c i va dedica restul timpului din serviciul public memoriei soiei disprute. n acel moment, Gabrielle hotrse fr nici o remucare c voia s lucreze cu echipa de campanie a senatorului Sexton.

Acum ajunsese n poziia cea mai influenta pe care i-o putuse dori. Gabrielle i aminti de noaptea pe care o petrecuse cu Sexton n biroul lui

mbrcat cu plu i se strmb, ncercnd s opreasc imaginile stnjenitoare care i veneau n minte. Oare la ce m gndeam? tia c ar fi trebuit s reziste, dar cumva se trezise c nu era n stare. Sedgewick Sexton fusese idolul ei de atta timp i cnd se gndise c o dorea.

Limuzina trecu peste o denivelare din asfalt, ntrerupndu-i lui Gabrielle

irul amintirilor.

Te simi bine? Se interes Sexton, care acum o urmarea atent. Gabrielle schi un zmbet vag:

Foarte bine.

Doar nu te gndeti iar la bluful la, nu-i aa?

Ea ridic din umeri:

nc m ngrijoreaz un pic, recunosc.

Las-o balt. Blufurile au fost cel mai bun lucru din campania mea.

Gabrielle nvase pe propria piele c bluful era echivalentul politic al

scprii de informaii tendenioase despre rival, cum ar fi c acesta tocmai folosea un aparat de mrire a penisului sau se abonase la o revist deocheat. Bluful nu reprezenta o tactic strlucit, dar atunci cnd ddea rezultate, acestea erau senzaionale.

Cnd ns i se rspundea cu aceeai moned

Cci aa se i ntmplase. Din partea Casei Albe. Cu vreo lun n urm personalul de campanie al preedintelui decisese, impulsionat de sondajele de opinie proaste, s treac la atac i lansase un zvon socotit adevrat, cum c senatorul Sexton avea o relaie amoroas cu asistenta lui personal, Gabrielle

Ashe. Din nefericire pentru Casa Alb, nu existau dovezi. Un ferm adept al zicalei c aprarea cea mai bun e atacul dezlnuit, senatorul Sexton prinsese din zbor ocazia de a lansa un nou atac furibund. Convocase o conferin naional de pres n cursul creia i proclamase nevinovia i mnia. Nu pot s cred, afirmase el, privind cu lacrimi de durere drept spre camerele de luat vederi, c preedintele dezonoreaz amintirea soiei mele prin astfel de minciuni ru intenionate

Rolul jucat de senatorul Sexton n faa camerelor de luat vederi fusese att de convingtor, nct aproape nici Gabrielle nu mai tia sigur dac ntr-adevr se culcase cu el sau nu. Vznd ns ct de uor putea mini el, Gabrielle i dduse repede seama c senatorul Sexton era cu adevrat un om periculos.

n ultima vreme, chiar dac era convins c ajunsese s sprijine cel mai puternic cal din cursa prezidenial, Gabrielle ncepuse s se ntrebe dac l sprijinea i pe cel mai bun. A lucra n apropierea lui Sexton nsemnase o experien dur asemntoare cu experiena pe care ar fi ncercat-o un copil care ar fi vzut ce nseamn viaa dincolo de studiourile Hollywood-ului, unde magia nu mai era ceea ce pretindea a fi.

Dei credina lui Gabrielle n politica lui Sexton rmsese intact, femeia ncepea s aib serioase dubii n privina persoanei n sine.

Ceea ce i voi spune acum, Rachel, i zise preedintele, este clasificat ca UMBRA. Este cu mult dincolo de nivelul tu de securitate.

Rachel simi c se sufoc ntre pereii fuzelajului. Preedintele o adusese cu avionul pn n insula Wallops, o invitase la bordul acestuia, i turnase cafea, i spusese cu franchee c avea de gnd s o foloseasc drept capital politic mpotriva tatlui ei i acum o anuna c are de gnd s i ofere ilegal informaii secrete. Orict de afabil prea Zach Hemey la suprafa, Rachel Sexton tocmai nvase o lecie important despre el: omul prelua controlul cu rapiditate.

Cu dou sptmni n urm, continu preedintele, uitndu-se drept n ochii ei, NASA a fcut o descoperire.

Vorbele rmaser suspendate o clip n aer nainte ca Rachel s le poat pricepe. O descoperire NASA? Ultimele rapoarte de informaii nu indicau nimic neobinuit legat de agenia spaial. Bineneles ns c n zilele noastre o

descoperire NASA nsemna, de obicei, faptul c agenia contientizase c subevaluase cheltuielile unui proiect nou.

nainte de a continua aceast discuie, relu preedintele, a vrea s aflu dac mprteti cinismul tatlui tu legat de explorarea spaiului.

Rachel refuz s comenteze:

Sper c nu m-ai chemat aici ca s mi cerei s controlez ieirile tatlui meu contra NASA.

Preedintele rse:

La naiba, nu. Am stat pe lng Senat destul de mult ca s aflu c nimeni nu l poate controla pe Sedgewick Sexton.

Tata e un oportunist, domnule. Aa sunt cei mai muli politicieni de succes. Din nefericire, NASA s-a transformat singur ntr-o astfel de int.

Recentul ir de erori ale NASA devenise att de nesuportat, nct lumea nu putea dect s rd sau s plng satelii care se dezintegrau pe orbit, sonde spaiale care nu mai trimiteau nici un semnal acas, Staia Spaial

Internaional al crei buget se umflase de zece ori, determinnd statele membre s dea bir cu fugiii ca oarecii de pe un vas care tocmai se scufund.

Se pierduser miliarde de dolari, iar senatorul Sexton profita la maximum din asta conducnd valul de proteste un val care prea predestinat a-l purta drept spre adresa 1 600 Pennsylvania Avenue {3}.

Recunosc c NASA s-a transformat ntr-un dezastru n ultima vreme, zise preedintele. Oriunde m-a uita n agenie, nu vd dect un nou motiv de a tia fonduri.

Rachel ntrezri o oportunitate pentru ea i profit imediat:

i totui, domnule, n-am citit chiar sptmna trecut c tocmai i-ai psuit oferindu-le alte trei milioane din fonduri de urgen pentru a-i menine pe linia de plutire?

Preedintele chicoti:

Tatl tu a fost extrem de mulumit de asta, nu?

Ca i cum i-ai fi oferit securea clului.

L-ai auzit la Nightime? Zach Hemey este un dependent de spaiu, iar pltitorii de taxe i finaneaz viciul.

Dar dumneavoastr nu facei dect s-i dai dreptate, domnule. Hemey ncuviin:

Nu fac un secret din faptul c sunt un fan al NASA. Am fost dintotdeauna. Am fost un copil al cursei spaiale Sputnik, John Glenn, Apollo

11 i n-am ezitat niciodat s mi exprim admiraia i mndria pentru programele noastre spaiale. Pentru mine, brbaii i femeile din NASA reprezint pionierii istoriei moderne. Ei ncearc imposibilul, accept eecurile, dup care se ntorc la plana de proiectare, n vreme ce noi, restul, stm pe margine i i criticm.

Rachel rmase tcut, simind, dincolo de calmul pe care l afia preedintele, furia dezlnuit contra nesfritei retorici anti-NASA a tatlui ei.

Rachel se trezi ntrebndu-se ce mama naibii descoperise NASA. Preedintelui i plcea la nebunie s ntrzie momentul dezvluirii.

Astzi, zise Hemey, din ce n ce mai ptima, am de gnd s modific n totalitate opinia ta despre NASA.

Rachel l privi nesigur:

Avei deja votul meu, domnule! Poate c ar fi mai bine s v concentrai asupra restului rii.

Asta i intenionez.

Hemey mai sorbi o gur de cafea i i zmbi:

i o s te rog pe tine s m ajui.

Fcu o pauz, dup care se aplec spre ea:

ntr-un mod cu totul neobinuit.

Rachel simea acum cum Zach Hemey i scruteaz fiecare micare, ca un vntor care evalua dac prada are de gnd s fug sau rmne s lupte. Din nefericire, Rachel nu ntrezrea vreo portia de salvare.

Presupun, continu preedintele, reumplnd cetile de cafea, c ai idee despre un proiect NASA numit EOS?

Rachel ddu din cap:

Earth Observation System {4}. Cred c tatl meu a menionat despre

EOS o dat sau de dou ori.

Tentativ nereuit de sarcasm l fcu pe preedinte s se ncrunte.

Adevrul era c tatl lui Rachel adusese vorba despre Sistemul de Observare a Pmntului ori de cte ori avusese ocazia. Era unul dintre cele mai riscante, dar i mai controversate proiecte de la NASA o constelaie de cinci satelii proiectai s priveasc din spaiu i s analizeze mediul planetar: micorarea stratului de ozon, topirea calotelor polare, nclzirea global, defriarea pdurilor. Intenia era de a le furniza ecologitilor date i informaii cum nu mai existaser pn atunci, astfel nct acetia s poat ntocmi planuri mai exacte i mai detaliate pentru viitorul planetei.

Din pcate, proiectul EOS fusese sortit eecului. Ca attea alte proiecte

NASA din ultima vreme, fusese marcat, nc din start, de depirea bugetului. Iar Zach Hemey fusese mereu cel nvinuit. Se folosise de lobby-ul ecologitilor pentru a trece proiectul n valoare de 1,4 miliarde de dolari prin Congres. ns, n loc s furnizeze preconizatele contribuii la cunoaterea planetei, EOS se transformase cu repeziciune ntr-un comar costisitor, cu lansri euate, probleme de funcionare a calculatoarelor i conferine de pres NASA ct se poate de sumbre.

Singurul chip zmbitor din ultima vreme fusese cel al senatorului Sexton, care le reamintea cu obstinaie alegtorilor ci bani din taxele lor cheltuise preedintele pe EOS i ct de nesemnificative fuseser profiturile.

Preedintele i puse un cub de zahr n ceaca de cafea:

Orict de surprinztor ar prea, descoperirea NASA la care m refer a fost fcut chiar de EOS.

Acum Rachel se simea pierdut. Cu siguran c NASA ar fi anunat un succes al EOS de dat recent, nu? Tatl ei crucificase EOS n mass-media, iar agenia spaial ar fi avut nevoie ca de aer de orice veti bune.

Eu n-am auzit nimic, ngim Rachel, despre vreo descoperire EOS.

tiu. NASA a preferat s pstreze o vreme vetile bune pentru sine.

Rachel se ndoia:

Din experiena mea, domnule, cnd e vorba de NASA, lipsa de tiri

nseamn, n general, veti proaste.

Modestia nu reprezenta una dintre virtuile Departamentului de Relaii

Publice din NASA. Ultima glum care circula prin NRO era c NASA inea o conferin de pres de fiecare dat cnd unul dintre savanii de acolo mai trgea cte un vnt.

Preedintele se ncrunt:

Ah, da. Uit c discut cu un discipol n securitate al NRO-ului lui Pickering. El nc geme i mormie enervat de gura spart a celor de la NASA?

Securitatea e viaa lui, domnule! i o ia foarte n serios.

Aa i trebuie. Pur i simplu mi vine greu s cred c dou agenii care au attea n comun gsesc permanent un subiect pe baza cruia s se ncaiere.

Rachel aflase destul de devreme, n calitatea ei de subaltern a lui William Pickering, c, dei amndou erau agenii guvernamentale legate amndou de problemele spaiului cosmic, NASA i NRO aveau filosofii care se situau la poli opui. NRO era o agenie destinat aprrii i i meninea secrete activitile legate de spaiul cosmic, n vreme ce NASA era o agenie tiinific i i fcea imediat cunoscute descoperirile n ntreaga lume, adesea, aa cum susinea William Pickering, punnd n pericol securitatea naional. Unele dintre cele mai avansate tehnologii NASA, cum erau lentilele de nalt rezoluie pentru telescoapele sateliilor, sistemele de comunicaie la mare distana sau dispozitivele radio pentru codare i transmitere complex audio-video, aveau prostul obicei de a aprea n arsenalul secret al unor ri ostile i de a fi folosite apoi n spionajul contra Statelor Unite. Bill Pickering bombnea adesea c oamenii de tiin de la NASA dispuneau de creiere uriae i de guri i mai mari.

n orice caz, un motiv i mai evident de disput ntre agenii era reprezentat de faptul c multe dintre recentele eecuri NASA afectaser NRO n mod direct, deoarece lansrile de satelii NRO se efectuau prin intermediul

NASA. Nici un eec nu fusese mai dramatic dect cel din 12 august 1998, cnd o rachet purttoare Titan 4 aparinnd NASA i Forelor Aeriene ale SUA explodase la patruzeci de secunde dup lansare i pulverizase ncrctura un satelit NRO n valoare de 7,2 miliarde de dolari, avnd numele de cod Vortex 2. Se prea c Pickering i aduce mereu aminte doar de acel eveniment.

Aadar, de ce n-a ieit NASA la ramp cu acest succes? l ntreb

Rachel. Le-ar prinde tare bine nite veti bune!

NASA tace pentru c aa am cerut eu, i rspunse preedintele. Rachel se ntreb dac auzise bine. Dac lucrurile stteau aa, atunci

preedintele comisese un act de harachiri politic pe care ea nu-l nelegea.

Aceast descoperire, continu el, este S spunem Cel puin uluitoare prin implicaiile pe care le-ar putea avea.

Rachel simi un fior pe ira spinrii. n lumea serviciilor secrete expresia implicaii uluitoare rareori nsemna o veste bun. Ajunse s se ntrebe dac toat acea atmosfer conspirativ legat de EOS nu se datora cumva faptului c sistemul de satelii observase un dezastru ecologic iminent.

E vreo problem?

Nici o problem. Descoperirea EOS e de-a dreptul minunat.

Rachel tcu.

S presupunem, Rachel, c i-a spune c NASA tocmai a fcut o descoperire de o asemenea nsemntate tiinific Asemenea nsemntate colosal. nct merit fiecare cent pe care americanii l-au cheltuit vreodat n programele spaiale!

Rachel nu-i putea imagina aa ceva. Preedintele se ridic:

Vrei s ne plimbm puin?

Rachel l urm pe preedintele Hemey ctre pasarela de acces n Air Force

One. Cobornd scara, simi cum aerul rcoros de martie i limpezete gndurile. Din nefericire, acum cererile preedintelui devenir i mai ciudate n mintea ei.

NASA a fcut o descoperire de o asemenea importan tiinific nct merit fiecare cent cheltuit de americani pe programele spaiale?

Rachel i imagina c o descoperire de o asemenea anvergur nu se putea baza dect pe un singur lucru scopul sacru al NASA i anume contactul cu viaa extraterestr. Din pcate, Rachel tia suficiente lucruri despre acel scop ca s i dea seama c era imposibil de atins.

Ca analist de date secrete, Rachel avea de-a face n permanen cu

ntrebri venite din partea prietenilor, legate de presupusele operaiuni guvernamentale de stabilire de contacte cu extrateretrii. Era copleit de teoriile prietenilor ei educai farfurii zburtoare prbuite i ascunse n buncrele guvernamentale secrete, cadavre de extrateretri pstrate la ghea, ba chiar civili nevinovai rpii i folosii de extrateretri pe post de cobai.

Bineneles c totul era o absurditate. Nu existau extrateretri. Nu existau operaiuni ascunse prin care s se ncerce stabilirea unor legturi cu ei.

Toat lumea din cadrul serviciilor secrete nelegea c majoritatea viziunilor i rpirilor reprezentau, pur i simplu, produsul unor imaginaii bogate sau al unor fcturi generatoare de bani. Acele probe fotografice ale OZN-urilor care existau cu adevrat se prea c au fost surprinse doar n apropierea aeroporturilor militare americane unde se testau noi modele avansate de aeronave. De exemplu, atunci cnd compania Lockheed ncepuse testarea aerian a unui nou supersonic revoluionar botezat Stealth Bomber, numrul de apariii a OZN-urilor din jurul bazei aeriene Edwards a crescut de cincisprezece ori.

Pari destul de sceptic, i zise preedintele, privind-o curios.

ns ceea ce o uluia pe Rachel era vocea lui. Privi nspre el, netiind ce s i rspund.

Pi Ezit. S presupun, domnule, c nu vorbim n acest moment de nave extraterestre sau omulei verzi?

Preedintele pru amuzat:

Rachel, cred c vei gsi aceast descoperire mult mai interesant dect science-fiction-ul.

Rachel se simi uurat cnd auzi c NASA nu ajunsese la un asemenea hal de disperare, nct s ncerce s i serveasc preedintelui poveti cu extrateretri. Cu toate acestea, comentariul lui avea darul de a adnci misterul.

Ei bine, zise ea, orice ar fi descoperit NASA, trebuie s spun c momentul este unul extrem de bine ales.

Hemey se opri pe scar:

Bine ales? Cum adic?

Cum adic? Rachel se opri i ea:

Domnule preedinte, NASA este acum angajat ntr-o btlie pe via i pe moarte pentru a-i justifica existena, iar dumneavoastr suntei permanent atacat pentru c i alocai mereu fonduri. O descoperire NASA major n acest moment ar nsemna o adevrat man cereasc, att pentru

NASA, ct i pentru campania dumneavoastr electoral. Criticii dumneavoastr vor socoti, evident, c momentul ales este extrem de suspect.

Aadar M socoteti un mincinos sau un prost?

Rachel simi un nod n gt:

N-am intenionat s v jignesc, domnule. Doar c

Stai linitit.

Pe buzele lui Hemey nflori un zmbet firav, n vreme ce ncepu s coboare iar scrile:

Cnd directorul administrativ al NASA mi-a povestit prima dat despre descoperire, am respins-o i am catalogat-o ca fiind absurd. L-am acuzat c pune la cale cea mai transparent fars politic din istorie.

Rachel simi cum i dispare nodul din gt.

La baza scrii, Hemey se opri i se uit fix la ea:

Unul dintre motivele pentru care am cerut ca descoperirea s rmn, deocamdat, secret a fost acela de a proteja NASA. Dimensiunea acestei descoperiri ntrece orice mare realizare pe care agenia a anunat-o pn acum.

Ea are darul de a transforma aterizarea pe Lun ntr-un fapt banal. Pentru c omenirea i aici m includ i pe mine, are enorm de ctigat sau de pierdut, am crezut c ar fi prudent ca o persoan anume s verifice datele NASA nainte de a aprea sub luminile reflectoarelor cu un anun oficial.

Rachel era nucit:

Cu siguran c nu v referii la mine, domnule?

Preedintele rse:

Nu, sta nu e domeniul tu de expertiz. n plus, am efectuat deja verificri pe ci extraguvernamentale.

Uurarea fetei fcu loc unei noi nedumeriri:

Extraguvernamentale, domnule? Vrei s spunei c ai apelat la sectorul privat? ntr-o chestiune att de secret?

Preedintele ddu din cap cu convingere:

Am alctuit o echip de verificare din exterior, format din patru oameni de tiin civili, personal din afara NASA cu nume mari n bran i cu o serioas reputaie de protejat. Au folosit echipamentul propriu pentru a face observaii i pentru a ajunge la propriile concluzii. n ultimele patruzeci i opt

de ore, aceti oameni de tiin au confirmat descoperirea NASA dincolo de orice urm de ndoial.

Acum, Rachel era impresionat. Preedintele se protejase cu un aplomb tipic pentru Hemey. Angajnd o echip format din cei mai sceptici indivizi outsideri care n-aveau nimic de ctigat din confirmarea descoperirii NASA Hemey i crease antidotul contra suspiciunii c nu era vorba dect de un complot disperat NASA pentru justificarea bugetului, realegerea preedintelui fan al ageniei i pararea atacurilor senatorului Sexton.

n seara asta la ora opt, zise Hemey, voi convoca o conferin de pres la Casa Alb ca s anun lumii ntregi aceast descoperire.

Rachel se simi frustrat. Practic, Hemey nu-i spusese nimic.

i mai exact ce este aceast descoperire?

Preedintele zmbi:

Astzi vei descoperi c rbdarea e o virtute. Trebuie s vezi aceast descoperire cu ochii ti. Vreau s nelegi situaia n complexitatea ei nainte de a merge mai departe. Directorul administrativ al NASA te ateapt s te pun la curent. El i va spune tot ce trebuie s tii. Dup aceea, vom discuta care va fi rolul tu pe mai departe.

Rachel citi dramatism n ochii preedintelui i i aminti c Pickering simise cum Casa Alb are un as n mnec. Se prea c eful ei a avut dreptate, ca de obicei.

Hemey i fcu semn nspre un hangar din apropiere.

Urmeaz-m, zise el, ndreptndu-se spre construcia acoperit.

Rachel se lu, nedumerit, dup el. Cldirea din faa lor nu avea ferestre,

iar uile enorme preau ncuiate. Singura cale de acces prea a fi o arcad micu ntr-o parte a hangarului. Ua era ntredeschis. Preedintele o ndrum pe Rachel pn n apropierea uii, dup care se opri.

Aici drumul meu se termin, rosti el, artnd spre u. Intri pe acolo!

Rachel ezit:

Nu venii?

Trebuie s m ntorc la Casa Alb. O s mai vorbim n curnd. Ai un telefon?

Bineneles, domnule!

D-mi-l!

Rachel scoase telefonul i i-l ddu, presupunnd c el vrea s introduc un numr privat n memorie. n loc de asta, preedintele strecur telefonul n propriul buzunar.

Acum nu mai eti n reea, zise el. Toate responsabilitile de la locul de munc i-au fost acoperite. Astzi nu vei mai discuta cu nimeni fr permisiunea mea sau a directorului administrativ NASA. nelegi?

Rachel se holb, uluit. Preedintele tocmai mi-a furat telefonul?

Dup ce directorul administrativ te pune la curent cu descoperirea, o s intri n contact cu mine prin intermediul unei linii securizate. Vorbim n curnd. Noroc!

Rachel privi ua hangarului i simi cum nelinitea o copleete.

Preedintele Hemey i ls mna s zboveasc puin pe umrul ei i fcu semn din cap nspre u:

Te asigur, Rachel, c nu vei regreta ajutorul pe care mi-l dai n aceast problem.

Fr a mai aduga vreo vorb, preedintele porni spre elicopterul care o adusese pe Rachel acolo. Se urc la bord i decol. Nu se uit nici o secund n urm.

Rachel Sexton sttea singur pe pragul de acces n hangarul izolat de pe insula Wallops i ncerca s zreasc ceva n bezna de dincolo. Avea sentimentul c se afl la ntretierea dintre dou lumi. Dinspre interiorul cavernos sufla o briz rcoroas i dens, ca i cum cldirea avea un suflu propriu.

Hello? Strig ea, cu voce uor tremurnd.

Tcere.

Pi dincolo de prag, din ce n ce mai nelinitit. Pentru cteva fraciuni de secund, imaginea pe care o avea n faa ochilor se ntunec, fiindc ncerca s se acomodeze cu ntunericul.

Domnioara Sexton? Se auzi vocea unui brbat la doar civa pai mai ncolo.

Rachel tresri brusc i se ntoarse n direcia din care venea sunetul.

Da, domnule!

Se apropie silueta nedesluit a unui om.

Pe msur ce vederea i se limpezea, Rachel observ c se afla lng un tnr cu un chip coluros, echipat din cretet pn n tlpi cu costum de zbor

NASA. Individul avea un corp atletic, iar pe pieptul lui se vedeau numeroase decoraii.

Comandant Wayne Loosigan, se recomand tnrul. M iertai dac v-am speriat! E cam ntuneric pe aici. nc n-am apucat s deschid uile docului.

nainte ca ea s apuce s i rspund, brbatul continu:

Va fi o onoare pentru mine s fiu pilotul dumneavoastr n aceast diminea.

Pilot?

Rachel se holb nuc la el. Tocmai am avut o ntlnire cu un pilot.

Sunt aici ca s m ntlnesc cu directorul administrativ.

Da, doa'n. Am primit ordin s v duc imediat la el.

i lu cteva secunde pn s poat nelege ceea ce-i spusese. Dup ce pricepu cum stteau lucrurile, Rachel se simi foarte dezamgit. Cltoria ei nu prea s fi luat sfrit.

Unde este directorul administrativ? l ntreb ea, de-a dreptul ngrijorat.

Nu dein aceast informaie, rspunse pilotul. O s primesc coordonatele doar dup ce decolm.

Rachel i ddu seama c omul spunea adevrul. Se prea c directorul Pickering i ea nu erau singurele persoane crora nu li se ddeau prea multe informaii n acea diminea. Preedintele considera extrem de serioas problema securitii, iar uurina i rapiditatea cu care o izolase pe Rachel de

restul lumii o fcuser pe fat s se simt de-a dreptul jenat. Sunt de o jumtate de or pe teren i deja nu mai am nici un mijloc de comunicare, iar

eful meu habar n-are unde sunt.

Stnd n faa tnrului pilot NASA, n-avea nici o ndoial c jocurile fuseser deja fcute. Avionul avea s porneasc la drum cu ea la bord, indiferent c i plcea sau nu. Singura ntrebare era ncotro se ndrepta.

Pilotul se duse spre perete i aps pe un buton. Imediat partea

ndeprtat a hangarului porni s gliseze cu zgomot. Lumina nvli n interior, lsnd s se vad silueta unui obiect imens, aflat n mijlocul ncperii.

Rachel fcu ochii mari. Dumnezeu s m ajute.

Obiectul cu pricina era un avion de vntoare negru, cu un aspect

nfricotor. Era aeronava cu cea mai aerodinamic form pe care ea o vzuse vreodat.

Glumeti, mai reui Rachel s ngaime.

E o reacie obinuit, doa'n, dar s tii c F-l4 Tomcat Split-tail este un avion cu performane excelente.

E o racheta cu aripi.

Pilotul o conduse spre aeronav. i fcu semn nspre carlinga cu dou locuri.

Vei sta n spate.

Zu? i rnji Rachel. i eu care credeam c vrei s pilotez.

Dup ce mbrc peste haine un costum de zbor protejat termic, Rachel se trezi, aproape fr voie, urcnd n carling. Se aez cu greu pe scaunul

ngust.

E clar c NASA nu dispune de piloi cu fundul mare, zise ea.

Pilotul i zmbi i o ajut s i pun centurile de siguran. Dup aceea, i fix o casc de zbor.

O s zburm destul de sus, rosti el. O s avei nevoie de oxigen.

Zicnd astea, scoase o masc de oxigen dintr-un compartiment lateral i vru s o ataeze de casca ei.

M descurc, refuz ea ajutorul, ntinzndu-se i lund obiectul din mna lui.

Bineneles, doa'n.

Rachel se lupt puin cu masca pn ce reui s o potriveasc pe casc. Filtrul era surprinztor de incomod.

Comandantul o privi cteva clipe, prnd oarecum amuzat:

S-a ntmplat ceva? ntreb ea.

Nimic, doa'n.

Prea c ncearc s i ascund un zmbet ironic:

Sacii pentru ru de nlime sunt sub scaun. Celor mai muli pasageri li se face ru cnd zboar prima dat cu un astfel de avion.

Ar trebui s n-am nimic, l asigur Rachel, cu o voce uor schimbat din cauza filtrului mtii. Nu sufr de ru de nlime.

Pilotul ridic din umeri:

Muli pucai marini au zis acelai lucru i dup aceea a trebuit s cur voma din carling de pe urma lor.

Rachel ddu uor din cap. Minunat.

Vreo ntrebare nainte de a ne lua zborul?

Ea ezit o clip, dup care btu uor n filtrul care i rnea obrazul.

M sufoc. Cum putei s purtai chestiile astea n zborurile lungi?

Pilotul i zmbi ngduitor:

Ei bine, doa'n, de obicei noi nu le purtm cu susul n jos.

Parc nfipt n captul pistei, cu motoarele duduind sub ea, Rachel se simea ca un glon ntr-o arm care atepta doar un deget care s apese pe trgaci. Cnd pilotul mpinse mana, motoarele gemene Lockheed 345 se trezir la via. Prea c ntregul univers se zguduie. Odat frnele eliberate, Rachel se trezi lipit strns de sptarul scaunului. Supersonicul parcurse pista

i decol n cteva secunde. Dincolo de hublou, pmntul ncepu s se

ndeprteze cu o vitez ameitoare.

Rachel nchise ochii atunci cnd aeronava se ridic n mare vitez. Se ntreb unde greise n acea dimineaa. Ar fi trebuit s fie acum la biroul ei, sintetiznd i selectnd informaii. n loc de asta, clrea o torpil ncrcat cu testosteron i abia respira printr-o masc de oxigen.

ncepu s simt o uoar stare de ru, nainte ca aeronava s ajungi la cincisprezece mii de metri altitudine. ncerc s se gndeasc la altceva. n timp ce admira oceanul de sub ea, avu brusc sentimentul c e departe de cas.

Pilotul vorbea cu cineva prin staia radio. Cnd termina conversaia, omul lu un viraj abrupt spre stnga. Avionul se rsuci aproape la o sut optzeci de grade, fcnd-o pe Rachel s simt c i-a ajuns stomacul drept n gt. n cele din urm, aeronava reveni n plan orizontal.

Fata gemu:

Mersi pentru avertisment, asule!

mi cer scuze, doa'n, dar tocmai am primit coordonatele ntlnirii dumneavoastr cu directorul administrativ.

D-mi voie s ghicesc. Ctre nord?

Pilotul pru nedumerit:

De unde ai tiut?

Rachel oft. Iubesc piloii tia care au fcut practic doar pe computer.

E ora nou dimineaa, amice, iar soarele e n dreapta noastr. Aadar zburam spre nord.

n carling, se ls un moment de tcere.

Da, doa'n, n dimineaa asta zburm spre nord!

i ct de departe zburam spre nord?

Pilotul verific nc o dat coordonatele:

Vreo 4 500 de kilometri. Rachel se ridica brusc pe scaun.

Ce?

ncerc s-i imagineze o hart, dar nu putea nici mcar s-i nchipuie unde nsemna acel nord.

Dar sta e un zbor de patru ore!

La viteza asta, da, o aprob pilotul. inei-v bine, v rog!

nainte ca ea s i rspund, brbatul retrase aripile aeronavei F-l4. O clip mai trziu, Rachel se simi iari lipit de scaun, n vreme ce avionul

ni, de parc pn atunci sttuse locului. n mai puin de un minut ajunser la o vitez de croazier de aproape 2300 de kilometri pe or.

Acum era ameit de-a binelea. Vznd cum avionul spintec cerul cu vitez nucitoare, Rachel simi cum i se face. n minte i reveni, ca un ecou pierdut, vocea preedintelui: Te asigur, Rachel, c nu vei regreta c m ajui n aceast chestiune.

Gemnd, Rachel ntinse mna dup punga salvatoare. S n-ai niciodat

ncredere ntr-un politician.

Dei l dezgusta interiorul modest i murdar al taxiurilor, senatorul

Sedgewick Sexton nvase c, uneori, trebuie s suporte astfel de condiii n ascensiunea sa ctre glorie. Vehiculul rablagit care tocmai l adusese la cel mai de jos nivel al parcrii Hotelului Purdue i oferea ceva ce limuzina lui nu putea

anonimatul.

Senatorul constat mulumit c parcarea era pustie, cu excepia ctorva maini prfuite, rtcite prin mulimea de stlpi de ciment. Traversnd, Sexton

i privi ceasul.

11.15 dimineaa. Perfect.

Individul cu care se ntlnea era un maniac al punctualitii. Amintindu-

i ns pe cine i ce reprezenta acel om, Sexton i spuse c individul putea fi un maniac la orice ar fi vrut el.

Zri dubia alb Ford Windstar parcat exact n acelai loc n care era parcat de fiecare dat cnd se ntlneau acolo n colul de est al garajului, n spatele unui ir de tomberoane. Sexton ar fi preferat ca ntlnirea s se petreac ntr-unul dintre apartamentele hotelului, dar nelegea prea bine msurile de precauie. Prietenii individului nu ajunseser unde se aflau acum dac nu ar fi fost grijulii.

ndreptndu-se ctre dubi, Sexton simi acea nelinite familiar ce preceda ntotdeauna astfel de ntlniri. Forndu-se s rmn calm, se urc pe locul pasagerului din dreapta cu un semn vioi din mn. Brbatul cu prul negru de pe locul oferului nu-i rspunse la salutul voios. Omul avea aproape

aptezeci de ani, ns chipul cernit inspira o duritate care se potrivea perfect cu poziia sa de emisar al unei armate de vizionari ndrznei i ntreprinztori, lipsii de scrupule.

nchide ua! Rosti individul cu voce aspr.

Sexton se supuse, tolernd cu graie morocneala omului. n definitiv, tipul reprezenta oameni care controlau sume enorme de bani, din care o bun parte fuseser recent virate n sprijinul lansrii senatorului Sexton ctre cea mai puternic poziie din lume. Cu timpul, Sexton pricepuse c astfel de

ntlniri nsemnau mai puin nite lecii de strategie i mai mult nite ocazii de reamintire a gradului de ndatorare al senatorului fa de binefctorii lui. Aceti oameni ateptau ctiguri serioase de pe urma investiiei lor. Dup cum trebuia s recunoasc Sexton, ctigul nsemna o cerere a naibii de

ndrznea. Cu toate astea i orict de incredibil ar fi prut, era vorba de ceva

aflat n sfera de influen a lui Sexton, odat ce acesta avea s se instaleze n

Biroul Oval.

tiind c brbatului de la volan i plcea s treac repede la subiect,

Sexton i zise:

Presupun c a fost depus o alt sum?

Da. Ca de obicei, vei folosi aceste fonduri doar pentru campanie. Am fost mulumii s vedem cum urci n sondaje, ceea ce nseamn c managerii ti de campanie au cheltuit eficient banii notri.

Ctigm repede teren.

Aa cum i-am spus la telefon, am convins ali ase i o s v ntlnii la noapte.

Excelent.

n minte, Sexton i aranjase deja programul. Celalalt i ntinse un dosar lui Sexton.

Ai aici informaiile. Studiaz-le. Ei vor s tie clar c le nelegi foarte bine preocuprile. Vor s tie c le susii cauza. i-a sugera s te ntlneti cu ei la reedina ta.

Acas? Dar de obicei m ntlnesc

Senatorule, aceti ase domni conduc firme ce dein resurse mult mai mari dect cele cu care ai avut de-a face pn acum. Ei sunt petii cei mari i de aceea sunt ngrijorai. Au mult de ctigat i, prin urmare, enorm de mult de pierdut. Am depus multe eforturi ca s-i conving s v ntlnii. Va trebui s te ocupi n mod special de ei. ntr-o not personal.

Sexton ncuviin imediat:

Categoric. Pot aranja o ntrevedere acas la mine.

Bineneles c au nevoie de discreie total.

La fel ca mine.

Noroc, i ur btrnul. Dac n seara asta totul iese cum trebuie, ar putea fi ultima noastr ntlnire. Aceti oameni singuri i pot furniza ceea ce ai nevoie ca s transformi campania Sexton ntr-un succes.

Lui Sexton i plcea cum sun. i zmbi ncreztor brbatului de lng el:

Cu puin noroc, prietene, la vremea alegerilor vom putea srbtori cu toii victoria.

Victoria?

Individul se ncrunt i se aplec spre Sexton cu ochi amenintori:

Instalarea ta la Casa Alb este doar primul pas ctre victorie, senatorule! Presupun c n-ai uitat asta.

Casa Alb este una dintre cele mai mici reedine prezideniale din lume. Msoar doar cincizeci i ase de metri n lungime, douzeci i opt de metri n lime i are o suprafa de teren amenajat de doar apte hectare. Proiectul,

ntocmit de arhitectul James Hoban, prezentase o structur asemntoare unei cutii, cu un acoperi nlat, balustrada i o intrare cu numeroase coloane; dei lipsit de originalitate, el fusese selectat n cadrul unui concurs deschis de ctre juraii care l apreciaser ca fiind atrgtor, cu demnitate i flexibil.

Chiar dac sttuse trei ani i jumtate la Casa Alb, preedintele Zach

Hemey se simea rareori acas acolo, n acel labirint de candelabre, antichiti

i pucai marini narmai pn n dini. Pe moment ns, n vreme ce se

ndrepta spre aripa de vest, se simea nviorat i ciudat de uurat. Prea c plutete peste covoarele de plu.

Mai muli membri din personalul Casei Albe i ridicar privirea nspre preedintele care se apropia. Hemey le fcu la toi cu mna i i salut, pe fiecare pe rnd. Rspunsurile oamenilor, dei politicoase, trdau supunere i erau nsoite de zmbete forate.

Bun dimineaa, domnule preedinte!

M bucur s v vd, domnule preedinte!

O zi bun, domnule!

n vreme ce se ndrepta spre birou, Hemey sesiz oaptele din jurul Iui. n

Casa Alb prea c se pregtete o insurecie. n ultimele sptmni, dezamgirea celor din 1600 Pennsylvania Avenue crescuse pn n punctul n care Hemey ncepuse s se simt precum cpitanul Bligh comandnd o nav n deriv, al crei echipaj se pregtea de revolt.

Preedintele nu-i putea nvinui oamenii. Personalul lucrase mult peste orele de program ca s l sprijine n alegerile ce bteau la u, iar acum, ca din senin, preedintele prea a-i fi pierdut interesul pentru victorie.

n curnd vor nelege, i spuse Hemey. n curnd voi fi din nou eroul

lor.

Regreta c i meninuse personalul departe de aceste informaii atta timp, dar confidenialitatea era strict necesar. Iar cnd era vorba de pstrarea secretelor, Casa Alb avea renumele de locul n care se clevetea cel mai mult din tot Washingtonul.

Hemey ajunse n sala de ateptare de lng Biroul Oval i i fcu voios cu mna secretarei.

Ari bine n dimineaa asta, Dolores!

i dumneavoastr, domnule, i rspunse femeia, uitndu-se la inuta lui cu dezaprobare fi.

Hemey i cobor vocea:

Vreau s organizezi o ntlnire.

Cu cine, domnule?

Cu tot personalul din Casa Alb!

Secretara i ridic privirea:

Tot personalul, domnule? Adic toi cei 145 de oameni?

Chiar aa.

Femeia prea nedumerit:

Bine. S fixez ntlnirea n Sala de Briefing? Hemey cltin din cap:

Nu. S fie n biroul meu.

Acum secretara fcu ochii mari:

Vrei s v ntlnii cu ntregul personal n Biroul Oval?

Exact.

Cu toi n acelai timp?

De ce nu? Fixeaz-o pentru ora patru dup-amiaz!

Secretara ddu din cap, de parc ar fi comptimit un bolnav mintal.

Foarte bine, domnule. i ntlnirea se va referi la?

n seara asta voi face un anun important ctre poporul american.

Vreau ca oamenii mei s fie primii care l aud.

Pe chipul femeii se ivi brusc o umbr de tristee, ca i cum s-ar fi temut de apropierea acestui moment. i cobor glasul:

V retragei din curs, domnule?

Hemey izbucni n rs:

La naiba, nu, Dolores! M pregtesc de btlie!

Secretara se ndoia de acest lucru. Toate analizele din pres afirmau c preedintele Hemey avea s lase balt alegerile.

El i fcu ncurajator cu ochiul:

n aceti ultimi ani ai lucrat excelent pentru mine, Dolores i o s continui s faci aceeai treab i n urmtorii patru ani. O s rmnem n Casa Alb. Jur.

Femeia prea c vrea s-l cread din tot sufletul:

Foarte bine, domnule! O s anun personalul. Patru dup-amiaz.

Intrnd n Biroul Oval, Zach Hemey nu se putu abine s nu zmbeasc

cnd i imagin ntregul personal nghesuit n acea ncpere ngrozitor de mic.

Dei acel mre birou al puterii primise multe porecle n decursul timpului Toaleta, Cuibul Sculei, Dormitorul lui Clinton , porecla favorit a lui Hemey era Capcana de Homari. Prea mult mai potrivit. Oricine intra pentru prima dat acolo era imediat dezorientat. Simetria camerei, pereii uor rotunjii la coluri, uile mascate, toate contribuiau la sentimentul nucitor pe care-l aveau vizitatorii: c fuseser legai la ochi i rsucii n loc de mai multe ori. Dup ce avusese o ntrevedere cu preedintele n Biroul Oval, se ntmpla adesea ca vreun demnitar strin s se ridice, s dea mna cu preedintele i s porneasc drept spre o debara. n funcie de rezultatul ntlnirii, Hemey l oprea pe oaspete la timp sau se amuza vznd cum acesta se face singur de rs.

Hemey crezuse ntotdeauna c lucrul care era cel mai impuntor n

Biroul Oval era vulturul american esut pe imensul covor oval din ncpere. Gheara stng a vulturului inea ramura de mslin, n vreme ce gheara dreapt strngea un mnunchi de sgei. Foarte puini erau cei din exterior care tiau c, pe timp de pace, vulturul privea spre stnga ctre ramura de mslin. n timp de rzboi ns, vulturul se ntorcea misterios spre dreapta nspre sgei.

Mecanismul care permitea acest mic truc devenise surs de speculaii n rndul personalului de la Casa Alb, deoarece el era cunoscut numai de preedinte i de eful echipei de ntreinere. Hemey, descoperind adevrul din spatele enigmaticului vultur, era dezamgit de ct de banal era de fapt. n una dintre debaralele din subsol ale Casei Albe mai era un al doilea covor oval, iar eful echipei de ntreinere nu fcea dect s schimbe covoarele n cursul nopii.

Privind acum spre vulturul care se uita panic nspre stnga, Hemey se gndi c poate era cazul s schimbe covoarele n onoarea micului rzboi pe care avea s l lanseze contra senatorului Sedgewick Sexton.

Delta Force este singura echip de asalt american ale crei aciuni se bucur de imunitate prezidenial complet fa de lege.

Ordinul Prezidenial 25 (OP 25) le acord soldailor din Delta Force libertate fa de orice aciune legal, incluznd aici excepia din Posse

Comitatus Act, emis n 1876, o lege care impunea pedepse penale tuturor celor care foloseau fora militar n scopuri personale, impunere a legii interne sau efectuarea de operaiuni sub acoperire. Membrii echipei Delta Force sunt alei pe sprncean din cadrul Combat Applications Group {5} (CAG), o organizaie secret ce activeaz n cadrul Centrului de Operaiuni Speciale din Fort Bragg,

Carolina de Nord. Soldaii Delta Force sunt, n esen, ucigai profesioniti experi n operaii antitero, eliberri de ostatici, asalturi i eliminarea forelor inamice secrete.

Deoarece misiunile Delta Force implic, de obicei, un grad sporit de confidenialitate, lanul clasic de comand pe mai multe niveluri este adesea

nlocuit de aa-zisa comand monocaput un singur manager, care are autoritatea s controleze unitatea din subordine, dup cum i convine. Acest manager este, de obicei, un militar sau un factor de decizie politic, cu un grad sau cu o influen suficient de mare nct s conduc misiunea. Indiferent de identitatea managerului, misiunile Delta Force sunt secretizate la cel mai nalt nivel, iar odat ce misiunea ia sfrit, soldaii Delta Force nu o mai menioneaz niciodat nici n discuiile dintre ei i nici n discuiile cu ofierii din cadrul Operaiunilor Speciale.

Zboar. Lupt. Uit.

Echipa Delta care staiona acum deasupra Paralelei 82 nu zbura i nici nu se lupta. Doar observa.

Delta One trebuia s recunoasc faptul c misiunea fusese cu totul neobinuit pn acum, dar nvase de mult s nu se mai mire de ceea ce i se cerea s execute. n ultimii cinci ani, fusese implicat n eliberri de ostatici din

Orientul Mijlociu, n depistarea i eliminarea celulelor teroriste care acionau din interiorul Statelor Unite i chiar n suprimarea discret a unor personaje periculoase, brbai i femei, din diverse zone ale lumii.

Cu numai o lun n urm, echipa lui folosise un microbot zburtor pentru a provoca un atac de cord care i fusese fatal unui cap al lumii interlope din America de Sud. Folosind un microbot echipat cu un ac de titaniu, ct un fir de pr, ce coninea o puternic substan vasoconstrictoare, Delta Two introdusese dispozitivul n casa omului printr-o fereastr deschis de la etajul doi, gsise dormitorul, dup care l nepase pe individ n umr, n timp ce acesta dormea. Microbotul zburase napoi pe fereastr, cu ncrctura golit,

nainte ca omul s se trezeasc i s acuze dureri atroce n piept. Cnd nevasta personajului n cauz chema ambulana, echipa Delta fcea deja drum ntors spre cas.

Fr forare de ui i scandal.

Moarte survenit din cauze naturale.

O adevrat oper de art.

Mai recent, un alt microbot staionase n interiorul biroului unui senator de marc pentru a monitoriza voluptuoasele ntlniri amoroase, discrete ale acestuia. Echipa Delta fcea n glum referire la acea misiune ca la inserare n spatele liniilor inamice.

Acum, dup ce fusese prins cu operaiunea de supraveghere n acel cort mizer de zece zile, Delta One era gata s pun capt misiunii.

Rmi ascuns. Supravegheaz construcia nuntru i pe afar. Raporteaz controlorului orice eveniment neateptat.

Delta One fusese instruit s nu simt niciodat emoii, indiferent de sarcina primit. La primul instructaj legat de aceast misiune ns, lui i echipei sale li se accelerase pulsul. ntlnirea fusese oarb fiecare faz a misiunii fiind explicat prin intermediul unor canale electronice de comunicaii securizate. Delta One nu se ntlnise niciodat fa n fa cu managerul responsabil de aceasta misiune.

Tocmai pregtea ceva de mncare din conserve de proteine deshidratate, cnd ceasul lui scoase un sunet, la unison cu ceasurile celorlali doi. n cteva secunde, dispozitivul CrypTalk de comunicaii de lng el ncepu s clipeasc n chip de alert. Delta One se opri din ceea ce fcea i apuc echipamentul de comunicaii. Ceilali doi l privir n tcere:

Delta One, rosti el n emitor.

Aplicaia software de recunoatere a amprentei vocale identific instantaneu cele dou cuvinte. Aplicaia atribuia fiecrui cuvnt un numr referenial, care era apoi criptat i trimis prin satelit celui aflat la captul opus al convorbirii. Interlocutorul dispunea de un dispozitiv similar, prin care numerele erau decriptate i traduse napoi n cuvinte prin folosirea unui dicionar anume. Dup aceea cuvintele erau rostite tare de o voce robotizat. ntrzierea total a semnalului nu depea opt milisecunde.

Aici controlorul, i zise personajul care conducea misiunea Tonul de robot al mainriei era extrem de bizar androgin i metalic. Cum stai cu operaiunea?

Totul decurge conform planului, i rspunse Delta One.

Excelent. Am actualizat secvena de timp. Informaia devine public la ora opt seara. Meridian estic.

Delta One i verific cronograful. Doar opt ore au mai rmas. Misiunea lui avea s se sfreasc n curnd. Era un lucru ncurajator.

nc un amnunt, rosti controlorul. n aren a intrat un nou juctor.

Ce juctor?

Delta One ascult. Interesant joc de noroc. Cuiva i plcea tare mult s dein toate atuurile.

Credei c se poate avea ncredere n ea?

Trebuie supravegheata ndeaproape.

i dac apar probleme?

Ordinele rmn valabile, rosti vocea fr nici un fel de ezitare. Rachel Sexton zbura spre nord de mai bine de o or. n afara ctorva

imagini rapide ale Newfoundland-ului {6}, nu zrise dect ap pe parcursul

ntregii cltorii.

De ce trebuia s fie ap? se ntreb ea, strmbndu-se. Cnd avea apte ani, czuse n apa ngheat a unui iaz, n timp ce patina. n vreme ce sttea prins sub ghea, fusese ferm convins c va muri. Doar fora disperat cu care mama ei i trsese la suprafa trupul mbibat de ap a salvato. Dup

acele clipe de comar, Rachel se luptase mereu cu senzaia de hidrofobie o senzaie neplcut de fric la vederea apelor ntinse, mai ales a apelor reci.

Acum, vznd de jur mprejur, pn la limita orizontului, doar apele Atlanticului de Nord, vechea spaim ncepea s o cuprind din nou.

i ddu seama ct de mult zburaser doar atunci cnd pilotul verific poziia avionului cu turnul de control al bazei aeriene Thule din nordul

Groenlandei. Am ajuns deasupra Cercului Arctic? Revelaia i spori teama.

Unde m duc? Ce a descoperit NASA? La scurt timp, masa de ap cenuiu-albstrie de dedesubt ncepu s fie presrat cu mii de puncte albe.

Aisberguri.

Rachel mai vzuse un aisberg doar o singur dat n viaa ei, cu ase ani

n urm, cnd mama ei o convinsese s plece mpreun ntr-o croazier prin

Alaska. Rachel sugerase mai multe destinaii de vacan aflate pe pmnt, ns mama ei fusese deosebit de insistent.

Rachel, draga mea, zisese ea, dou treimi din planeta asta sunt acoperite de ap. Mai devreme sau mai trziu, va trebui s nvei s ii aceast problem sub control.

Doamna Sexton fusese o fiic a New England-ului, hotrt s creasc o fat puternic.

Acea croazier fusese ultima cltorie pe care Rachel o fcuse mpreun cu mama ei.

Katherine Wentworth Sexton. Rachel simi cum junghiul singurtii o strpunge. Amintirile revenir, dureroase, sfiind-o aa cum avionul sfia aerul, strnind afar urletele vntului. Ultima lor conversaie fusese una telefonica. n dimineaa Zilei Recunotinei.

mi pare aa de ru, mam, i spusese Rachel, telefonnd acas din aeroportul O'Hare, pe o vreme n care zpada curgea n valuri din cer. tiu c familia noastr n-a petrecut niciodat Ziua Recunotinei separat. Se pare c astzi va fi prima dat.

Mama ei pruse puternic afectat de acest lucru:

Abia ateptam s te vd.

i eu, mam. Gndete-te la mine cum mnnc ceva n aeroport, n vreme ce tu i tata v osptai cu minunatul curcan.

Urmase o pauz pe fir.

Rachel, n-aveam de gnd s i spun dect atunci cnd ai fi ajuns aici, dar tatl tu susine c are prea mult de lucru ca s vin acas n acest an.

Spune c o s petreac weekend-ul n apartamentul lui din D. C.

Ce?

Surprins, Rachel se nfuriase imediat:

E Ziua Recunotinei. Senatul nu e n sesiune! E la mai puin de dou ore distan de tine. Ar trebui s fie acolo!

tiu. Spune c e epuizat i c nu se simte n stare s conduc. A decis s i petreac weekend-ul n pat mpreun cu lucrrile lui.

Lucrri? Rachel deveni brusc sceptic. Mai probabil era c senatorul Sexton s petreac n pat cu alt femeie. Dei comise cu discreie, infidelitile lui durau de ani de zile. Doamna Sexton nu era proast, dar afacerile

extraconjugale ale soului ei fuseser ntotdeauna nsoite de alibiuri puternice

i indignri ultragiate la simpla aluzie c el ar putea s i fie necredincios. n cele din urm, doamna Sexton nu vzuse alt soluie dect s i nbue durerea prefcndu-se c nu observ nimic. Dei Rachel o ndemnase n repetate rnduri s divoreze, Katherine Wentworth Sexton era o femeie de cuvnt.

Pn ce moartea ne va despri, i spusese ea lui Rachel. Tatl tu m-a binecuvntat cu tine, o fat minunat i pentru asta i mulumesc. Pentru celelalte aciuni ale lui va trebui s rspund cndva n faa unei instane superioare mie.

n timp ce sttea n aeroport, Rachel simi cum crete furia n ea:

Dar asta nseamn c vei fi singur tocmai astzi!

I se fcea ru de la stomac. Faptul c-i prsise familia ntr-o asemenea zi reprezenta o alt josnicie din partea senatorului.

Ei bine, rostise doamna Sexton cu voce dezamgit, dar decis, este clar c nu pot lsa toat mncarea asta s se strice. O s m duc la mtua Ann. Ne-a invitat ntotdeauna la ea pentru a srbtori mpreun. O s-o sun chiar acum.

Rachel se simise doar puin absolvit de vin.

Bine. O s ajung acas ct de repede pot. Te iubesc, mam!

Zbor lin, draga mea!

n acea noapte, ceasul arta zece i jumtate cnd taxiul reuise, n sfrit, s coteasc pe aleea lung de acces ctre luxoasa reedin a familiei

Sexton. Rachel i dduse imediat seama c se ntmplase ceva ru. Pe alee, se gseau trei maini ale poliiei i cteva dubie ale unor echipe de tiri. Toate luminile din cas erau aprinse. Rachel coborse n fug din taxi, cu inima btndu-i nebunete.

La u fusese ntmpinat de un poliist care purta uniforma statului

Virginia, cu o fa mohort. Nu fusese nevoie s scoat nici o vorb. Rachel

tia. A avut loc un accident.

Drumul douzeci i cinci era alunecos din pricina poleiului, informase ofierul. Mama dumneavoastr a ieit de pe osea i s-a izbit de nite copaci.

mi pare ru. A murit instantaneu n urma impactului.

Rachel nmrmurise. ntors acas imediat ce aflase vestea, tatl ei se gsea deja n living i inea o conferin de pres ad-hoc, anunnd cu stoicism lumii ntregi c soia lui decedase n urma unui accident de main, n vreme ce se ntorcea de la o petrecere de Ziua Recunotinei mpreun cu familia.

Fiica lui rmsese ascuns pe durata ntregului eveniment, plngnd pe

nfundate.

Tot ce mi-a fi dorit, declarase tatl ei presei, cu ochii notnd n lacrimi, ar fi fost s stau acas doar de dragul ei n acest weekend. Nu s-ar fi

ntmplat aceast tragedie.

Ar fi trebuit s te gndeti la asta de ani de zile i rspunse Rachel n tcere, ura fa de tatl ei crescnd cu fiecare secund care trecea.

Din acel moment, Rachel se desprise de tatl ei, aa cum doamna

Sexton n-avusese puterea s-o fac niciodat. Senatorul nu pruse a acorda

vreo atenie faptului. Brusc, devenise foarte ocupat s cheltuiasc averea strns de nevasta lui pentru a dobndi nominalizarea partidului su la candidatura pentru preedinie. Voturile aduse din simpatie pentru tragedia pe care a trit-o n-aveau cum s-i fac ru.

Ca o cruzime nemeritat, chiar i la o distan de trei ani, senatorul continua s o fac pe Rachel s se simt singur. Cursa lui pentru Casa Alb amnase pe o perioad nedefinit visele ei de a cunoate un brbat adevrat, cu care s i ntemeieze o familie. i fusese mult mai uor s se izoleze complet fa de lume dect s aib de-a face cu irul nesfrit de pretendeni lacomi de putere din Washington, fiecare spernd s pun laba pe ndurerata i poteniala prim fiic a Americii.

Lumina zilei ncepea s pleasc. n Arctica era perioada sfritului de iarn vremea ntunericului continuu. Rachel i ddu seama c se ndrepta spre inutul nopii eterne.

Curnd soarele dispru n ntregime, ascunzndu-se vederii sub linia orizontului. Ei i continuar zborul spre nord. La orizont, se ivi o lun strlucitoare, pe trei sferturi plin, atrnnd alb n aerul cristalin i rece.

Undeva jos, departe, valurile oceanului licreau, n vreme ce aisbergurile preau diamante cusute pe o pnz ntunecat.

ntr-un trziu, Rachel zri linia ceoas a pmntului. ns nu era ce atepta ea. n faa avionului, se ivea drept din ocean linia amenintoare a unui lan muntos acoperit de zpad.

Muni? Se mir Rachel. Sunt muni la nord de Groenlanda?

Aa se pare, zise pilotul, care prea la fel de surprins.

n vreme ce botul aeronavei se nclin n jos, Rachel se simi ciudat, de parc era lipsita de greutate. n tot zgomotul din jur auzea un sunet electronic repetat n carling. Pilotul prea s se fi cuplat pe un soi de fascicul direcional

i acum l urma.

Ajungnd sub o mie de metri nlime, Rachel se uit cu atenie la terenul luminat de lun de sub ei. La baza lanului muntos se ntindea o cmpie uria, acoperit cu zpad. Platoul se ntindea graios pe o distan de vreo cincisprezece kilometri, pn ce se termina brusc ntr-o creast de ghea ce cdea vertical n ocean.

Abia atunci Rachel vzu. O privelite cum nu este alta pe faa pmntului. La nceput crezu c razele lunii i joac feste. i miji ochii nspre cmpul de zpad, incapabil s neleag exact la ce anume se uita. Imaginea devenea tot mai clar, pe msur ce avionul cobora.

Ce e asta, pentru numele lui Dumnezeu?

Platoul de sub ei era defriat ca i cum cineva ar fi pictat pe zpad trei dungi imense de vopsea argintie. Panglicile sclipitoare curgeau paralel cu creasta. Iluzia optic fusese desluit abia cnd avionul ajunse sub dou sute de metri nlime. Cele trei panglici argintii erau nite anuri adnci, fiecare avnd o lime de circa treizeci de metri. anurile fuseser umplute cu ap, care nghease i formase canale largi i argintii care se ntindeau n paralel pe toat lungimea platoului. Zonele albe dintre ele nu erau altceva dect dmburi albe de zpad.

n timp ce cobora spre platou, avionul ncepu s se zglie din cauza turbulenelor intense. Rachel auzi trenul de aterizare cobornd cu un bufnet greu, ns tot nu vedea nici o pist de aterizare. n vreme ce pilotul se lupta s menin aeronava sub control, ea se zgi afar i zri dou iruri de lumini intermitente care strpungeau gheaa de dedesubt. ngrozit, nelese ceea ce avea pilotul de gnd s fac.

Aterizm pe ghea? Voi ea, uluit, s afle.

Pilotul nu i rspunse. Se concentra s aterizeze contra vntului turbat.

Rachel simi cum stomacul i se face ghem n timp ce avionul ncetinea, cobornd drept spre canalul de ghea. Ridicturile de zpad se nlau de o parte i de alta a avionului, determinnd-o pe Rachel s i in rsuflarea.

Orice calcul greit al aterizrii ar fi nsemnat moarte sigur. Avionul cobor i mai mult ntre dmburi, astfel nct turbulenele disprur brusc. Astfel adpostit de vnt, avionul atinse gheaa lin i fr probleme.

Motoarele Tomcat-ului gemur, ncetinind aeronava. Rachel respir uurat. Supersonicul opri la o sut de metri mai ncolo, n dreptul unei linii roii vopsite drept pe panglica de ghea.

n dreapta nu se vedea dect un perete de zpad n lumina lunii marginea unui dmb. La stnga privelitea era identic. Ceva, ceva se putea zri doar nainte, prin botul avionului O ntindere nesfrit de ghea. Rachel avea sentimentul c tocmai aterizase pe o planet moart. Dincolo de liniile trasate geometric pe ghea, nu exista nici o urm de via.

De-abia atunci Rachel auzi. Undeva, n deprtare, se desluea un zgomot de motor. Un zgomot ascuit. Sunetul se intensific. O main se ivi curnd. Era un tractor de zpad, pe enile, care strbtea canalul de ghea spre ei. Prea o insect futurist nalt, care venea spre ei pe picioare rotative vorace ca nite tentacule. Sus pe asiu se gsea o cabin de plexiglas, n faa creia un ir de faruri puternice luminau drumul.

Mainria se opri chiar lng aeronava F-l4. Ua cabinei de plexiglas se deschise, iar dinuntru, o siluet cobor o scar de acces drept pe ghea.

Silueta era mbrcat din cap pn n picioare cu un costum alb i pufos, care prea o mbrcminte gonflabil.

Mad Max se ntlnete cu Pillsbury Dough Boy, i zise Rachel uurat s vad c aceasta planet stranie era, totui, locuit.

Omul i fcu semn pilotului s deschid carlinga.

Pilotul se supuse.

Valul de aer ngheat care ptrunse n carling o fcu pe Rachel s simt frigul pn n mduva spinrii.

nchide capacul la blestemat!

Domnioara Sexton? A strigat silueta.

Omul avea accent de american.

V urez bun venit n numele NASA!

Rachel tremura. Mulumesc mult.

V rog s v desprindei centurile de zbor, s v lsai casca n avion i s cobori folosind gurile pentru picioare din fuzelaj. Avei ntrebri?

Da, i-o retez scurt Rachel. Unde mama naibii m aflu?

Marjorie Tench, principalul consilier al preedintelui, era o creatur deirat i scheletic. Corpul ei, de aproape doi metri, semna cu un turn de

ncheieturi i de membre. Deasupra corpului scheletic trona un chip pmntiu, cu o piele asemntoare unui pergament strpuns de doi ochi lipsii de orice expresie. La cincizeci i unu de ani, femeia arta de parc ar fi avut aptezeci.

n Washington, Tench era privit ca o zei a arenei politice. Se spunea despre ea c e att de talentat la analiz nct se apropie de clarviziune. Cei zece ani de cnd conducea Biroul de Informaii i Cercetare al Departamentului de Stat o ajutaser s-i lefuiasc o inteligen extraordinar de ascuit i de critic. Din nefericire, expertiza ei politic era nsoit de un temperament de ghea pe care puini l puteau ndura mai mult de cteva minute. Marjorie

Tench fusese binecuvntat cu creierul unui supercomputer, dar i cu cldura specific unei astfel de mainrii. Cu toate astea, preedintele Zach Hemey nu avea probleme cu tolerarea acestei femei; intelectul i capacitatea ei de munc fuseser aproape singurele responsabile de aducerea lui Hemey n fotoliul de preedinte de la Casa Alb.

Marjorie, i zise preedintele, ridicndu-se s o ntmpine n Biroul

Oval. Cu ce pot s te ajut?

Nu-i oferi i un scaun. Ospitalitatea nu se aplica i n cazul femeilor ca

Marjorie Tench. Dac voia un scaun, Tench n-avea dect s-i ia unul.

Am vzut c ai fixat ntlnirea cu personalul pentru ora patru, rosti ea, cu voce rguit de la atta fumat. Minunat.

Tench ncepu s se plimbe, fcndu-l pe Hemey s se ntrebe ce gnduri

i treceau prin mintea ei complicat. Preedintele i era recunosctor. Tench era una dintre puinele persoane din statul prezidenial pe deplin contiente de implicaiile descoperirii NASA, iar expertiza ei politic l ajuta foarte mult n elaborarea unei strategii.

Dezbaterea asta de la CNN de la ora unu, continu ea, tuind. Pe cine trimitem s se bat cu Sexton?

Hemey zmbi:

Un purttor de cuvnt cu rang inferior.

Tactica folosit n politic, de frustrare a vntorului prin lipsirea lui de o confruntare cu un adversar pe msur, era veche, de cnd existau dispute pe lumea asta.

Am o idee mai bun, zise Tench, ncercnd s se uite drept n ochii lui

Hemey. Lsai-m s m duc eu acolo.

Zach Hemey i ridic, surprins, privirea:

Tu? Oare ce naiba pune la cale? Marjorie, tu nu participi la dezbateri

n pres. n plus, este emisiunea din timpul prnzului transmis prin cablu. Ce mesaj a transmite dac mi trimit principalul consilier? O s ne cread cuprini de panic.

Exact.

Hemey o msur cu privirea. Orice strategie complicat ar fi conceput Tench, n-avea s-i permit, pentru nimic n lume, s apar la CNN. Oricine o vzuse vreodat pe Marjorie Tench i ddea seama c exista un motiv pentru

care ea lucra n spatele scenei. Era o femeie cu un aspect nfricotor n orice caz nu genul de fa care s livreze un mesaj de la Casa Alb.

M duc la dezbaterea CNN, i repet ea, pe un ton imperativ.

Marjorie, ncerc preedintele o manevr, simindu-se oarecum nelinitit, oamenii de campanie ai lui Sexton vor pretinde cu siguran c prezena ta la CNN dovedete teama Casei Albe. Trimiterea armelor noastre grele att de devreme ne face s prem disperai.

Femeia ncuviin n tcere i i aprinse o igar:

Cu ct prem mai disperai, cu att mai bine.

n urmtoarele aizeci de secunde, Marjorie Tench i descrise pe larg de ce preedintele trebuia s o trimit la dezbaterea CNN pe ea n locul unui purttor de cuvnt. Cnd termin, Hemey nu putu dect s o priveasc uluit.

Marjorie Tench se dovedise nc o dat un geniu politic.

Banchiza de ghea Milne este cel mai mare sloi de ghea din emisfera nordic. Situat deasupra paralelei 82, pe coasta nordic a insulei Ellesmere, partea de nord a Oceanului Arctic, banchiza Milne are o lime de ase kilometri i o grosime a stratului de ghea de peste o sut de metri.

Cnd se urca n cabina de plexiglas montat pe tractorul de ghea, Rachel era recunosctoare pentru hainele groase i mnuile care o ateptau pe scaun, precum i pentru cldura care venea n valuri prin sistemul de ventilaie al mainii. Afar, pe pista de ghea, motoarele aeronavei F-l4 gemur cu putere, apoi avionul ncepu s se ndeprteze.

Rachel i ridic, alarmat, privirea:

Pleac?

Noua ei gazd se urc n tractor i ddu din cap:

n acest loc au voie s stea doar membrii echipei de tiin i personalul de ntreinere NASA.

Vznd cum aeronava decoleaz ctre cerul ntunecat, Rachel avu un sentiment de deprimare.

De aici lum IceRover-ul, zise nsoitorul ei. Directorul administrativ v ateapt.

Rachel privi calea argintie de ghea din faa lor i ncerc s i nchipuie ce naiba cuta administratorul NASA ntr-un asemenea loc.

inei-v bine, i strig omul de la NASA, n timp ce mnuia nite manivele.

Cu un huruit, mainria se roti cu nouzeci de grade pe loc, ca un tanc greu. Acum se afla cu faa nspre un perete nalt format de zpada ngheat.

Rachel se uit la panta abrupt i brusc i se fcu pielea ca de gin de team. Doar nu are de gnd s

Rock-and-roll!

Omul bg n vitez i acceler tractorul direct spre perete. Rachel i

nbui un ipt i se inu bine. Cnd atinser peretele, picioarele mainriei se nfipser n zpad i insecta uria ncepu s urce. Rachel era ferm convins c aveau s se rstoarne, ns cabina rmase, surprinztor, la un nivel orizontal. Cnd ajunser pe creasta dmbului, conductorul ei o opri i se

ntoarse vesel spre pasagera ale crei ncheieturi se albiser de groaz:

ncercai asta cu un SUV {7}! Am luat proiectul sistemului de protecie la oc de la modulul Mars Pathfinder i l-am montat pe bebeluul sta! Merge ca uns!

Rachel ddu uor din cap:

Frumos.

Aflat acum pe vrful peretelui de zpad ngheat, Rachel i ngdui s admire privelitea, care, n alt context, ar fi fost greu de imaginat. n faa lor se afla un alt dmb mare, dup care ondulaiile se opreau abrupt. Dincolo de ele, gheaa se netezea ntr-o ntindere lucitoare, cu o pant de nclinare extrem de lin. Platoul luminat de razele lunii se ntindea pn departe, dup care se

ngusta i se oprea n coastele munilor.

Ghearul Milne, rosti conductorul, artndu-i oaspetelui munii din deprtare. ncepe de acolo i coboar ctre aceast delt larg, unde ne aflm noi.

Omul porni iari motorul. Rachel se prinse din nou bine de bare, n vreme ce tractorul acceler n josul dmbului. Ajungnd la poale, traversar un nou ru de ghea, dup care urcar panta dmbului urmtor. n cele din urm ajunser pe poriunea neted de ghea i ncepur s traverseze ghearul.

Ct mai avem?

Rachel nu vedea altceva dect ghea de jur mprejur.

Circa trei kilometri, drept nainte!

Lui Rachel distana i se pru imens. Vntul de afar izbea tractorul n rafale necontenite, zguduind cabina de plexiglas, de parc ar fi vrut s-i arunce pe amndoi napoi n mare.

Aa e vntul polar, i strig conductorul tractorului. Ar fi bine s v obinuii!

Printre rafale i spuse c acea zon era btut n permanen de o briz puternic: katabatic termenul grecesc pentru curgerea n jos de-a lungul unei pante. Acea briz necontenit prea a fi rezultatul unor uvoaie de aer rece care

curgea pe pereii ghearului precum un ru nvalnic de munte.

E singurul loc de pe planet, adug brbatul rznd, unde iadul este

ngheat bocn!

Cteva minute mai trziu, Rachel ntrezri o form ceoas la distan n faa lor silueta unui dom alb enorm care se nla drept din ghea. Se frec la ochi. Ce Dumnezeu mai e i?

Cam mari eschimoii pe aici, nu? Glumi nsoitorul ei.

Rachel ncerc s descifreze ceva din acea structur. Prea un model la scar redus al astrodomului din Houston.

NASA l-a construit cu vreo sptmn i jumtate n urm, zise brbatul. E fcut din plexipolysorbat multistrat gonflabil. Piesele se umfl, se conecteaz ntre ele, apoi totul se prinde de zpad cu srme i pitoni. Pare un cort imens nchis, dar este, de fapt, prototipul NASA pentru habitatul mobil pe care sperm s-l folosim ntr-o zi pe Marte. Noi l denumim habisfer.

Habisfer?

Mda, v-ai prins? Pentru c nu e o sfer ntreag, e doar o habi sfer.

Rachel zmbi i se holb la bizara construcie de care se apropiau vizibil peste cmpia de ghea.

i pentru c NASA n-a ajuns nc pe Marte, voi ai decis n schimb s tragei un pui zdravn de somn aici?

Omul rse:

De fapt, a fi preferat Tahiti, dar soarta a hotrt altfel.

Rachel se uit iari, nedumerit, la construcie. Carcasa alb prea doar un contur fantomatic, decupat pe fundalul unui cer ntunecat. n timp ce se apropia de edificiu, IceRover-ul se opri n dreptul unei ui mici care tocmai se deschidea. Lumina dinuntru se revrs peste zpad. n cadrul uii apru o siluet. Un gigant mbrcat cu un pulover de flanel ce i amplifica dimensiunile i l fcea s semene cu un urs fioros. Omul se ndrept spre

IceRover.

Rachel n-avu nici un dubiu asupra identitii uriaului: Lawrence Ekstrom, directorul administrativ al NASA.

Conductorul tractorului i zmbi ncercnd s-o consoleze:

S nu v lsai pclit de dimensiunile lui. Tipul e o pisicu.

Mai degrab un tigru, i rspunse Rachel n gnd, cunoscnd prea bine reputaia lui Ekstrom de a reteza capetele celor care stteau n calea

ndeplinirii viselor lui.

Vntul aproape o dobor atunci cnd cobor din vehicul. i strnse haina mai bine i porni spre dom.

Directorul administrativ al NASA o ntmpin la jumtatea drumului i i

ntinse o imens lab nmnuat:

Domnioara Sexton! V mulumesc c ai venit!

Rachel ddu nesigur din cap i i strig peste urletul rafalelor de vnt:

S fiu sincer, domnule, nu prea cred c am avut de ales!

*

La o mie de metri distan, n susul ghearului, Delta One se uita prin binoclul cu infraroii i urmrea cum Ekstrom o conducea pe Rachel Sexton n dom.

Lawrence Ekstrom, directorul administrativ al NASA, era un munte de om, rou n obraji i greoi la vorb, ca un zeu furios al vikingilor. Prul blond i

epos era tuns militrete deasupra unor sprncene groase, n vreme ce nasul borcnat era mpestriat de vene de snge. In acel moment, ochii duri stteau s se nchid din pricina oboselii acumulate n nenumratele nopi nedormite.

Strateg aerospaial cu influen i consilier pe probleme operaionale al Pentagonului nainte de numirea la NASA, Ekstrom avea reputaia unei

ndrtnicii egalate doar de incontestabila dedicare fa de misiunile pe care le avea de rezolvat.

Urmndu-l n habisfer, Rachel se trezi plimbndu-se printr-un labirint bizar i translucid de coridoare. Reeaua labirintic prea s fi fost modelat prin atrnarea unor foi opace de plastic peste plase de srm bine ntinse. Podeaua labirintului nu exista practic, fiind constituit de ghea peste care se montaser benzi de cauciuc care s ajute la stabilitate. Trecur printr-o zon rudimentar de locuit, plin cu paturi de campanie i toalete chimice.

Din fericire, aerul din habisfer era cldu, chiar dac ncrcat de amestecurile de mirosuri specifice spaiilor strmte. Undeva, bzia un generator electric, probabil sursa de electricitate care alimenta becurile cu incandescen care atrnau de cablurile spnzurate n hol.

Domnioar Sexton, rosti Ekstrom, cu voce aspr, ghidnd-o destul de brutal ctre o destinaie necunoscut, d-mi voie s-i spun cum stau lucrurile chiar de la bun nceput.

Tonul lui exprima orice altceva, n afara plcerii de a o avea pe Rachel ca oaspete.

Eti aici pentru c preedintele vrea asta. Zach Hemey mi este un bun prieten i mai este un fan nrit al NASA. l respect, i sunt dator i am

ncredere n el. Nu-i pun la ndoial ordinele directe, nici mcar atunci cnd nu

mi plac deloc. Ca s nu existe nici un fel de confuzie, s i fie clar c personal nu mprtesc entuziasmul preedintelui de a te implica n aceast chestiune.

Rachel nu putea face altceva dect s se uite int la brbatul de lng ea. Am zburat cinci mii de kilometri ca s am parte de o asemenea ospitalitate? n fond, individul nu era un stpn absolut pe moia proprie. Se hotr s i dea o replic pe msur:

Cu tot respectul, v spun c i eu m aflu sub ordinele preedintelui.

Nu mi s-a comunicat care e scopul prezenei mele aici. Am efectuat aceast cltorie cu cele mai bune intenii.

Bine, zise Ekstrom. Atunci v voi vorbi pe leau.

Chiar ai nceput s facei asta!

Replica dur pru s l ntrte i mai mult pe directorul administrativ.

Individul ncetini ritmul o clip, ca s i studieze mai ndeaproape musafira. Apoi, ca un arpe care i desface inelele, scoase un oftat din rrunchi i mri la loc pasul:

nelege bine, relu el discursul, c te afli aici, n locul unde se desfoar un proiect secret al NASA, mpotriva voinei mele. Nu numai c reprezini NRO, o agenie al crei director se bucur s desconsidere angajaii

NASA socotindu-l nite copii handicapai, dar mai eti i fata omului care i-a furit un stindard personal de lupt din distrugerea ageniei mele. Acesta ar trebui s fie momentul de triumf al NASA; personalul din subordinea mea a fost

ndelung criticat n ultima vreme, aa c merit acest moment de glorie. Oricum, datorit unui val de scepticism al crui creast e reprezentat de tatl tu, NASA se gsete n situaia politic n care oamenii mei dedicai sunt obligai s mpart lumina reflectoarelor cu o mn de oameni de tiin civili i cu fata omului care ncearc s ne distrug.

Eu nu sunt tata, vru Rachel s ipe, ns acum nu era momentul s in o dezbatere pe teme politice cu eful NASA.

N-am venit aici ca s m aflu n lumina reflectoarelor, domnule!

Ekstrom o privi ncruntat:

S-ar putea s nu ai de ales.

Comentariul o lu prin surprindere. Dei preedintele Hemey nu specificase nimic despre vreun ajutor acordat de ea n mod public, William

Pickering dduse glas bnuielii c Rachel ar putea fi folosit drept pion politic.

A vrea s tiu ce am de fcut aici, ceru ea s afle.

i eu. Nu dein o asemenea informaie.

Pardon?

Preedintele mi-a cerut s te informez complet asupra descoperirii noastre n clipa n care ajungi aici. Ce anume vrea s faci este o chestiune care v privete doar pe voi doi.

Mi-a povestit c Sistemul vostru de Observare a Pmntului a descoperit ceva.

Ekstrom se uit la ea piezi:

Ct de bine cunoti proiectul EOS?

EOS reprezint o constelaie de cinci satelii care scruteaz suprafaa solului terestru n moduri diferite, prin cartografiere oceanic, prin analiza erorilor geologice, prin observarea topirii calotei polare, prin localizarea rezervelor fosile

Bine, o ntrerupse Ekstrom, care nu prea deloc impresionat. Deci tii ceva de ultimul adaos la constelaia EOS? Se numete PODS {8}.

Rachel ncuviin. PODS fusese proiectat s ajute la msurarea efectelor

nclzirii globale.

Din cte am neles, PODS msoar grosimea i duritatea calotei polare de ghea?

Cam aa ceva. Folosete tehnologia benzilor spectrale pentru scanri de densiti compozite ale unor zone mari i pentru a gsi anomalii de duritate n ghea, cum ar fi topiri interne, fisuri mari, zone apoase, toate acestea indicnd o nclzire global.

Rachel cunotea procedeul de scanare a densitilor compozite. Semna cu un ultrasunet subteran. Sateliii NRO folosiser o tehnologie similar pentru a cerceta variaiile de densitate ale subsolului n Europa de Est i pentru a localiza gropile comune, preedintele obinnd astfel confirmarea epurrilor etnice.

Cu dou sptmni n urm, zise Ekstrom, PODS a trecut peste banchiza de ghea i a depistat o anomalie de densitate care prea total diferit de ceea ce ne-am fi ateptat noi s vedem. La aizeci de metri adncime sub suprafa, perfect mbinat ntr-o matrice de ghea solid, PODS a descoperit ceea ce prea o globul imens cu diametrul de circa trei metri.

Un buzunar de ap?

Nu. Nu era lichid. Ciudat, dar aceast anomalie era mai dur dect gheaa.

Rachel fcu o pauz:

Deci Este un bolovan sau ceva de genul sta?

Ekstrom ncuviin:

n esen, da.

Rachel atept explozia, dar aceasta nu veni. M aflu aici pentru c NASA a gsit o bucat de stnc n ghea?

Ne-am emoionat abia cnd PODS a calculat densitatea acestui bolovan. Am trimis imediat o echip aici s analizeze piatra. S-a dovedit c roca din gheaa de sub noi este semnificativ mai dens dect oricare alt roc gsit

pe insula Ellesmere. Ea este, de fapt, mai dens dect orice gen de roc de pe o raz de ase sute de kilometri.

Rachel se uit la gheaa de sub picioare, imaginndu-i acel bolovan uria acolo jos, undeva.

Vrei s spunei c cineva a mutat roca aici? Ekstrom pru amuzat de naivitatea ntrebrii ei:

Piatra aia cntrete peste opt sute de tone. Este nchis ntr-o carapace de aizeci de metri adncime de ghea solid, ceea ce nseamn c este aici, neatins, de peste trei sute de ani.

Rachel se simea deja obosit. l urm pe directorul administrativ spre captul unui coridor lung i ngust, trecnd printre doi angajai NASA narmai care stteau de paz. Se uit la Ekstrom.

Presupun c exist o explicaie logic pentru prezena acestei pietre aici i pentru tot secretul sta?!

Categoric c da, rspunse, destul de sec, Ekstrom. Piatra descoperit de PODS este un meteorit.

Rachel se opri la intrarea n coridor i fcu ochii mari:

Un meteorit?

O ncerc instantaneu dezamgirea. Un meteorit nu prea un lucru att de important nct s explice entuziasmul de nedescris al preedintelui. Va justifica aceast descoperire, doar ea singur, cheltuielile i eecurile NASA din trecut? La ce se gndise Hemey? Adevrat, meteoriii erau rariti pe Pmnt, dar NASA fcuse astfel de descoperiri tot timpul.

Acest meteorit e unul dintre cei mai mari care s-au descoperit vreodat, i explic Ekstrom, stnd eapn n faa ei. Noi credem c un fragment dintr-un meteorit mai mare despre care se tie c a czut n Oceanul Arctic, n anii 1700. Cel mai probabil, aceast piatr a fost aruncat ca un rest n urma impactului cu oceanul, a aterizat pe ghearul Milne i a fost treptat

ngropat de zpada czut n ultimii trei sute de ani.

Rachel se ncrunt. Descoperirea nu schimba nimic. Avea tot mai acut sentimentul c era martor la o cascadorie publicitar supraestimata plnuit de Casa Alb i de o agenie NASA disperat dou entiti suferinde care

ncercau s aduc o descoperire oarecare la nivelul unei victorii NASA devastatoare.

Nu pari prea impresionat, observ Ekstrom.

Cred c m ateptam la altceva.

Ochii directorului administrativ se ngustar.

Un meteorit de o asemenea mrime este o descoperire foarte rar, domnioar Sexton. n lume sunt doar civa mai mari.

neleg

Dar nu mrimea meteoritului ne incit.

Rachel se uit n sus.

Dac m lai s termin, continu el, vei afla c acest meteorit are unele caracteristici care n-au mai fost observate la altul. Indiferent c e mic sau mare. i fcu semn s mearg mai departe pe coridor. i acum, dac m vei

urma, i voi prezenta pe cineva mai calificat dect mine s discute despre aceast descoperire.

Rachel era nedumerit:

Cineva mai calificat dect directorul administrativ al NASA? Ekstrom o intui cu privirea:

Mai calificat, domnioar Sexton, n ceea ce privete lucrurile prin perspectiva faptului c e un civil. Pentru c eti un analist profesionist de date, am presupus c preferi s obii aceste date dintr-o surs nepartizan.

Touch. Rachel btu n retragere.

l urm pe directorul administrativ de-a lungul coridorului ngust, pn ce acesta se nfund n dreptul unei pnze negre, grele. Dincolo de paravan se auzea ecoul murmurului unei mulimi de voci, de parc acestea s-ar fi gsit

ntr-un uria spaiu deschis.

Fr a scoate vreo vorb, Ekstrom ntinse mna i trase draperia-paravan deoparte. O lumin puternic o orbi instantaneu pe Rachel.

Ezitnd, pi nainte, mijindu-i ochii. Ajustndu-i privirea la intensitatea luminoas, Rachel inspect repede ncperea masiv din faa ei i scoase un icnet de uimire.

Doamne, opti ea.

Ce este cu acest loc?

Studioul CNN de lng Washington, D. C., este unul dintre cele 212 rspndite n ntreaga lume i conectate prin satelit cu sediul general al Turner Broadcasting System din Atlanta.

La ora 13.45 limuzina senatorului Sedgewick Sexton fusese parcat n spaiul special. n timp ce cobora din vehicul i se ndrepta n pas vioi ctre intrare, Sexton se simea extrem de mndru. El i Gabrielle fur ntmpinai de un productor CNN cu o burt imens, care avea faa toat lit ntr-un zmbet.

Domnule senator Sexton, rosti productorul. Bine ai venit! Am tiri importante. Tocmai am aflat pe cine trimite Casa Alb s v fie adversar n aceast misiune.

Omul rnji iar:

Sper c suntei ntr-o dispoziie de zile mari.

Fcu semn prin geamul despritor ctre studio.

Sexton privi prin geam i fu ct p-aci s leine. Dintr-un nor de fum provenind de la igar se holba la el cel mai urt chip din politica american:

Marjorie Tench? Izbucni Gabrielle. Ce naiba caut ea aici?

Sexton n-avea nici cea mai vag idee, ns, indiferent de motiv, prezena ei aici reprezenta o veste extraordinar, un indiciu clar al disperrii preedintelui. Din ce alt motiv i-ar fi trimis preedintele principalul consilier n prima linie a btliei? Casa Alb trecuse la atacul cu armele grele, iar Sexton nu putea dect s se bucure de aceast oportunitate.

Cu ct mai sus e dumanul, cu att mai amar i e cderea.

Sexton nu se ndoia c Tench e un oponent viclean, ns, privind-o pe acea femeie, nu se putea gndi la altceva dect la faptul c preedintele comisese o grav eroare de judecat. Marjorie Tench arta nfiortor. Aa cum

sttea tolnit pe fotoliu, cu igara n gur, cu braul drept micndu-se lent nainte i napoi ctre buzele subiri, semna cu o imens clugri care alpta.

Isuse, i spuse Sexton, uite un exemplu clar de persoan care ar trebui s ias n public doar la emisiuni radio.

De cteva ori Sedgewick Sexton o zrise pe consiliera principal a Casei

Albe n reviste i de fiecare dat nu-i venise s-i cread ochilor c aceea era una din cele mai puternice persoane din Washington.

Nu-mi place chestia asta, i opti Gabrielle.

Sexton abia dac o auzi. Cu ct se gndea mai mult la ocazie, cu att i plcea mai mult. Mai important dect chipul respingtor din mass-media al lui Marjorie era reputaia ei legat de un aspect-cheie: Marjorie Tench era extrem de vehement cnd vorbea despre rolul conductorului Americii n viitor

acesta nu putea fi asigurat dect prin superioritate tehnologic. Era o suporter nfocat a programelor de cercetare-dezvoltare guvernamentale din sectorul de nalt tehnologie i, mai important, al NASA. Muli credeau c tocmai presiunea din spatele uilor nchise exercitat de Tench fusese ingredientul care l determinase pe preedinte s susin att de puternic agenia spaial aflat n degringolad.

Sexton se ntreb dac nu cumva preedintele nu o pedepsea acum pe Tench pentru toate sfaturile proaste pe care i le-a dat pentru sprijinirea NASA.

Oare s fi hotrt el s-i arunce principalul consilier n gura lupilor? Gabrielle Ashe o studie pe Marjorie Tench prin geam i se simi din ce n

ce mai nelinitit. Femeia era din cale afar de deteapt i nsemna o lovitur neateptat. Cele dou fapte aveau darul de a-i alerta toate simurile. Dac se lua n consideraie poziia ei fa de NASA, trimiterea la btaie contra senatorului Sexton prea o greeal. ns era clar c preedintele nu era un prost. Ceva i spunea lui Gabrielle c acea confruntare avea s se sfreasc ru pentru ei.

Observase deja cum senatorului i sticliser ochii de bucurie, un fapt care nu i diminua nicicum ngrijorarea. Sexton avea obiceiul de a depi limitele cnd se simea prea sigur de sine. Problema NASA adusese un bine venit salt n sondaje, dar Sexton mpinsese prea mult chestiunea ctre limite n ultima vreme. Multe campanii fuseser pierdute de candidaii care voiau un knockout, cnd tot ce le-ar fi trebuit ar fi fost s termine runda.

Productorul prea nerbdtor s urmreasc vrsarea de snge:

Haidei s v pregtim, domnule senator!

Cnd Sexton trecu pe lng ea, ndreptndu-se ctre studio, Gabrielle l prinse de mnec.

tiu la ce v gndii, opti ea. Fii mai inteligent dect ea, dar nu

ntrecei msura.

S ntrec msura? Eu?

Sexton zmbi:

Amintii-v c aceast femeie e foarte priceput n ceea ce face.

Senatorul i rnji cu subneles:

i eu.

Camera principal care avea un aspect de peter a habisferei NASA ar fi constituit o privelite stranie, n orice loc de pe faa pmntului, ns faptul c ea exista pe o insul de ghea din Arctica era cu att mai greu de neles pentru Rachel.

Privind n sus, n domul futurist construit din panouri albe triunghiulare ntreptrunse, simi c intrase ntr-un sanatoriu de dimensiuni colosale. Pereii se arcuiau n jos ctre o podea din ghea, pe care o adevrat armat de lmpi halogene stteau ca nite santinele mprtiate peste tot, aruncnd o lumin orbitoare n jurul lor i oferind ntregii ncperi o luminozitate spectral.

Pe podeaua de ghea erpuiau benzi din spum rigid neagr pe post de traverse prin labirintul de staii tiinifice de lucru. n mijlocul echipamentelor electronice, treizeci sau patruzeci de angajai NASA, mbrcai n alb din cap i pn n picioare, munceau din greu i discutau ntre ei emoionai. Rachel simi imediat tensiunea din ncpere.

Era emoia unei noi descoperiri.

Parcurgnd mpreun cu Ekstrom cercul exterior al domului, Rachel observ privirile neplcut surprinse ale celor care o recunoteau. oaptele lor reverberau clar n spaiul cavernos.

Nu e fata senatorului Sexton?

Ce naiba caut ea aici?

Nu-mi vine s cred c directorul administrativ poate s stea de vorb cu

ea!

Rachel aproape c se atepta s zreasc ppui voodoo ale tatlui ei spnzurate pretutindeni. Animozitatea din jur nu reprezenta, n orice caz, singura surs de tensiune din atmosfer. Se putea sesiza clar o anumit ncredere nemsurat ca i cum NASA tia prea bine cine avea s rd la urm.

Directorul administrativ o conduse pe Rachel ctre un ir de mese unde un brbat sttea singur n faa unui computer. Omul era mbrcat cu un combinezon flauat negru, cu glug i nclat cu bocanci grei de navigator, o

mbrcminte total diferit de hainele de vreme rea pe care ceilali angajai NASA le purtau. Sttea cu spatele la toi cei de acolo.

Ekstrom i ceru lui Rachel s atepte, n vreme ce el se duse s stea de vorb cu strinul. Dup o clip, individul n combinezon ddu din cap i ddu o comand pentru a nchide computerul la care lucra. Directorul administrativ se ntoarse.

De aici, te preia domnul Tolland, i zise el. E un alt personaj recrutat de preedinte, aa c voi doi ar trebui s v nelegei de minune. Vin i eu lng voi mai trziu.

Mulumesc.

Presupun c ai auzit de Michael Tolland!

Rachel ridic din umeri. Mintea ei continua s se concentreze asupra lucrurilor extraordinare care o nconjurau i i se prea cu totul extraordinar.

Numele nu-mi spune nimic.

Individul n combinezon ajunse lng ei i le zmbi:

Nu v spune nimic?

Avea o voce puternic i prietenoas.

E cea mai bun veste din aceast zi. Mi se prea c nu voi mai avea niciodat ocazia s fac o prim impresie bun.

Cnd se uit la individ, Rachel avu senzaia c rmne pironit locului. Recunoscu instantaneu faa artoas a brbatului. La fel ca toat America, de altfel.

Oh, ngim ea, roind n vreme ce brbatul i strngea mna. Suntei acel Michael Tolland.

Cnd preedintele i spusese c recrutase specialiti civili, de vrf, ca s certifice descoperirea NASA, Rachel i imaginase un grup de maniaci cu mini strlucite i cu propriile calculatoare personalizate. Michael Tolland era exact opusul unei asemenea imagini. Una dintre cele mai cunoscute celebriti ale

tiinei din America zilelor noastre, Tolland era productorul unui documentar intitulat Amazing Seas {9}, n timpul cruia punea telespectatorii fa n fa cu fenomene oceanice uimitoare vulcani subacvatici, viermi marini lungi de trei metri, valuri subacvatice ucigae. Mass-media l caracteriza pe Tolland ca un amestec de Jacques Cousteau i Carl Sagan, creditnd entuziasmul lui de cunosctor nepretenios i gustul pentru aventur ca pe o formul care aruncase emisiunea n vrful tuturor audienelor. n acelai timp, criticii trebuiau s admit c nfiarea lui, dar i charisma sa contribuiau n bun msur la audiena pe care o avea.

Domnule Tolland, ncepu Rachel, cutndu-i cuvintele. Eu sunt Rachel Sexton.

Tolland i zmbi ncntat dar ascunzndu-i o uoar grimas:

Bun, Rachel. Spune-mi Mike!

Rachel se trezi dintr-odat incapabil s scoat vreun sunet.

Evenimentele din ultima zi i spuneau cuvntul Habisfera, meteoritul, secretele, trezirea fa n fa cu o vedet de televiziune.

Sunt surprins s te ntlnesc aici, rosti ea, ncercnd s-i revin. Cnd preedintele mi-a spus c a recrutat civili pentru certificarea unei descoperiri NASA, cred c m ateptam s vd

Ezit.

Oameni de tiin adevrai?

Rachel se mbujor, ngrozit:

Nu asta am vrut s spun.

Nu-i face griji, o liniti Tolland. Numai de asta am avut parte de cnd am ajuns aici.

Directorul administrativ se scuz, promind s revin mai trziu.

Tolland se ntoarse spre Rachel cu o expresie de curiozitate pe chip.

Ekstrom mi-a spus c tatl tu e senatorul Sexton!

Rachel ncuviin. Din nefericire!

Un spion Sexton n spatele liniilor inamice?

Liniile frontului nu sunt ntotdeauna trasate acolo unde se ateapt lumea. Tcere. Spune-mi, continu repede Rachel, ce caut un oceanograf de renume mondial pe un ghear mpreun cu o grmad de oameni de tiin

NASA?

Tolland chicoti:

Pi, un individ care semna mult cu preedintele m-a rugat s-i fac o favoare. Am deschis gura vrnd s-i spun: Du-te dracului, dar tot ce a ieit a fost un: Da, domnule.

Rachel izbucni n rs, pentru prima dat n acea diminea:

Bine ai venit n club!

Dei cele mai multe vedete preau mici de statur, Rachel avea sentimentul c Michael Tolland prea mai nalt. Ochii lui cprui erau la fel de iscoditori i de pasionai ca pe micul ecran, iar vocea purta n ea, cu modestie, aceeai cldur i acelai entuziasm. Cu aspectul unui brbat de patruzeci i cinci de ani atletic i clit de vreme, Michael Tolland avea un pr negru bogat care i cdea mereu ca un zuluf peste frunte. Avea o atitudine de om mndru i lipsit de griji care trda o ncredere i siguran de sine. Cnd i strnsese mna, asperitile din palm i amintiser lui Rachel c nu era o personalitate moale tipic televiziunii, ci mai degrab un om ncercat al mrii i un cercettor al naibii de nclinat spre practic.

Ca s fiu sincer, recunoscu Tolland, destul de sfios, cred c am fost recrutat mai mult pentru celebritatea mea dect pentru experiena tiinific pe care o am. Preedintele mi-a cerut s vin i s realizez un documentar pentru el.

Un documentar? Despre un meteorit? Dar tu eti oceanograf.

Exact asta i-am spus i eu! ns mi-a rspuns c el nu tie de

existena vreunui documentarist specializat pe meteorii. Mi-a explicat c implicarea mea ar aduce o imens credibilitate acestei descoperiri. Se pare c are de gnd s transmit documentarul meu ca parte a marii conferine de pres din noaptea asta, cnd va anuna descoperirea.

Un purttor de cuvnt celebru. Rachel nelese pe deplin manevrele politice iscusite ale lui Zach Hemey. NASA era adesea acuzat c folosete un limbaj de neneles pentru marele public. Nu i n noaptea aceasta. Casa Alb adusese un maestru al comunicrii tiinifice, un chip pe care americanii l cunoteau deja i n care aveau ncredere cnd venea vorba despre tiin.

Tolland art cu mna ctre un col ndeprtat al domului, unde se monta un decor pentru pres. Pe ghea fusese pus un covor albastru, camere de televiziune, reflectoare de studio i o mas lung, cu mai multe microfoane. Cineva tocmai atrna ca decor un poster cu un imens drapel american.

Astea sunt pregtirile pentru aceast noapte, i explic el. Directorul administrativ al NASA i o parte din oamenii de tiin de vrf ai lui vor fi conectai live prin satelit cu Casa Alb, astfel nct s participe la transmisiunea n direct de la ora opt.

Convenabil, i zise Rachel, mulumit s afle c Zach Hemey nu intenionase s oblitereze complet NASA din scenariul marelui anun.

Aadar, rosti Rachel oftnd, are de gnd cineva s mi spun, n sfrit i mie ce e att de nemaipomenit la meteoritul sta?

Tolland se ncrunt i i zmbi misterios:

De fapt, ceea ce e nemaipomenit la acest meteorit trebuie vzut, nu explicat.

i fcu semn s l urmeze ctre zona nvecinat de lucru.

Tipul care st aici are o mulime de mostre pe care i le poate arta.

Mostre? Chiar avei mostre ale meteoritului?

Categoric. Am fcut ceva foraje. De fapt chiar primele mostre au fost cele care au alertat NASA avertiznd-o despre importana descoperirii.

Netiind ce o atepta, Rachel l urm pe Tolland n zona de lucru. Locul prea pustiu. O ceac de cafea se odihnea pe un birou plin de mostre de roc,

ublere i alte dispozitive de msur i diagnosticare. Din cafea ieeau aburi.

Marlinson! Strig Tolland, cutndu-l cu privirea.

Nici un rspuns. Scoase un oftat de frustrare i se ntoarse spre Rachel:

Probabil c s-a rtcit cutnd fric pentru cafea. i spun, am fcut postuniversitara la Princeton cu tipul sta i avea bunul obicei de a se pierde n propriul dormitor. Acum e deintor al Medaliei Naionale pentru tiin n Astrofizic. Imagineaz-i!

Rachel o lu pe ghicite:

Marlinson? Nu cumva te referi la faimosul Corky Marlinson?

Tolland rse:

El n persoan. Rachel era uluit:

Corky Marlinson e aici?

Teoriile lui Marlinson despre cmpurile gravitaionale erau deja legende printre inginerii de satelii ai NRO.

Marlinson e unul dintre recruii civili ai preedintelui?

Mda, unul dintre oamenii de tiin adevrai.

Aa e, adevrai, i zise Rachel. Corky Marlinson era un tip strlucit i foarte respectat.

Incredibilul paradox al lui Corky, i zise Tolland, este c i poate da distana pn la Alpha Centauri n milimetri, dar nu-i poate face nod la propria cravat.

Port cravate cu nod prefabricat! Ltr o voce nfundat, profund, n apropierea lor. Eficiena naintea stilului, Mike! Voi, tia de la Hollywood, nu nelegei aa ceva!

Rachel i Tolland se ntoarser ctre omul care acum ieea din spatele unui perete mare de echipamente electronice. Era un tip scund i rotund, semnnd cu un cine boxer cu ochi bulbucai i o pieptntur dat peste cap. Individul se opri brusc zrindu-i pe cei doi mpreun.

Isuse Hristoase, Mike! Suntem la blestematul sta de Pol Nord i tu chiar i aici reueti s te ntlneti cu femei superbe. tiam eu c ar fi trebuit s m fac om de televiziune!

Michael Tolland era vizibil stnjenit:

Domnioar Sexton, v rog s l scuzai pe doctorul Marlinson. Ceea ce

i lipsete din tact se compenseaz mai mult dect suficient cu bii total inutili de informaie despre universul nostru.

Corky se apropie:

E o adevrat plcere, doa'n. Nu v-am reinut numele!

Rachel, se recomand ea. Rachel Sexton.

Sexton?

Corky scoase un soi de icnet jucu:

Sper c nu e vreo legtur cu senatorul la obtuz i depravat! Tolland se strmb:

De fapt, Corky, senatorul Sexton este tatl lui Rachel.

Corky se opri din rs i fcu o grimas:

tii, Mike, chiar c nu e de mirare c n-am avut niciodat noroc la

femei.

Corky Marlinson i pofti pe cei doi n spaiul lui de lucru i ncepu s caute printre unelte i mostre de roc. Se mica precum un arc ntins care era pe punctul de a se rupe.

Gata, rosti el, tremurnd de emoie. Domnioar Sexton, suntei pe punctul de a primi cea de-a treizeci i doua lecie introductiv despre meteorit a lui Corky Marlinson.

Tolland i fcu lui Rachel semn cu ochiul s aib rbdare:

Suport-l. Omul chiar a vrut s fie actor!

Mda i Mike a vrut s fie un om de tiin respectabil.

Corky pivot pe loc, scoase la iveal trei mostre mici de roc i le alinie pe

birou:

Acestea sunt cele trei clase principale de meteorii de pe planet. Rachel se uit la pietre. Toate preau nite sferoide bizare de mrimea

unei mingi de golf. Fiecare fusese despicat la jumtate pentru a i se vedea seciunea transversal.

Toi meteoriii, continu Corky, sunt alctuii din cantiti variabile de aliaj nichel-fier, silicai i sulfai. Noi le clasificm pe baza rapoartelor dintre cantitile de metale i cele de silicai.

Rachel avea deja sentimentul c lecia introductiv a lui Corky Marlinson avea s dureze mai mult de treizeci de secunde.

Prima mostr de aici, relu Corky, artnd nspre o piatr lucitoare i neagr ca smoala, este un meteorit pe baz de fier. Foarte greu. Amicul sta prpdit a aterizat n Antarctica acum civa ani.

Rachel studie meteoritul. Cu siguran arta ca provenind din alt lume un bulgre de fier greoi, cenuiu, a crui crust exterioar era ars i nnegrit.

Chestia aia nnegrit se numete crust de fuziune, explic Corky. Este rezultatul unei nclziri extreme care se produce atunci cnd meteoritul traverseaz atmosfera noastr. Toi meteoriii prezint o asemenea negreal.

Se ndrept repede spre urmtoarea mostr:

Acesta este ceea ce noi denumim un meteorit roc-fier.

Rachel privi cu atenie mostra, observnd c i aceasta era nnegrit prin exterior. Oricum, mostra avea o nuan uor verzuie, iar seciunea transversal arta ca un un colaj de fragmente colorate, ascuite, asemntor unui puzzle de tip caleidoscop.

Drgu, zise Rachel.

Glumii, e de-a dreptul minunat!

Corky i explic pre de un minut despre coninutul ridicat de olivin {10}, mineralul care oferea acea nuan verzuie, apoi se ntinse simulnd dramatismul ctre a treia i ultima mostr, pe care i-o ddu lui Rachel.

Aceasta inu ultimul meteorit n palm. Roca avea o culoare gri-maronie

i semna cu granitul. Prea mai grea dect o roc terestr, dar nu cu mult. Singurul indiciu al faptului c nsemna altceva dect o roc normal era dat de crusta de fuziune suprafaa exterioar ars.

Acesta, rosti Corky cu emfaz, este un meteorit pietros. Este cea mai banal clas de meteorii. Peste nouzeci la sut din rocile extraterestre gsite pe planet fac parte din aceast categorie.

Rachel era surprins. ntotdeauna i imaginase c meteoriii artau precum cel din prima categorie nite bulgri metalici cu aspect extraterestru.

Roca din mna ei arta ct se poate de pmntean. Dincolo de exteriorul nnegrit, prea mai degrab o piatr desprins de pe o plaj.

Ochii lui Corky se fcuser mari de emoie.

Meteoritul ngropat n ghea aici, n Milne, este un meteorit pietros seamn mult cu cel din palma dumneavoastr. Meteoriii pietroi par aproape identici cu sordidele noastre pietre pmntene, ceea ce i face dificil de observat. De obicei sunt un amestec de silicai uori feldspar, olivin, piroxen. Nimic prea interesant.

Mie-mi spui, gndi Rachel, dndu-i mostra napoi.

sta arat ca o piatr pe care cineva a uitat-o n foc.

Corky izbucni n rs:

Un foc al naibii de mare! Nici mcar cel mai mare furnal construit vreodat de mna omului nu se apropie de cldura simit de un meteorit care traverseaz atmosfera. Sunt pur i simplu devastai!

Tolland i oferi lui Rachel un zmbet de simpatie:

Asta este partea bun.

Imaginai-v, relu Corky, lund mostra de meteorit de la Rachel. S ne nchipuim c micuul sta drgu este de mrimea unei case.

Ridic mostra sus deasupra capului:

Bine Este n spaiu Plutind n jurul sistemului nostru solar,

mbiat n frigul spaial de minus o sut de grade Celsius.

Tolland chicotea n sinea lui, prnd a mai fi fost martor la scena prin care Corky demonstra cum a ajuns meteoritul pe insula Ellesmere.

Corky ncepu s coboare piatra.

Meteoritul nostru se ndreapt spre Pmnt i se apropie foarte mult E prins de fora noastr gravitaional Accelereaz. Accelereaz.

Rachel privi cum Corky mrete viteza cu care cobora meteoritul, mimnd acceleraia gravitaional.

Acum se mic repede, exclam Corky. Peste cincisprezece kilometri pe secund aizeci de mii de kilometri pe or! La 135 de kilometri deasupra suprafeei Pmntului, meteoritul ncepe s se frece de atmosfera terestr.

Corky scutur violent mostra, n vreme ce o cobora spre ghea:

Cnd ajunge la sub o sut de kilometri ncepe s lumineze! Acum densitatea atmosferic e n cretere, iar frecarea este incredibil! Aerul din jurul

meteoritului devine incandescent i materialul de la suprafa ncepe s se topeasc din cauza cldurii. Corky ncepu s scoat tot soiul de uierturi i de sfrituri. Acum trece de borna de optzeci de kilometri, iar exteriorul se nclzete la peste o mie opt sute de grade Celsius!

Rachel l privi, nevenindu-i s-i cread ochilor cum astrofizicianul ctigtor al unui premiu prezidenial scutur meteoritul cu mai mult furie, scond tot felul de sunete copilreti.

aizeci de kilometri! Acum Corky ipa. Meteoritul nostru ntlnete zidul atmosferic. Aerul e prea dens! ncetinete violent, cu o for de deceleraie care are de peste trei sute de ori fora gravitaional!

Corky scoase un sunet ascuit ca de frne i i ncetini brusc micarea minii.

Meteoritul se rcete instantaneu i nceteaz s mai lumineze. Am ajuns la zborul negru! Suprafaa meteoritului se ntrete de la starea topit la starea de crust de fuziune nnegrit.

Rachel l auzi pe Tolland cum hohotea ncet, n vreme ce Corky ngenunche pe ghea pentru a pregti lovitura de graie impactul cu solul terestru.

Acum, relu Corky, imensul nostru meteorit traverseaz stratul inferior al atmosferei n genunchi, cobor meteoritul spre sol cu o micare de arc a minii. Se ndreapt spre Oceanul Arctic n plan oblic Cade Pare c va rata oceanul Cade. i. Lovete mostra de sol. BUM!

Rachel tresri.

Impactul e cataclismic! Meteoritul explodeaz. Fragmentele lui zboar peste tot, mprtiindu-se peste ocean. Corky trecu la micri ncete, nvrtind mostra peste oceanul invizibil spre piciorul lui Rachel. O bucat continu s se nvrteasc, rotindu-se ctre insula Ellesmere Aduse piatra n dreptul clciului ei. Rateaz oceanul, se lovi de pmnt Mic piatra n sus i peste limba pantofului ei, apoi o opri n dreptul gleznei. n cele din urm ajunse pe ghearul Milne, unde zpada i gheaa l acoperir n grab, protejndu-l astfel de eroziunea atmosferic.

Corky se ridic zmbind.

Rachel rmsese cu gura cscat. Impresionat, izbucni n rs.

Ei bine, doctore Marlinson, explicaia asta a fost extraordinar de

Lucid? i suger Corky.

sta e cuvntul.

Corky i ddu mostra napoi:

Uitai-v la seciunea transversal!

Rachel studie interiorul rocii pentru o clip, dar nu vzu nimic.

Pune-o n lumin, o sftui Tolland cu vocea lui cald i amabil. i privete-o ndeaproape!

Rachel i apropie piatra de ochi i o roti nspre puternicele becuri cu halogen de deasupra. Acum vzu mici globule metalice care sclipeau n piatr. Zeci de astfel de globule erau mprtiate de-a lungul seciunii transversale, ca nite picturi minuscule de mercur, fiecare dintre ele avnd un diametru milimetric.

Aceste bule mici se numesc condrule, i mai explic Corky. i ele se gsesc numai n meteorii.

Rachel se zgi la acele bobie:

Cu certitudine n-am vzut niciodat ceva similar ntr-o roc terestr.

i nici nu vei mai vedea! n confirm Corky. Condrulele sunt structuri geologice care nu exist pe Terra. Unele condrule sunt foarte, foarte vechi poate fcute din unele dintre cele mai timpurii materiale din univers. Alte condrule sunt mult mai tinere, precum cele din palma dumneavoastr.

Condrulele din acel meteorit sunt vechi de doar 190 de milioane de ani.

O sut nouzeci de milioane de ani nseamn tinere?

La naiba, da! n termeni cosmologici asta nseamn ieri. Cel mai important lucru n acest moment este c aceast mostr conine condrule o dovad concludent a naturii meteoritice.

Bine, interveni Rachel. Condrulele sunt concludente. Am priceput.

i, n cele din urm, continu Corky, oftnd, dac crusta de fuziune i condrulele nu v conving, noi, astronomii, dispunem de o metod infailibil de a confirma originea meteoritic.

Anume?

Corky ridic din umeri:

Pur i simplu folosim un microscop cu polarizare petrografic, un spectrometru cu fluorescen n raze X, un analizor cu activare prin neutroni sau un spectrometru cu plasm de inducie prin cuplare ca s msurm rapoartele feromagnetice.

Tolland oft:

Acum se d n spectacol! Ce vrea Corky s spun e c putem dovedi c o roc e meteorit pur i simplu analizndu-i compoziia chimic.

Hei, biea de ocean! Sri Corky. Hai s lsm tiina pe mna oamenilor de tiin, bine?

Se ntoarse imediat spre Rachel:

n rocile terestre, elementul mineral nichel apare fie n procentaje extrem de ridicate, fie n procentaje extrem de coborte; nicidecum n gama de mijloc. Cu toate astea, n meteorii, coninutul de nichel cade n gama medie de valori. Ca atare, dac analizm o mostr i descoperim c nichelul se afl, asemenea coninutului, n gama medie, putem garanta fr nici o urm de ndoial c acea mostr este un meteorit.

Rachel era deja exasperat:

Am neles, domnilor, cum st treaba cu crustele de fuziune, condrulele, coninutul de nichel n gama medie, toate acestea dovedind c provine din spaiu. Am priceput totul.

Puse mostra napoi pe masa lui Corky:

Dar, la urma urmei, de ce sunt eu aici?

Corky oft din rrunchi.

Vrei s vedei o mostr din meteoritul pe care NASA l-a descoperit n gheaa de sub noi?

nainte de a muri aici, v rog.

De aceast dat Corky i introduse mna n buzunarul de la piept i scoase o piatr mic, n form de disc. Felia de roc semna cu un CD; avea o grosime de circa un centimetru i prea similar n compoziie cu meteoritul pietros pe care tocmai l studiase mai nainte.

Este o felie dintr-o mostr de miez pe care am forat-o ieri. Corky i ddu mostra lui Rachel.

Aspectul cu siguran nu era spectaculos. Era o piatr grea, alb-portocalie. Marginea era parial nnegrit, probabil un segment al suprafeei exterioare a meteoritului.

Vd crusta de fuziune, rosti ea. Corky ddu din cap:

Mda, aceast mostr a fost luat din apropierea marginii exterioare a meteoritului, aa c mai are nc puin crust pe ea.

Rachel ridic discul n lumin i zri globulele metalice minuscule:

i mai vd i condrulele.

Bine, o aprob Corky, cu vocea plin de emoie. Iar eu pot aduga c nichelul are coninut n gama medie, pentru c am verificat cu un microscop cu polarizare petrografic deci nici o asemnare cu o roc terestr. Felicitri, tocmai ai confirmat c roca pe care o inei n mn provine din spaiul cosmic.

Rachel i ridic privirea, nedumerit:

Doctore Marlinson, e un meteorit. Se presupune c provine din spaiul cosmic. Oare mi scap ceva aici?

Corky i Tolland schimbar priviri cu subneles. Tolland i aez mna pe umrul lui Rachel i o ndemn:

Rsucete-o!

Rachel se conform, astfel nct s vad cealalt parte a discului. i trebui doar o secund ca s priceap ntru totul ceea ce vedea.

Atunci adevrul o izbi ca un tren n mare vitez: Imposibil!, voi ea s exclame. Cu toate astea, n timp ce privea atenie piatra, i ddu seama c definiia pe care ea o dduse imposibilului tocmai se schimbase pentru totdeauna. ncastrat n piatr se vedea o form care ntr-o roc terestr ar fi fost socotit banal, dar care ntr-un meteorit ar fi fost de neconceput.

Este, ncepu Rachel, aproape incapabil s continue. Este O insect! Meteoritul sta conine fosila unei insecte!

Corky i Tolland radiau amndoi de satisfacie:

Bine ai venit la bord, zise Corky.

Rachel amui pe moment, din cauza torentului de emoii care o ncercau.

Cu toat uluiala ns, vedea clar, dincolo de orice ndoial, c acea fosil fusese odinioar un organism biologic viu. Forma pietrificat avea cam apte centimetri lungime i prea a fi o ramur primitiv a unui crbu uria sau a unei insecte trtoare. apte perechi de piciorue stteau ghemuite sub o carapace exterioar protectiv, iar aceasta prea la rndul ei segmentat n plci, ca n cazul unui arici.

Simea cum o apuc ameeala:

O insect din spaiu

Este un izopod, o corect Corky. Insectele au trei perechi de picioare, nu apte.

Rachel nici mcar nu-l auzi. Capul i se nvrtea tot mai tare, pe msur ce studia fosila din faa ei.

Se poate vedea clar, continu Corky, cum carapacea dorsal este segmentat n plci, aa cum sunt gndceii teretri i totui cele dou apendice proeminente asemntoare unei cozi aduc fosila mai aproape de cea a unui pduche.

Rachel deja nu-l mai auzea pe Corky. Clasificarea speciilor era complet irelevant. Piesele puzzle-ului ncepeau s se potriveasc ntr-un mod nucitor

secretomania preedintelui, emoia celor de la NASA

E o fosil n meteoritul sta! Nu doar un soi de bacterie, ci o form de via avansat! Dovada c exist via i altundeva n univers!

nainte cu zece minute de debutul dezbaterii de la CNN, senatorul Sexton se ntreba cum de fusese att de fraier nct s-i fac vreo grij. Ca oponent, Marjorie Tench fusese clar supraestimat.

n ciuda reputaiei de viclenie nemiloas a principalului consilier prezidenial, femeia se dovedea a fi mai degrab o oaie de sacrificiu dect un adversar valoros.

Categoric, la nceputul conversaiei Tench adoptase o tactic agresiv atacnd platforma electoral a senatorului ca fiind ndreptat mpotriva femeilor, ns, exact atunci cnd pruse a strnge mai bine urubul, Tench comisese o greeal din neglijen. n vreme ce ntreba cum se atepta senatorul s finaneze mbuntirile sistemului de educaie fr a crete taxele, femeia fcuse o aluzie perfid la obsesia lui Sexton legat de NASA.

Dei NASA constituia un subiect pe care Sexton inteniona oricum s l abordeze ctre sfritul dezbaterii, Marjorie Tench deschisese cutia Pandorei mai devreme. Idioata!

Dac tot ai pomenit despre NASA, profit Sexton de ocazie, putei comenta zvonurile pe care le tot aud legate de faptul c NASA a suferit recent un nou eec?

Marjorie Tench nici mcar nu clipi:

M tem c eu nu am auzit acel zvon.

Vocea ei spart, de fumtoare, era aspr precum glaspapirul.

Aadar, nici un comentariu?

M tem c nu.

Sexton nu-i mai ncpea n pene. n universul mass-media, expresia

nici un comentariu se traducea uor prin vinovat.

neleg, relu Sexton. i ce mi putei spune despre zvonul referitor la o

ntlnire secret de urgen dintre preedinte i directorul administrativ al

NASA?

De aceast dat, Tench pru surprins:

Nu prea tiu la care dintre ntlniri v referii. Preedintele are destul de multe.

Bineneles c are.

Sexton decise s atace direct:

Domnioar Tench, suntei o persoan care sprijin din tot sufletul agenia spaial, nu?

Tench oft, prnd stul de obsesia senatorului:

Cred n importana pstrrii avantajului tehnologic american indiferent dac acesta ine de resortul militar, industrial, al Serviciilor Secrete sau al telecomunicaiilor. NASA face cu siguran parte din aceast viziune. Da.

Sexton o zrea pe Gabrielle n cabina de producie cum i face semn din ochi s o lase mai moale, dar senatorul adulmecase deja mirosul sngelui:

M facei curios, stimat domnioar. Influena dumneavoastr este cea care l determin pe preedinte s acorde mereu ajutor acestei agenii aflate n suferin?

Tench cltin din cap:

Nu. Preedintele este i el un adept fervent al NASA. Ia deciziile de unul singur.

Sexton nu-i putea crede urechilor. Tocmai i oferise lui Marjorie Tench o ocazie de a-l scuza parial pe preedinte prin acceptarea responsabilitii ei personale pentru o parte din finanarea NASA. n loc de a profita de ocazie,

Tench aruncase totul n crca preedintelui. Preedintele ia singur deciziile.

Prea c Tench ncerca deja s se distaneze de o campanie electoral dezastruoas. Nici o surpriz. n definitiv, dup ce praful se va fi aezat, Marjorie Tench avea s fie n cutarea unei slujbe.

n urmtoarele minute, cei doi i parar reciproc loviturile. Tench ncerc mai multe tentative patetice de a schimba subiectul, ns Sexton insista asupra bugetului alocat NASA.

Domnule senator, ncerc s argumenteze Tench, vrei s tiai bugetul NASA, ns avei idee cte slujbe din domeniul hightech se vor pierde?

Sexton aproape c i rse femeii n fa. Ftuca asta chiar este considerat cea mai sclipitoare minte din Washington? Tench mai avea n mod clar de nvat cte ceva despre demografia american. Slujbele din sectorul hightech erau irelevante n raport cu numrul uria de gulere albastre din ar.

Sexton atac:

Vorbim de economii de miliarde aici, Marjorie, iar dac rezultatul este acela c o mn de oameni de tiin de la NASA trebuie s se urce n BMW-urile lor i s i pun talentele la dispoziie n alt parte, atunci asta e. Eu sunt hotrt s fiu foarte atent cu cheltuielile!

Marjorie Tench tcu, de parc ncerca s-i revin de pe urma loviturii.

Gazda CNN interveni:

Domnioar Tench, vreo reacie?

Femeia i drese glasul, ntr-un trziu i vorbi:

Cred c sunt doar surprins s aflu c domnul Sexton ia o poziie anti-

NASA att de categoric.

Sexton i miji ochii. Frumoas ncercare, cucoan.

Eu nu sunt anti-NASA i resping orice acuzaie n acest sens. Pur i simplu spun c bugetul NASA este concludent pentru a ilustra genul de risip pe care o promoveaz preedintele dumitale. NASA a declarat c poate construi naveta spaial cu un pre de cinci miliarde; a costat, de fapt, dousprezece

miliarde. A mai spus c poate construi staia spaial cu un pre de opt miliarde; acum a ajuns la o sut de miliarde.

Americanii sunt lideri, contraatac Tench, pentru c noi ne fixm obiective ambiioase i nu renunm nici mcar n vremuri grele.

Chestia asta cu mndria naional nu m impresioneaz deloc, Marge.

NASA i-a depit bugetul de trei ori n ultimii doi ani i s-a ndreptat spre preedinte cu coada ntre picioare, cernd ali bani ca s-i repare greelile.

Poate fi vorba, n acest context, de mndrie naional? Dac vrei s discui despre aa ceva, atunci hai s vorbim despre coli puternice. S vorbim despre sistemul de sntate. S vorbim despre copiii detepi care cresc ntr-o ar a tuturor posibilitilor. Asta este mndria naional!

Tench rbufni:

Pot s v pun o ntrebare direct, domnule senator?

Sexton nu-i rspunse. Atepta.

Femeia i adres o ntrebare atent elaborat, dnd totui impresia c e ceva spontan:

Domnule senator, dac v-a spune c nu putem explora spaiul cosmic cu mai puini bani dect cheltuiete NASA, ai nchide agenia spaial?

ntrebarea se prvli ca un bolovan peste Sexton. Poate c Tench nu era chiar att de naiv. Tocmai l prinsese pe Sexton cu un gard o ntrebare de tip da/nu bine gndit, astfel nct oponentul s fie forat s aleag o parte a baricadei i s i clarifice, o dat pentru totdeauna, poziia.

Instinctiv, Sexton ncerc s fenteze capcana:

N-am nici o ndoial c, dispunnd de un management eficient, NASA poate explora spaiul cosmic cu cheltuieli mult mai reduse dect ceea ce n mod curent

Domnule senator, rspundei la ntrebare. Explorarea spaiului cosmic este o operaiune periculoas i costisitoare. Este asemntoare construciei unui avion de pasageri. Fie o facem cum trebuie fie n-o facem deloc. Riscurile sunt prea mari. ntrebarea mea rmne: dac ajungei preedinte i v trezii confruntat cu decizia de a continua finanarea NASA la actualul nivel sau de a anula ntregul program spaial american, ce alegei?

Rahat. Sexton se uit la Gabrielle prin geamul de sticl. Expresia de pe chipul ei exprima ceea ce Sexton tia deja. Suntei atacat. Fii direct. Fr

nflorituri. Sexton i ridic uor brbia.

Da. A transfera actualul buget NASA direct n sistemul nostru de

nvmnt, dac a fi confruntat cu o asemenea decizie. A vota pentru copiii notri n dauna spaiului cosmic.

Pe chipul lui Marjorie Tench se putea citi o expresie de consternare absoluta:

Sunt ocat. V-am auzit bine? Ca preedinte, ai aciona pentru abolirea programului spaial al acestei naiuni?

Sexton simi cum l cuprinde mnia. Acum Tench i atribuia expresii care nu-i aparineau. ncerc s pareze, dar Tench era n plin ofensiv:

Vaszic, dumneavoastr spunei n mod oficial, domnule senator, c ai renuna la agenia care a dus omul pe Lun?

Eu afirm doar c minunata curs spaial s-a terminat! Vremurile s-au schimbat. NASA nu mai joac un rol esenial n viaa de zi cu zi a americanilor

i totui noi continum finanarea ei, ca i cum acest rol ar mai fi nc valabil.

Deci nu credei c spaiul reprezint viitorul?

Evident c spaiul reprezint viitorul, dar NASA este un dinozaur! S lsm sectorul privat s exploreze spaiul cosmic. Contribuabilii americani n-ar trebui s fie obligai s i deschid portofelele de fiecare dat cnd un inginer din Washington vrea s ia o fotografie n valoare de un miliard de dolari a lui Jupiter. Americanii au obosit s vnd viitorul copiilor lor pentru a da bani unei agenii depite care furnizeaz att de puine informaii n schimbul costurilor sale ngrozitor de uriae!

Tench oft cu dramatism:

Att de puin? Poate cu excepia programului SETI, NASA a avut rezultate impresionate.

Sexton era uluit c de pe buzele lui Tench a putut s ias vreo meniune despre SETI {11}. O gaf de proporii. Mersi c mi-ai amintit. SETI fusese cea mai mare gaur neagr financiar provocat vreodat de NASA. Dei agenia cutase s-i dea o nou fa reboteznd proiectul Origini i schimbnd cteva dintre obiective, pierderea exista n continuare.

Marjorie, i zise Sexton, o s vorbesc despre SETI doar fiindc tu ai adus acest subiect n discuie.

Paradoxal, Tench prea c abia ateapt s aud.

Sexton i drese glasul:

Cei mai muli oameni nu sunt contieni c NASA caut urme de inteligen extraterestr de vreo treizeci de ani. i este o vntoare de comori extrem de costisitoare iruri de antene satelit, transceivere uriae, milioane de dolari n salariile unor oameni care stau n ntuneric i ascult benzi goale. Este o risip stnjenitoare de resurse.

i spunei c nu e nimic acolo sus?

Spun c dac oricare alt agenie guvernamental ar fi cheltuit patruzeci i cinci de milioane de dolari n peste treizeci i cinci de ani fr s aib vreun rezultat, ar fi fost decapitat de mult. Sexton fcu o pauz ca lumea s priceap bine vorbele lui. Dup treizeci i cinci de ani, eu cred c e destul de clar c nu vom descoperi via extraterestr.

i dac v nelai?

Sexton i ridic ochii n tavan, exasperat:

Pentru numele lui Dumnezeu, domnioar Tench, dac m nel o s-mi mnnc plria.

Marjorie Tench l fix cu privirea pe senator:

Nu o s uit acest lucru, domnule senator i i zmbi pentru prima dat. Cred c noi toi ne vom aduce aminte.

La zece kilometri distan, n Biroul Oval, preedintele Zach Hemey i nchise televizorul i i turn ceva de but. Aa cum Marjorie Tench promisese, senatorul Sexton mucase momeala i nghiise undia cu tot cu crlig i gut.

Michael Tolland simi un val de simpatie cnd o zri pe Rachel Sexton cum casc, tcut, gura de uimire vznd meteoritul fosilizat din mn.

Frumuseea chipului femeii prea acum s se dizolve ntr-o expresie de ncntare naiv ca o feti care tocmai l descoperise pe Mo Crciun.

tiu exact cum te simi, i spuse el n gnd.

Tolland se simise la fel cu dou zile n urm. i pe el l redusese la tcere. Chiar i acum, implicaiile tiinifice i filosofice ale acelui meteorit i ddeau fiori, forndu-l s regndeasc tot ceea ce crezuse el despre natur.

Descoperirile oceanografice ale lui Tolland includeau cteva specii de ap adnc necunoscute pn acum i totui aceast insect spaial nsemna un cu totul alt gen de revoluie tiinific. n ciuda obstinaiei cu care Hollywoodul prezenta extrateretrii ca pe nite omulei verzi, astrobiologii i adepii tiinei cdeau n unanimitate de acord c, date fiind numrul imens de insecte terestre i capacitatea de adaptare a acestora, viaa extraterestr avea s fie cel mai probabil descoperit sub form de insect.

Insectele fceau parte din ramura Phylum arthropoda creaturi cu exoschelete dure i picioare articulate. Numrnd peste 1,25 milioane de specii cunoscute i circa cinci sute de mii de specii nc neclasificate, insectele terestre depeau n numr toate celelalte forme de via din regnul animal.

Constituiau 95% din toate speciile planetei i un uimitor nivel de 40% din

ntreaga biomas a Pmntului.

Impresiona nu att abundena de insecte, ct capacitatea lor de adaptare. De la crbuul de ghea din Antarctica i pn la scorpionul solar din Valea Morii, insectele triau n cele mai variate zone de temperatur, umiditate i chiar presiune. Totodat, ele nu aveau nici o problem n a se expune la cea mai letal for cunoscut n univers radiaia. Ca urmare a unui test nuclear n 1945, ofierii din fora aerian mbrcaser costumele antiradiaie i examinau locul exploziei, unde au descoperit gndaci i furnici care nu fuseser deloc afectai de radiaii. Astronomii i dduser seama c exoscheletul protector al artropodelor reprezenta un candidat ideal pentru modul de via al nenumratelor planete invadate de radiaii i unde nu mai exista alt form de via.

Pare c astrobiologii au avut dreptate, gndi Tolland. ET este o insect.

Rachel simi cum i se nmoaie picioarele.

Nu pot S cred, rosti ea, ntorcnd fosila pe toate prile. N-am crezut niciodat

Nu te grbi, o opri Tolland, zmbind. Ateapt puin! Mie mi-au trebuit douzeci i patru de ore ca s mi revin.

Observ un nou-venit printre noi, se auzi vocea unui brbat, un asiatic neobinuit de nalt, care se ndrepta spre ei.

Corky i Tolland prur s se dezumfle de ndat ce zrir intrusul.

Momentul de vraj prea spulberat pentru totdeauna.

Doctor Wailee Ming, se prezent individul. eful paleontologiei de la UCLA {12}.

Tipul avea inuta de o rigiditate pompoas ce semna cu cea a aristocraiei din vremea Renaterii i i mngia permanent papionul pe care l purta pe sub haina din pr de cmil, lung pn la genunchi.

Wailee Ming prea genul de om care nu se las influenat sub nici o form i nu i schimb nicicum atitudinea rigid i formalist.

Eu sunt Rachel Sexton.

Mna ei continu s tremure, n vreme ce strngea palma fin a lui Ming.

n mod clar, asiaticul era un alt recrut al preedintelui.

Ar fi plcerea mea, domnioar Sexton, zise paleontologul, s v povestesc tot ce vrei s tii despre aceste fosile.

i multe dintre cele pe care nu vrei s le tii, bombni Corky.

Ming i mngie papionul:

Specialitatea mea n paleontologie sunt artropodele disprute i specia Mygalomorphae. Evident, cea mai impresionant caracteristic a acestui organism este

Este c provine de pe o alt planet! Interveni Corky.

Ming ncrunt din sprncene i i drese glasul:

Cea mai impresionant caracteristic a acestui organism este c se potrivete perfect cu sistemul nostru darwinist de taxonomie i de clasificare terestr.

Rachel i ridic privirea. Se poate clasifica chestia asta?

V referii la regnuri, ramuri, specii, chestii de genul sta?

Exact, o aprob Ming. Specia asta, dac ar fi descoperit pe Pmnt, ar fi clasificat drept izopod ordinar i ar intra n aceeai clas cu vreo dou mii de specii de pduchi.

Pduchi? Se mir ea. Dar e o insect uria!

Taxonomia nu se clasific n funcie de dimensiuni. Pisicile de cas i tigrii sunt rude. Clasificarea se refer la fiziologie. Specia asta este clar un pduche! Are un corp aplatizat, apte perechi de picioare i un buzunar reproductor identic din punct de vedere structural cu cel al pduchilor de lemn i al cpuelor. Celelalte fosile arat n mod clar o specializare

Celelalte fosile?

Ming schimb o privire cu Corky i cu Tolland.

Nu tie?

Tolland cltin din cap.

Chipul lui Ming se nsenin instantaneu:

Domnioar Sexton, nseamn c nc n-ai auzit partea cea mai interesant.

Sunt i alte fosile, interveni Corky, ncercnd n mod clar s dea lovitura de graie. Mult mai multe.

Corky scoase dintr-un plic mare o foaie mpturit de hrtie de mari dimensiuni. ntinse foaia pe birou n faa lui Rachel:

Dup ce am fcut cteva foraje, am cobort o camer cu raze X. Aceasta este o reprezentare grafic a seciunii transversale.

Rachel se uit la radiografia de pe mas i simi imediat c trebuie s se aeze. Seciunea transversal a meteoritului era plin de insecte fosilizate.

Dovezile paleolitice, continu Ming, se gsesc de obicei n concentraii mari. Adesea se ntmpl ca noroaiele s deplaseze mase ntregi de organisme prinse n capcan, acoperind cuiburi sau comuniti ntregi.

Corky zmbi:

Noi credem c aceast colecie din meteorit reprezint un cuib.

Art spre una din insectele din radiografie:

Iar acolo e mmica!

Rachel privi specimenul indicat i i czu faa de uimire. Insecta prea a avea aproape aizeci de centimetri n lungime.

Un pduche al naibii de gras, nu? Zise Corky.

Rachel ddu din cap, nuc, nchipuindu-i pduchi de mrimea unei pini care hlduiau pe o planet ndeprtat.

Pe Pmnt, relu Ming, insectele rmn relativ mici datorit gravitii care le menine sub control. Nu pot crete mai mari dect le suport exoscheletele lor. Pe o planet cu gravitaie mai mic, insectele pot evolua spre dimensiuni mult mai mari.

Imaginai-v nite nari de mrimea unor vulturi, ncerc Corky s glumeasc, lund mostra de meteorit de la Rachel i punnd-o napoi n buzunar.

Ming se ncrunt:

Ar fi bine s nu furi aia!

Calmeaz-te, l liniti Corky. Mai exist nc opt tone de astfel de material.

Rachel ncepu s analizeze datele abia primite:

Dar cum poate viaa din spaiu s fie att de asemntoare cu cea de pe Pmnt? Adic, doar ai spus c insecta asta se potrivete cu clasificarea fcut de Darwin, nu?

ntru totul, i rspunse Corky. Credei sau nu, muli astronomi au prezis c viaa extraterestr este foarte asemntoare cu cea de aici.

Dar de ce? Insista ea. Specia asta provine dintr-un mediu complet diferit.

Panspermie, rosti Corky, zmbind cu toat gura.

Poftim?

Panspermia este teoria care susine c viaa terestr a existat mai nti pe o alt planet i apoi a fost adus aici.

Rachel se ridic n picioare:

Acum sunt depit!

Corky se ntoarse spre Tolland:

Mike, tu eti tipul oceanelor!

Tolland prea fericit s preia tafeta:

Rachel, Pmntul a fost odinioar o planet lipsit de via. Apoi, brusc, ca din senin, viaa a erupt. Muli biologi cred c explozia de via a fost rezultatul magic al unui amestec ideal de elemente n oceanele de demult. Noi

ns n-am fost niciodat capabili s crem astfel de condiii n laborator, astfel nct habotnicii religiei au susinut c eecul pe care l-am nregistrat este

dovada existenei lui Dumnezeu, n sensul n care viaa nu putea exista fr ca Dumnezeu s ating acele oceane i s le insufle cu via.

ns noi, astronomii, prelu Corky tafeta, am venit cu o alt explicaie pentru explozia din senin a vieii terestre.

Panspermie, rosti Rachel, nelegnd acum despre ce se discuta acolo. Auzise acea teorie i nainte, dar nu tia c aa se numete. E teoria care

spune c un meteorit s-a fcut buci n apele de odinioar, aducnd primele semine de via microbian pe Pmnt.

Bingo! Exclam Corky. Odat ajunse acolo, s-au mprtiat i au explodat n forme de via.

Iar dac asta e adevrat, zise Rachel, atunci strmoii formelor de via terestre ar fi identici cu cei ai formelor de via extraterestre.

De dou ori bingo!

Panspermia, se gndi Rachel, nc incapabil s anticipeze toate implicaiile.

Aadar, nu numai c aceast fosil confirm existena formelor de via n alt parte a Universului, dar ea practic dovedete panspermia Anume c viaa terestr s-a nscut din semine provele din alt parte a Universului.

De trei ori bingo! Exclam iari Corky, dnd entuziast din cap. Tehnic vorbind, s-ar putea ca noi toi s fim extrateretri.

i puse degetele deasupra capului ca dou antene, i ncruci ochii i

i mic limba de parc ar fi fost un soi de insect uria. Tolland se uit la Rachel cu un zmbet comptimitor:

Iar tipul sta este punctul culminant al evoluiei noastre!

Rachel se simea cuprins de un vis, n vreme ce traversa habisfera

nsoit de Michael Tolland. Corky i Ming i urmau ndeaproape.

Te simi bine? O ntreba Tolland, fixnd-o cu privirea.

Rachel l privi peste umr i schi un zmbet:

Mersi. Doar c E att de copleitor totul.

i veni n minte jenanta descoperire din '96: ALH84001 un meteorit de pe Marte despre care NASA pretinsese c are n componen urme fosile ale vieii bacteriene. Din nefericire, la doar cteva sptmni dup conferina de pres triumftoare inut de agenie, mai muli oameni de tiin civili ieiser la naintare cu dovezi c aa-numitele semne de via ale rocii nu erau, de fapt, dect kerogen produs prin contaminare terestr. Dup acea gaf, credibilitatea NASA suferise enorm. Cotidianul New York Times folosise ocazia pentru a redefini n mod sarcastic acronimul ageniei: NASA NOT ALWAYS SCIENTIFICALLY ACCURATE {13}.

n aceeai ediie a cotidianului, paleobiologul Stephen Jay Gould rezumase problemele cu ALH84001 prin evidenierea faptului c aa-zisele probe de meteorit erau mai degrab de natur chimic i circumstaniale dect

solide, cum ar fi fost cazul cu un schelet sau o carapace imposibil de pus la

ndoial.

Acum, Rachel i ddea seama c NASA descoperise, n sfrit dovada irefutabil. Nici un om de tiin, orict de pesimist ar fi fost, nu mai putea pune la ndoial astfel de fosile. NASA nu mai prezenta fotografii mrite i

neconcludente ale unor presupuse bacterii microscopice acum oferea mostre adevrate meteoritice, unde bioorganismele vizibile cu ochiul liber zceau

ncastrate n piatr. Pduchi lungi de jumtate de metru!

Lui Rachel i veni s rd cnd i aminti c, n copilrie, i plcuse la nebunie un cntec de-ale lui David Bowie care se referea la pianjenii de pe

Marte. Puini ar fi ghicit atunci ct de aproape se aflase controversata vedet pop britanic de previziunea celui mai important moment din istoria astrobiologiei.

n vreme ce acordurile ndeprtate n timp ale cntecului rsunar iari n mintea lui Rachel, Corky iui pasul n urma ei:

S-a ludat Mike cu documentarul lui?

Nu, dar mi-ar plcea s aflu, i rspunse Rachel.

Corky l btu prietenete pe Tolland pe spate:

D-i drumul, maestre! Spune-i de ce preedintele a decis c momentul cel mai important din istorie trebuie coordonat de o vedet TV care respir oxigen prin tub rtcind prin apele planetei.

Tolland gemu:

Corky, nu fi mgar!

Bine, voi explica eu, replic Corky, fcndu-i loc ntre cei doi. Aa cum probabil tii, domnioar Sexton, preedintele va ine o conferin de pres n noaptea asta ca s povesteasc lumii ntregi despre meteorit. Pentru c majoritatea planetei este format din semianalfabei, preedintele l-a rugat pe Mike s vin i s traduc totul pe nelesul lor.

Mulumesc, Corky, zise Tolland. Foarte drgu!

Privi nspre Rachel:

Ce ncearc Corky s spun este c, deoarece sunt att de multe date tiinifice de explicat, preedintele a crezut c un scurt documentar n care s se prezinte imagini ale meteoritului ar ajuta la accesul informaiilor ctre marea mas a americanilor, din rndul crora foarte muli nu dein, n mod ciudat, un grad ridicat de cunotine de astrofizic.

tiai, l ntrerupse Corky, adresndu-i-se lui Rachel, c tocmai am aflat c preedintele naiunii noastre este un fan nrit al emisiunii Amazing

Seas?

Cltin din cap voind s par dezgustat:

Zach Hemey, conductorul lumii libere, i pune secretara s i

nregistreze emisiunea lui Mike, astfel nct s se poat destinde urmrind-o dup o zi lung.

Tolland ridic din umeri:

Omul are gusturi alese, ce pot s mai spun!

Rachel ncepea acum s priceap ct de inteligent i concepuse preedintele planul. Politica era un joc mass-media, iar Rachel i putea imagina deja entuziasmul i credibilitatea tiinific induse de chipul lui Michael Tolland pe ecranul TV n timpul conferinei de pres. Zach Hemey recrutase omul ideal pentru a declana mica lui lovitur NASA. Scepticilor avea s le vin extrem de greu s conteste datele preedintelui dac acestea

erau prezentate de unul dintre cele mai celebre vedete de televiziune, dar care e totodat i om de tiin i de ali civa oameni de tiin civili respectai.

Corky reveni:

Mike a luat deja interviuri de la toi civilii pentru documentarul lui, precum i de la cei mai muli specialiti de vrf din NASA. i pot s pun pariu pe Medalia mea Naional c dumneavoastr urmai la rnd.

Rachel se ntoarse i l privi:

Eu? Ce vrei s spunei? Eu n-am nici un fel de recomandri de fcut. Sunt doar un element de legtur n privina interpretrii datelor.

Atunci de ce v-a trimis preedintele tocmai pn aici?

nc nu mi-a spus.

Pe buzele lui Corky flutur un zmbet amuzat:

Suntei un element de legtur al Casei Albe care are de-a face cu clarificarea i autentificarea datelor, nu?

Aa e, dar munca mea n-are nimic tiinific n ea!

i suntei fiica omului care i-a cldit toat campania electoral n jurul banilor pe care NASA i-a irosit n spaiul cosmic?

Rachel aproape c auzi cum se apropie lovitura de graie.

Trebuie s recunoatei, domnioar Sexton, se amestec repede Ming, c o depoziie din partea dumneavoastr ar conferi credibilitate acestui documentar. Dac preedintele v-a trimis aici, atunci nseamn c vrea s participai cumva.

Rachel i aminti iari brusc ngrijorarea lui William Pickering n legtur cu rolul pe care avea s-l joace ea.

Tolland se uit din nou la ceas:

Probabil c ar trebui s ne ndreptm ntr-acolo, rosti el, fcnd semn nspre centrul habisferei. Ar trebuie s se apropie.

S se apropie de ce anume? Se interes Rachel.

De momentul extragerii. NASA aduce meteoritul la suprafa. Ar trebui s ajung sus din clip n clip.

Rachel era uluit:

Voi chiar scoatei o roc de opt tone de sub aizeci de metri de ghea solid?

Corky radia de fericire:

Doar nu credeai c NASA are de gnd s lase o descoperire ca aceasta s zac ngropat n ghea!

Nu, dar Rachel nu zrise nicieri semnele vreunei excavaii de mari dimensiuni n interiorul habisferei. Cum naiba are NASA de gnd s scoat meteoritul la suprafa?

Corky pufni:

Nici o problem. V aflai ntr-o ncpere burduit cu experi n rachete!

Prostii, se bg Ming. Doctorului Marlinson i place s se joace cu nervii oamenilor. Adevrul este c toi cei de aici s-au ntrebat cum o s scoat meteoritul. Doctorul Mangor a fost cel care a propus o soluie valabil.

Nu l-am cunoscut pe doctorul Mangor.

Este glaciologul de la Universitatea New Hampshire, i explic Tolland.

Este al patrulea i ultimul om de tiin civil recrutat de preedinte. Iar Ming are dreptate, Mangor a fost cel care a dat soluia.

Bine, rosti Rachel. i ce a propus tipul sta?

Tipa, o corect Ming pe un ton superior. Doctorul Mangor este femeie.

Discutabil, mormi Corky, privind spre Rachel. Apropo, doctorul

Mangor are s te urasc.

Tolland i arunc lui Corky o privire furioas.

Pi chiar o va face! Se apr Corky. Urte competiia!

Rachel nu mai pricepea nimic:

Pardon, care competiie?

Nu-i da atenie, o sftui Tolland. Din pcate, Comitetului National de

tiin i-a scpat complet din vedere faptul c domnul de aici este un handicapat mintal. Tu i doctorul Mangor v vei nelege de minune. Este o profesionist. Este considerat unul dintre cei mai importani glaciologi din lume. De fapt, ea chiar a locuit civa ani n Antarctica pentru a studia micarea ghearilor.

Ciudat, interveni Corky. Eu am auzit c UNH {14} a primit o donaie i a trimis-o acolo astfel nct s se instaureze pacea i linitea n campusul universitar.

Nu v dai seama c doctorul Mangor a fost ct pe-aci s moar acolo!

Izbucni Ming, prnd a fi luat comentariul la modul personal. S-a rtcit ntr-o furtun i a supravieuit mncnd grsime de foc timp de cinci sptmni

nainte de a o gsi cineva.

Corky se apleca i i opti lui Rachel la ureche:

Am auzit ca n-a cutat-o nimeni!

Gabrielle Ashe avea sentimentul c drumul napoi de la studiourile CNN ctre biroul lui Sexton dura prea mult. Senatorul sttea vizavi de ea i privea pe fereastr, evident ncntat de dezbatere.

Au trimis-o pe Tench la un show de dup-amiaz, rosti el, ntorcndu-se spre ea cu un zmbet satisfcut. Casa Alb e din ce n ce mai agitat.

Gabrielle ddu absent din cap. Sesizase o expresie de satisfacie nemsurat pe faa lui Tench, n timp ce aceasta ieea din studioul n care a avut loc dezbaterea. Faptul sta avea darul de a o neliniti.

n acea clip, sun telefonul celular al lui Sexton, iar senatorul l scoase din buzunar. Precum cei mai muli politicieni, Sexton dispunea de o grmad de numere de telefon la care putea fi contactat n funcie de importana apelantului. Oricine l suna acum se gsea pe lista restrns. Apelul venea pe linia privat a senatorului, pe un numr pe care nici mcar Gabrielle nu ndrznise s i-l cear.

Senatorul Sedgewick Sexton, rspunse el, scond n eviden muzicalitatea numelui.

Gabrielle nu-l putea auzi pe cel care l sunase n zgomotul de fond al limuzinei, dar observ c Sexton asculta atent i i rspundea cu entuziasm:

Fantastic. M bucur tare mult c ai sunat. Eu zic la ora ase! Super. Am un apartament aici n D. C. Privat. Confortabil. Avei adresa, da? Bine. Abia atept s v ntlnesc. Atunci ne vedem disear!

Sexton nchise, prnd foarte ncntat:

Un nou fan Sexton? Se interes Gabrielle.

Sunt tot mai muli, rspunse el. Tipul sta e un mare mahr.

Chiar c e. S v ntlnii cu el n apartamentul personal?

Sexton apra de obicei sanctitatea intimitii apartamentului su ca un leu care i proteja i ultimul ascunzi care i-a mai rmas.

Sexton ridic din umeri:

Mda. Mi-am zis s i dau ntlnirii un aer personal. Tipul sta ar putea avea o mare influen n anumite cercuri. Trebuie s mi fac astfel de conexiuni personale, s tii. Totul se reduce pn la urm la ncredere.

Gabrielle ncuviin i scoase agenda de lucru a senatorului:

Vrei s vi-l trec n agend?

Nu-i nevoie. Oricum plnuiam s stau o noapte acas.

Gabrielle gsi pagina acelei zile i observ c era deja ocupat cu literele

P. E. Mari i ngroate, scrise personal de ctre senator. P. E. Reprezenta prescurtarea folosit de senator pentru eveniment personal, sear privat sau

la naiba cu toi; nimeni nu tia cu exactitate care dintre acestea urma. Din cnd n cnd, senatorul i programa o noapte P. E. n care se ascundea n apartament, nchidea toate telefoanele i fcea ce-i plcea mai mult bea coniac cu vechi prieteni, pretinznd c uit pentru o sear de politic.

Gabrielle l privi surprins:

Deci lsai afacerile s intervin peste momentele P. E. Plnuite din timp? Sunt impresionat.

S-a ntmplat ca tipul sta s m prind ntr-o sear cnd mai am ceva timp la dispoziie. Doar stau de vorb puin cu el, s vd ce are de spus.

Gabrielle vru s ntrebe cine era acest individ misterios, dar Sexton intenionase s creeze aceast stare de ambiguitate. Gabrielle nvase c nu trebuie s se amestece prea mult.

n timp ce prseau autostrada i se ndreptau ctre biroul lui Sexton,

Gabrielle privi iari pagina cu programarea P. E. i avu strania senzaie c senatorul Sexton tia c acel apel urma s vin.

Gheaa din mijlocul habisferei NASA era dominat de un eafodaj compozit cu trei picioare, nalt de ase metri, care arta ca o ncruciare ntre o sond de petrol i o copie mai ciudat a Turnului Eiffel. Rachel studie dispozitivul, incapabil s priceap cum putea fi folosit acesta la extragerea imensului meteorit.

Sub turn, mai multe vinciuri fuseser montate n plci de oel fixate de ghea cu buloane mari. Trecnd prin vinciuri, cablurile metalice urcau spre mai muli scripei montai deasupra turnului. De acolo, cablurile plonjau vertical n jos, n guri nguste forate n ghea. Mai muli brbai bine fcui de la NASA strngeau cu rndul vinciurile. Cu fiecare nou strngere, cablurile se ridicau civa centimetri prin guri, ca i cum acei brbai ar fi ridicat o ancor.

E clar c mi scap ceva, i zise Rachel, apropiindu-se odat cu ceilali de locul extraciei. Brbaii aceia preau a ridica meteoritul direct prin ghea.

TENSIUNE EGAL! LA NAIBA! Le strig o femeie n apropiere, cu o voce care avea suavitatea unei drujbe.

Rachel i ndrept privirea n direcia vocii i vzu o femeiuc mbrcat cu un costum de iarn, de un galben strlucitor, plin cu pete de unsoare.

Femeia sttea cu spatele, dar chiar i aa Rachel o identific imediat ca fiind cea care era responsabil de coordonarea ntregii aciuni. nsemnnd ceva pe o tbli portabil, femeia se legna nainte i napoi, precum un ef de echip dezgustat.

S nu-mi spunei, domnioarelor, c ai obosit deja!

Corky o strig:

Hei, Norah, nu mai face pe efa cu bieii biei de la NASA i vino s flirtezi cu mine.

Femeia nici mcar nu catadicsi s se ntoarc:

Tu eti, Marlinson? A recunoate oriunde vocea aia piigiat. ntoarce-te cnd ajungi la pubertate!

Corky se ntoarse spre Rachel:

Norah ne ine de cald cu farmecul ei.

Te-am auzit, biea spaial, i-o ntoarse doctorul Mangor, continund s fac nsemnri. Iar dac mi studiezi fundul, s tii c pantalonii de iarn m fac mai gras cu cincisprezece kile.

Nu-i face griji, i rspunse Corky. Nu bucile tale mbrcate cu ln m scot din mini, ci firea ta de nvingtor.

S m lingi, tii tu unde!

Corky izbucni n rs:

Am nite tiri excelente, Norah. Se pare c nu eti singura femeie pe care a recrutat-o preedintele.

Nu zu! Te-a recrutat i pe tine!

Tolland se simi dator s intervin:

Norah? Ai o clip liber ca s-i prezint pe cineva?

Auzindu-i vocea lui Tolland, Norah se opri imediat i se rsuci pe clcie.

Se nmuie instantaneu:

Mike!

Porni n grab spre ei, ncntat la culme:

Nu te-am vzut de cteva ore.

Redactam documentarul.

Cum e bucica mea?

Ari minunat i ncnttor.

A folosit efecte speciale, strecur Corky o rutate.

Norah ignor remarca, privind-o acum pe Rachel cu un zmbet politicos, dar destul de reinut. Se uit iari la Tolland.

Sper c nu m neli, Mike!

Chipul coluros al brbatului se mbujor uor, n vreme ce ncepu s fac prezentrile:

Norah, vreau s o cunoti pe Rachel Sexton. Domnioara Sexton lucreaz n sfera informaiilor i a venit aici la cererea preedintelui. Tatl ei este senatorul Sedgewick Sexton.

Prezentarea ddu natere unei expresii de nedumerire pe chipul lui Norah.

Nici n-o s m prefac c neleg, rosti ea, ntinznd mna, de pe care nu-i scoase mnua, ca s strng cu jumtate de inim mna lui Rachel.

Bine ai venit pe acoperiul lumii! Rachel zmbi:

Mersi!

Era surprins s constate c Norah Mangor, n ciuda duritii din voce, avea un chip plcut. Prul tuns scurt era castaniu, dar avea i cteva fire cenuii, iar ochii i sclipeau de agilitate i de inteligen ca dou cristale de ghea. Femeia inspira o ncredere de oel i asta i plcea lui Rachel.

Norah, relu Tolland. Ai un minut s-i mprteti i lui Rachel cu ce te ocupi tu?

Norah ridic din sprncene:

Voi doi v spunei deja pe numele mic? Mi s fie!

Corky gemu:

i-am spus eu, Mike!

Norah Mangor o conduse pe Rachel n jurul bazei turnului, n vreme ce

Tolland i ceilali le urmar, discutnd ntre ei.

Vedei gurile alea din ghea, sub tripod? O ntreb Norah, artndu-i-le cu mna.

Vocea i se nmuiase acum i exprima entuziasmul fa de ceea ce fcea. Rachel ddu din cap, privind gurile. Fiecare dintre ele avea cam treizeci

de centimetri n diametru i prin fiecare trecea un cablu de oel.

Gurile alea au rmas de cnd am forat dup mostre din miez i am luat radiografii ale meteoritului. Acum le folosim ca puncte de intrare prin care am cobort buloane grele de prindere prin puurile goale, pe care le-am prins de meteorit. Dup aceea, am lsat vreo sut de metri de cablu torsadat prin fiecare gaur, pe care l-am prins de urechile buloanelor cu crlige industriale i acum pur i simplu le ridicm cu ajutorul vinciurilor. Domnioarelor stora le trebuie ore ntregi s l aduc la suprafa, dar l vor aduce n cele din urm.

Nu sunt convins c neleg, zise Rachel. Meteoritul se gsete sub mii de tone de ghea. Cum l ridicai?

Norah art nspre vrful eafodajului, de unde un fascicul ngust de lumin roie cobora vertical spre gheaa de sub tripod. Rachel zrise ciudenia mai nainte i presupusese c e doar un soi de indicator vizual ca un semn care demarca locul n care era ngropat obiectul.

Este un laser din semiconductor galiu-arseniu, explic Norah.

Rachel privi mai ndeaproape fasciculul de lumin i observ c acesta topise o mic gaur n ghea i disprea undeva n profunzimi.

E un fascicul foarte fierbinte, zise Norah. nclzim meteoritul pe msur ce l ridicm.

Rachel fu impresionat de ct de inteligent era planul femeii. Norah pur

i simplu intise fasciculul laser n jos, topind gheaa pn la contactul cu meteoritul. Fiind prea dens pentru a fi topit de laser, piatra absorbea cldura fasciculului i n cele din urm se nclzea suficient de mult ca s topeasc gheaa din jurul ei. n vreme ce oamenii NASA trgeau de meteorit, roca nclzit, n combinaie cu presiunea de sus, topea gheaa nconjurtoare, astfel crendu-se un spaiu prin care putea fi tras la suprafa. Apa topit care se acumula deasupra meteoritului se scurgea pe lng marginile rocii pentru a reumple puul.

Ca un cuit fierbinte tind o bucat ngheat de unt. Norah fcu semn nspre oamenii NASA de la vinciuri:

Generatoarele nu fac fa la astfel de tensiuni n cabluri, aa c folosesc fora manual pentru a ridica.

Asta e o porcrie! Interveni unul dintre muncitori. Folosete munca manual pentru c i place s ne vad cum asudm!

Fii calm, l avertiz Norah. Voi, fetielor, v-ai plns dou zile c v e frig. Am avut grij de asta! Acum tragei!

Muncitorii izbucnir n rs.

Pentru ce sunt pilonii? Se interes Rachel, artnd nspre cteva conuri portocalii poziionate n jurul turnului n locuri ce preau alese la

ntmplare.

Rachel zrise conuri similare dispersate n jurul domului.

Sunt unelte glaciologice periculoase, explic Norah. Noi le numim

OARG-uri. Asta e o prescurtare de la oprete aici i rupe-i glezna.

Apuc unul dintre piloni, pentru a dezvlui o gaur circular, ce plonja ca un pu fr fund n adncimile ghearului.

E ru pentru cine calc aici.

Puse pilonul la loc:

Am forat guri prin tot ghearul pentru a face verificri de continuitate structural. La fel ca n arheologia clasic, numrul de ani ct a stat un obiect

ngropat este dat de adncimea fa de suprafa la care e gsit. Cu ct e gsit mai jos, cu att a stat mai mult acolo. Aadar, atunci cnd se gsete un obiect sub ghea, putem data sosirea obiectului acolo dup acumularea de ghea de deasupra lui. Ca s ne asigurm c msurarea miezului este corect, verificam mai multe zone ale platformei de ghea, pentru a confirma c acea platform este o bucat solid i omogen, nezguduit de vreun cutremur, fisur, avalan sau altceva.

i cum arat acest ghear?

Ireproabil, zise Norah. Este o bucat perfect i solid. Fr fisuri sau catastrofe glaciare. Meteoritul sta reprezint ceea ce noi numim o cdere static. A stat n ghea, neatins i neafectat, de cnd a aterizat aici, n 1716.

Rachel rmase cu gura cscat:

Cunoatei anul precis n care a czut?

Norah pru surprins de ntrebare:

La naiba, da. De-asta m-au chemat pe mine. Eu citesc n ghea.

Porni spre o grmjoar de tuburi de ghea care se aflau n apropiere. Fiecare tub arta ca un receptor de telefon translucid i era marcat cu o etichet portocalie strlucitoare:

Acele mostre de ghea sunt dovezi geologice ngheate. O conduse pe Rachel pn la tuburi:

Dac v uitai ndeaproape, putei vedea erele ncrustate n ghea.

Rachel se ls pe vine i putu zri, ntr-adevr, c tubul era confecionat

din ceea ce preau a fi straturi de ghea foarte uor diferite n luminozitate i claritate. Straturile variau ca grosime ntre o foaie de hrtie i aproape un centimetru.

Fiecare iarn aduce un grad variat de ninsoare pe banchiza de ghea,

i explic Norah i fiecare primvar aduce o topire parial. Aa c aici se pot observa straturi diferite de compresie corespunztoare fiecrui sezon. ncepem de la vrf cea mai recenta iarn i numrm napoi.

Ca i cum s-ar numra inelele pe un copac.

Nu e chiar att de simplu, domnioar Sexton. Amintii-v c msurm sute de metri de stratificri. Avem nevoie s citim repere climatologice ca s ne putem standardiza munca nregistrri istorice ale precipitaiilor, poluani din aer, chestii de genul sta.

Tolland i ceilali li se alturaser ntre timp. Tolland i zmbi lui Rachel:

tie o groaz de lucruri despre ghea, nu?

Rachel se simi ciudat de fericit s l vad:

Mda, e uimitoare.

i ca s precizez, continu Tolland, data de 1716 pus de doctorul Mangor este corect. NASA a msurat aceeai dat de impact cu mult nainte ca noi s ajungem aici. Doctorul Mangor i-a forat propriile mostre, a rulat propriile teste i a confirmat munca depus de NASA.

Rachel era impresionat.

Ca o coinciden, interveni Norah, 1716 este exact anul n care primii exploratori au pretins c au zrit o minge de foc strlucitoare pe cer deasupra nordului Canadei. Meteorul a devenit cunoscut drept Cderea lui Jungersoll, dup numele conductorului expediiei.

Aadar, adug Corky, faptul c mostra de miez a fost datat i nregistrrile istorice se potrivesc reprezint o dovad virtual a faptului c noi ne uitm acum la un fragment din acelai meteorit pe care Jungersoll a susinut c l-a vzut n 1716.

Doctore Mangor! Strig unul dintre muncitorii NASA. ncep s apar capetele buloanelor!

Turul s-a ncheiat, oameni buni, rosti Norah. A sosit clipa adevrului. Apuc un scaun pliant, se urc pe el i strig din rsputeri:

Ateniune, iese la suprafa n cinci minute!

De jur mprejurul domului, ca nite cini rspunznd pavlovian chemrii la mas, oamenii de tiin lsar balt totul i se grbir spre zona de extracie.

Norah Mangor i puse minile n olduri i inspect cu privirea regatul

ei.

n regul, s aducem Titanicul la suprafa.

Dai-v la o parte! ip Norah, ndreptndu-se spre mulimea care se aduna.

Muncitorii se mprtiar. Norah prelu controlul, fcnd un adevrat spectacol din verificarea tensiunilor n cabluri i a aliniamentelor.

Tragei! Strig unul dintre oamenii NASA.

Brbaii i ntrir strnsoarea pe vinciuri; ca rezultat, cablurile se ridicar nc vreo douzeci de centimetri prin guri.

n vreme ce cablurile continuau s urce ncet, Rachel simi mulimea care se apropia, anticipnd momentul culminant. Corky i Tolland se gseau n apropiere; artau ca nite copii care se minunau n faa pomului de Crciun.

De cealalt parte a gurii, se ivi silueta masiv a administratorului NASA,

Lawrence Ekstrom. Omul ocup i el o poziie din care s poat urmri extracia.

Buloane! Strig un alt om NASA. Se ivesc capetele!

Cablurile de oel care urcau prin guri se schimbar din argintiu n galben.

nc doi metri! inei-l bine!

Grupul din jurul eafodajului tcu, ca o mulime martor la apariia unui spectru divin fiecare ntindea gtul ca s vad primul.

Atunci Rachel vzu.

Forma ceoas a meteoritului ncepu s se vad, ieind prin gheaa al crei strat se subia vizibil. Umbra era lunguia i ntunecat; devenea tot mai clar pe msur ce topea gheaa de deasupra ei.

Mai tare! Strig un tehnician.

Oamenii strnser mai tare, determinnd eafodajul s reacioneze printr-un scrit groaznic.

nc un metru i jumtate! Pstrai tensiunea egal!

Rachel vedea acum gheaa de deasupra pietrei ncepnd s se umfle, ca o slbticiune uria care se apropia de clipa naterii. nconjurnd punctul de intrare al laserului, deasupra umflturii, un cerc mic din gheaa de suprafa ncepu s cedeze, topindu-se i dizolvndu-se ntr-o gaur tot mai larg.

Cervix-ul se dilat! ip cineva. Nou sute de centimetri! Un rset ncordat sparse tcerea:

Bine, oprii laserul!

Cineva aps un ntreruptor i fasciculul muri.

Atunci se ntmpl.

Precum apariia nspimnttoare a unui zeu din paleolitic, roca imens sparse suprafaa cu un uierat de aburi. Forma uria iei din ghea n mijlocul unei cei nvolburate. Oamenii de la vinciuri traser i mai tare, pn ce ntreaga roc se eliber din nchisoarea ngheat i ni, fierbinte, deasupra unui pu deschis, plin cu ap care sfria.

Rachel se simi de parc ar fi fost transportat n alt univers. Atrnnd n cabluri i lsnd picturile de ap s cad de pe ea,

suprafaa rugoas, nnegrit i ondulat a meteoritului sclipea n lumina

fluorescent, prnd o imens prun pietrificat. La un capt, roca era neted i rotunjit. Prea a fi seciunea lovit cel mai tare de frecarea cu atmosfera.

Privind crusta de fuziune nnegrit, Rachel i imagin meteoritul cobornd vijelios ctre solul terestru nvelit ntr-o furioas minge de foc.

Incredibil, dar acest lucru se petrecuse cu secole n urm. Acum, bestia capturat atrna acolo, prins n cabluri, cu apa scurgndu-i-se de pe trup.

Vntoarea luase sfrit.

Abia acum Rachel resimi din plin importana evenimentului. Obiectul pe care-l avea n fa provenea din alt lume, aflat la milioane de kilometri deprtare. Iar ascuns n pntecele lui se gsea proba nu, dovada faptului c omul nu era singur n Univers.

Euforia acelui moment pru s i cuprind pe toi n aceeai secund, cci mulimea izbucni n chiote i aplauze spontane. Chiar i administratorul prea cuprins de ea. i btea pe spate brbaii i femeile din subordine, felicitndu-i. n timp ce i privea, Rachel se bucur din tot sufletul pentru cei de la NASA. Agenia avusese destul ghinion n trecut. n sfrit, lucrurile se schimbau. Oamenii meritau acea clip de entuziasm.

Gaura cscat n ghea semna acum cu un mic bazin de not n mijlocul habisferei. Suprafaa bazinului adnc de aizeci de metri de ghea topit se mic o vreme izbindu-se de pereii de ghea ai puului, dup care se calm. Linia apei se gsea la circa un metru i treizeci de centimetri sub nivelul ghearului, diferena fiind creat att de extragerea masei meteoritului, ct i de proprietatea gheii de a se restrnge n volum odat cu topirea.

Norah Mangor aez imediat piloni OARG de jur mprejurul gurii. Dei aceasta era clar vizibil, orice curios care s-ar fi aventurat prea aproape i ar fi alunecat din greeal s-ar fi gsit ntr-un pericol deosebit. Pereii puului erau din ghea solid, fr guri de prindere, astfel nct crarea fr ajutor din exterior era absolut imposibil.

Spre ei se ndrept Lawrence Ekstrom, mergnd tiptil pe ghea. Omul se duse drept spre Norah Mangor i i strnse mna cu trie.

Bine lucrat, doctore Mangor!

M atept la o mulime de laude n scris, rspunse Norah.

O s le primii.

Administratorul se ntoarse spre Rachel. Prea uurat i fericit:

Aadar, domnioar Sexton, a fost convins profesionista sceptic din

tine?

Rachel nu se putu abine s nu zmbeasc:

Mai degrab uluit.

Bine. Atunci urmeaz-m!

Rachel l urm pe directorul administrativ n cealalt parte a habisferei, ctre o cutie mare de metal care semna cu un container industrial de transport pe vapor. Cutia era pictat n culori militare de camuflaj i avea inscripionat pe ea literele PSC {15}:

De aici l vei suna pe preedinte, i spuse Ekstrom.

PSC, i zise Rachel. Acele cabine mobile de comunicaii reprezentau instalaii standard pe cmpul de rzboi, dei Rachel nu s-ar fi ateptat

niciodat s vad vreuna folosit n cadrul unei misiuni de pace NASA. i totui administratorul Ekstrom provenea din Pentagon, aa c avea cu siguran acces la astfel de jucrii. Uitndu-se la chipurile imobile ale celor doi paznici narmai care pzeau cabina, Rachel avu sentimentul clar c orice dialog cu lumea din exterior era permis doar cu acordul expres al administratorului Ekstrom.

Se pare c eu nu sunt singura rupt de restul lumii.

Ekstrom rosti cteva cuvinte ctre unul dintre paznici, apoi se ntoarse spre Rachel.

Noroc, i ur el, dup care plec de acolo.

Un paznic btu n ua cabinei mobile, iar aceasta se deschise. n u se ivi un tehnician care i fcu semn lui Rachel s intre. Aceasta se conform.

Interiorul cabinei de comunicaii era ntunecat i aglomerat. La lumina albstruie a ecranului unui computer, Rachel putu zri stive de echipament telefonic, staii radio i dispozitive de comunicaii prin satelit. Simea deja o senzaie de claustrofobie. Aerul dinuntru era amrui, ca ntr-o pivni iarna.

Luai loc aici, v rog, domnioar Sexton.

Tehnicianul scoase un scaun pe roi i o puse pe Rachel n faa unui monitor cu ecran plat. i aranj un microfon n faa gurii i i puse o pereche de cti masive AKG pe urechi. Verificnd un jurnal cu parole, tehnicianul tast o serie lung de butoane pe un dispozitiv alturat. Pe ecranul din faa lui Rachel se ivi un cronometru: 60 SECUNDE.

Brbatul ddu satisfcut din cap, n vreme ce cronometrul ncepu numrtoarea invers.

Un minut pn la conectare, anun el.

Se ntoarse i plec, trntind ua n urma lui. Rachel auzi cum ua este

ncuiat pe dinafar. Minunat.

Ateptnd n ntuneric i urmrind cronometrul, i ddu seama c acela era primul moment de intimitate de care se bucura din zorii acelei diminei. n acea zi se trezise fr a-i nchipui nimic din ceea ce o atepta. Via extraterestr. Din acea zi, cel mai popular mit din toate timpurile nceta s mai fie un mit.

Rachel abia ncepea s priceap ct de devastator va fi meteoritul pentru campania electoral a tatlui ei. Dei finanarea NASA nu putea fi pus pe acelai plan cu dreptul la avort, sntatea populaiei i bunstarea cetenilor, tatl ei o transformase ntr-o chestiune esenial. Acum povestea avea s-i explodeze drept n fa.

n cteva ore, americanii vor s resimi fiorul triumfului NASA. Vistorilor li se vor umple ochii de lacrimi. Oamenilor de tiin sceptici o s le cad falca.

Imaginaia copiilor o s o ia razna. Chestiunile legate de cheltuirea dolarilor i a cenilor se vor pierde n derizoriu, puse definitiv n umbr de acest moment excepional. Preedintele va reveni ca pasrea Phoenix, transformndu-se n erou, n vreme ce, n miezul srbtorii, senatorul afacerist va aprea dintr-odat ca ngust la minte, un zgrie-brnz lipsit de sentimentul american al aventurii.

Computerul scoase un sunet, fcnd-o pe Rachel s priveasc n sus: 5 SECUNDE.

Brusc, ecranul din faa ei se trezi la via, lsnd s se vad o imagine neclar a sigiliului Casei Albe. Dup o clip, imaginea se cristaliz n chipul familiar al preedintelui Hemey.

Bun, Rachel, zise el cu o expresie de viclenie n ochi. Cred c ai petrecut o dup-amiaz interesant, nu?

Biroul senatorului Sedgewick Sexton se gsea n cldirea de birouri senatoriale Philip A. Hart, pe C. Street, n nord-estul Capitoliului. Cldirea era o reea n stil neomodemist de dreptunghiuri albe, despre care criticii susineau c seamn mai mult a nchisoare dect a sediu de birouri. Muli dintre cei care lucrau acolo aveau acelai sentiment.

La etajul trei, Gabrielle Ashe se agita, findu-se prin camer. Pe ecran se vedea un nou e-mail. Gabrielle nu prea tia ce s priceap din el.

Primele dou rnduri spuneau: APARIIA LUI SEDGEWICK A FOST

IMPRESIONANT LA CNN.

AM MAI MULTE INFORMAII PENTRU TINE.

n ultimele sptmni, Gabrielle primise mai multe mesaje de acest gen. Adresa expeditorului era o fars, dei ea fusese capabil de a o depista ntr-o adres de tip casa-alba.gov. Se prea c informatorul misterios fcea parte din personalul Casei Albe. Oricine ar fi fost, devenise sursa lui Gabrielle pentru tot felul de informaii politice preioase de dat recent, incluznd aici i vestea unei ntlniri conspirative dintre preedinte i directorul administrativ al NASA.

Gabrielle privise mesajele cu circumspecie la nceput. ns, dup ce verificase ponturile primite, descoperise cu surprindere c informaiile erau extrem de corecte i de utile informaii confideniale despre cheltuielile exorbitante ale NASA, misiuni costisitoare care urmau s fie lansate, date care dovedeau ct de suprafinanate i de neproductive erau cutrile legate de viaa extraterestr, chiar i despre sondaje interne de opinie care avertizau c NASA reprezenta chestiunea fierbinte care i ndeprta masiv pe alegtori de preedinte.

Ca s-i ntreasc poziia i s se fac indispensabili senatorului,

Gabrielle nu l informase c primea ajutor nesolicitat prin e-mail din interiorul Casei Albe. n loc de asta, i povestise c primea informaiile de la una dintre sursele ei. Sexton o aprecia ntotdeauna i prea mult prea expert n arta diplomaiei ca s ntrebe cine era acea surs. Gabrielle era convins c el o bnuia de acordarea de favoruri sexuale n schimbul ponturilor. Iar chestia asta ridica un semn de ntrebare, cci el nu prea deloc deranjat de o asemenea posibilitate.

Gabrielle se opri din plimbat i se uit iari le mesajul abia sosit.

Conotaiile tuturor mesajelor erau clare: cineva din interiorul Casei Albe dorea ca senatorul Sexton s ctige alegerile i l ajuta prin direcionarea atacurilor mpotriva NASA.

Dar cine? i de ce?

Un obolan care fuge din corabia care tocmai se scufund, decise

Gabrielle. n Washington nu era deloc ieit din comun ca un angajat, care se

temea c preedintele era pe punctul de a fi evacuat din birou, s ofere anumite favoruri discrete succesorului cel mai probabil, n sperana de a-i menine locul de munc dup schimbarea politic. Se prea c cineva adulmecase victoria lui Sexton i i cumpra, din timp, credit.

Mesajul de pe ecranul computerului o nelinitea. Nu semna cu cele pe care le primise pn acum. Nu primele dou rnduri o ngrijorau, ci ultimele dou: EAST APPOINIMENT GATE, 4.30 P. M.

VINO SINGUR.

Informatorul nu-i ceruse niciodat pn atunci o ntlnire fa n fa.

Chiar i aa, Gabrielle s-ar fi ateptat la o locaie ceva mai discret. East Appoiniment Gate? n Washington exista un singur asemenea loc, din cte tia ea. n afara Casei Albe? E cumva vreo glum?

Gabrielle tia c nu i poate rspunde prin e-mail; mesajele i fuseser ntotdeauna trimise napoi necitite. Corespondentul ei dispunea de o adres anonim. Nici o surpriz n asta.

S m sftuiesc cu Sexton? Hotr pe loc s nu o fac. Senatorul era ntr-o ntlnire. n plus, dac i-ar fi pomenit despre mesaj, ar fi trebuit s-i povesteasc despre celelalte. Ca atare, i spuse c propunerea informatorului de a se ntlni ntr-un loc public la lumina zilei fusese fcut pentru protecia ei. La urma urmei, acea persoan o ajutase n ultimele dou sptmni. El sau ea i era, cu siguran, un prieten.

Citind mesajul pentru ultima dat, Gabrielle se uit la ceas. Mai avea o or la dispoziie.

Directorul administrativ al NASA se simea mai puin ncordat acum, c meteoritul fusese scos cu succes din ghea. Toate piesele ncep s se aeze la locul lor, i zise el, traversnd domul ctre zona de lucru a lui Michael Tolland. Acum nimic nu ne mai poate opri.

Cum iese? Se interes Ekstrom, ducndu-se n spatele omului de televiziune.

Tolland i lu privirea de pe ecranul computerului. Prea obosit, dar entuziast.

Redactarea e aproape terminat. Acum suprapun cteva dintre instantaneele luate de oamenii dumneavoastr n timpul extraciei. Ar trebui s fie gata din clip n clip.

Bine.

Preedintele i ceruse lui Ekstrom s trimit documentarul lui Tolland ctre Casa Alb ct mai curnd posibil.

Dei Ekstrom fusese cinic cnd auzise de dorina preedintelui de a-l implica pe Michael Tolland n acest proiect, gndurile lui se schimbaser de ndat ce vzuse materialele brute ale documentarului. Comentariul narativ al vedetei de televiziune, combinat cu intervievarea oamenilor de tiin civili, transformase totul n cincisprezece minute de program tiinific inteligibil i emoionant. Tolland dobndise fr efort ceea ce NASA euase de attea ori s obin s descrie la nivelul americanului obinuit o descoperire tiinific, fr s par c o face cu superioritate.

Dup ce terminai redactarea, zise Ekstrom, aducei produsul finit n zona de pres. O s pun pe cineva s transmit o copie digital la Casa Alb.

Da, domnule!

Tolland se ntoarse la lucru.

Ekstrom plec mai departe. Cnd ajunse n dreptul peretelui nordic, descoperi bucuros c zona de pres a habisferei fusese drgu amenajat. Pe ghea fusese desfurat un imens covor albastru. n mijlocul covorului fusese pus o mas lung din acelea care se folosesc la simpozioane, cu cteva microfoane pe ea, un steag NASA i un imens drapel american drept fundal. Pentru completarea dramatismului cadrului vizual, meteoritul fusese transportat pe un box-palet i ocupa poziia de onoare, chiar n faa mesei de simpozion.

Ekstrom era mulumit s constate c dispoziia oamenilor din zona presei era una de srbtoare. O mare parte a angajailor se ngrmdeau n jurul meteoritului, ntinznd minile ctre masa cald precum turitii n jurul unui foc de tabr.

Ekstrom decise c, n sfrit, sosise clipa. Se ndrept spre cteva cutii care se odihneau pe ghea, dincolo de zona presei. Dduse dispoziia ca acele cutii s-i fie aduse din Groenlanda chiar n acea diminea.

Butura e din partea mea! Anun el cu glas tare, ntinznd cutii cu bere personalului.

Hei, efu'! ip cineva. Mersi! E chiar rece!

Ekstrom zmbi, lucru care nu se ntmpla prea des:

Le-am pstrat la ghea. Toat lumea rse.

Stai aa! Strig altcineva, uitndu-se urt la cutia lui. Chestia asta e canadian! Unde e patriotismul?

Avem un buget limitat, oameni buni. E cea mai ieftin bere pe care am gsit-o!

Alte rsete.

Ateniune, cumprtori! Strig ntr-o portavoce un membru al echipei NASA care se ocup de transmisia n direct. Suntem pe punctul de a trece la lumina de studio. S-ar putea s fii temporar orbii.

i fr pupturi n ntuneric, interveni cineva. Asta e o emisiune care se difuzeaz n timpul zilei!

Ekstrom chicoti, bucurndu-se de replicile aruncate, n vreme ce echipa de transmisie efectua ultimele ajustri reflectoarelor de studio i luminilor.

Trecem la lumin de studio n cinci, patru, trei, doi

Lumina din interiorul domului sczu rapid n intensitate, pe msur ce becurile cu halogen se stingeau. n cteva secunde, toate luminile se stinser.

Domul se cufund ntr-un ntuneric de mormnt.

Cineva ip, n glum.

Cine m-a ciupit de fund? Strig altcineva, izbucnind n rs. Bezna total dur doar cteva fraciuni de secund, dup care

reflectoarele de studio se aprinser i ncepur s arunce o lumin intens.

Toat lumea i miji ochii. Transformarea era acum complet; cadranul nordic

al habisferei NASA devenise un studio de televiziune. Restul domului semna cu un hambar n noapte. Singurele lumini n celelalte zone proveneau de la refleciile luminilor de studio n tavanul arcuit de deasupra, reflecii care aruncau umbre lungi peste posturile de lucru acum pustii.

Ekstrom se retrase n ntuneric, mulumit s-i vad oamenii adunai n jurul meteoritului luminat. Se simea ca un tat de Crciun care observ cum se bucur copiii n jurul bradului.

Dumnezeu e martor c merit o asemenea clip, i zise el, nebnuind dezastrul care l pndea.

Vremea se schimba.

Ca un vestitor ndurerat al unui conflict major, vntul scoase un urlet plngre i izbi puternic n adpostul echipei Delta Force. Delta One termin de fixat copertina de protecie contra furtunii i duse nuntru, alturndu-se celor doi parteneri ai si. Mai trecuser prin aa ceva i nainte. Furtuna avea s nceteze curnd.

Delta Two privea imaginile video primite de la microbot.

Mai bine te-ai uita aici, rosti el.

Delta One veni lng el. Interiorul habisferei era complet n ntuneric, cu excepia zonei extrem de luminate din nordul domului. Restul habisferei prea doar o carcas abia conturat.

Nu-i nimic, zise el. Testeaz luminile de studio pentru disear.

Nu lumina e problema.

Delta Two art spre pata ntunecat din mijlocul gheii gaura plin cu ap prin care fusese extras meteoritul:

Aia e problema.

Delta One privi gaura. Continua s fie nconjurat de piloni, iar suprafaa apei prea calm.

Nu vd nimic.

Mai uit-te odat cu atenie!

Manevr joystick-ul astfel nct microbotul cobor n spiral ctre suprafaa gurii.

Studiind mai ndeaproape bazinul ntunecat cu ghea topit, Delta One zri ceva ce l fcu s tresar.

Ce naiba?

Delta Three veni i el s vad. i el prea ocat:

Doamne! la e puul de extracie? E normal ca apa s fac aa?

Nu, rspunse Delta One. Cu siguran c nu.

Dei se gsea n interiorul unei cutii metalice imense, la cinci mii de kilometri distan de Washington D. C., Rachel simea aceeai presiune de parc ar fi fost chemat la Casa Alb. Monitorul de videofon dinaintea ei afia o imagine limpede precum cristalul a preedintelui Zach Hemey aezat n camera de comunicaii a Casei Albe, n faa sigiliului prezidenial. Conexiunea audio digital era fr cusur. Dac nu ar fi existat o ntrziere aproape imperceptibil a semnalului, s-ar fi putut spune c preedintele se gsea n camera de alturi.

Conversaia lu imediat o turnur direct, la subiect. Preedintele prea mulumit i nu prea surprins de aprecierea favorabil fcut de Rachel la

adresa descoperirii pe care o realizase NASA i la adresa iniiativei lui de a-l folosi pe Michael Tolland pe post de purttor de cuvnt. Era ntr-o dispoziie bun i destul de optimist.

Aa cum sunt convins c vei fi de acord, zise Hemey, pe un ton mai serios, implicaiile acestei descoperiri ar fi de natur pur tiinific ntr-o lume perfect.

Fcu o pauz i se aplec, faa lui ocupnd tot ecranul:

Din nefericire, nu trim ntr-o lume perfect, iar acest triumf NASA se va transforma ntr-o minge politic din clipa n care l voi anuna ntregii lumi.

Lund n consideraie dovezile concludente i persoanele pe care le-ai recrutat pentru autentificare, nu-mi pot imagina cum publicul sau oricare dintre contracandidaii dumneavoastr ar fi n stare de mai mult dect de a accepta aceast descoperire ca pe un fapt dovedit.

Hemey scoase un chicotit aproape trist:

Oponenii mei politici vor crede ceea ce vor vedea, Rachel. Preocuparea mea este c nu le va plcea ce vor vedea.

Rachel observ cu ct atenie evita preedintele s se refere la tatl ei.

Vorbea doar n termeni de opoziie sau contracandidai.

i dumneavoastr credei c opoziia va striga conspiraie doar din motive politice? ntreb ea.

sta e jocul. N-au nevoie dect de o umbr de ndoial, prin care aceast descoperire s fie socotit un soi de fraud politic plnuit de NASA i de Casa Alb, pentru ca, dintr-odat, s m trezesc cu o anchet pe cap.

Ziarele uit c NASA a descoperit dovezi ale vieii extraterestre i va prefera s se ocupe de gsirea de dovezi ale unei conspiraii. E trist, dar orice insinuare legat de vreo conspiraie la adresa acestei descoperiri va aduce mult ru tiinei, Casei Albe, ageniei i, ca s fiu sincer, ntregii ri.

De aceea ai amnat anunul pn la deplina confirmare i la autentificarea complet venit din partea unor civili de nalt reputaie.

elul meu este s prezint datele ntr-o manier att de categoric,

nct orice cinism s fie nbuit nc din fa. Vreau ca aceast descoperire s fie srbtorit cu demnitate i onoare. NASA merit din plin acest lucru.

Rachel i punea tot felul de ntrebri. i ce vrea de la mine?

Evident, continu el, tu deii o poziie unic din care m poi ajuta. Experiena ta de analist, precum i legtura dintre tine i principalul meu contracandidat i confer o uria credibilitate n ceea ce privete aceast descoperire.

Rachel era din ce n ce mai deziluzionat. Vrea s m foloseasc Exact aa cum a prevzut Pickering!

Acestea fiind spuse, relu Hemey, a vrea s i cer s autentifici personal aceast descoperire, oficial, n calitate de personaj care se ocup cu securitatea informaiilor la Casa Alb i de fiic a contracandidatului meu.

Iat. Toate crile erau pe mas. Hemey vrea ca eu s certific.

Rachel crezuse cu adevrat c Zach Hemey se ridica deasupra unor astfel de meschinrii politice. O certificare public care ar fi venit din partea lui

Rachel ar fi transformat instantaneu meteoritul ntr-o chestiune personal pentru tatl ei, punndu-l pe senator n imposibilitatea de a ataca credibilitatea descoperirii fr a-i ataca propria fiic o sentin catastrofal pentru un candidat care avea drept moto familia pe primul plan.

Ca s fiu sincer, domnule, rosti Rachel, fixndu-i privirea pe monitor, sunt ocat c mi putei cere aa ceva.

Preedintele pru surprins:

Am crezut c te vei bucura s fii de ajutor.

S m bucur? Lsnd deoparte diferendele cu tatl meu, domnule, aceast cerere m pune ntr-o situaie imposibil. Am i aa destule probleme cu tata fr a m lua la trnt cu el ntr-un soi de meci public, pe via i pe moarte. Chiar dac mi displace omul n sine, el este totui tatl meu i asmuirea mea mpotriva lui n cadrul unui forum public, v spun sincer, pare un lucru sub demnitatea dumneavoastr.

Stai aa!

Hemey ddu din mini n semn de predare:

Cine a spus ceva despre un forum public?

Rachel fcu o pauz:

Presupun c v-ar plcea s m altur directorului administrativ al

NASA pe podium la conferina de pres de la ora opt. Hohotul de rs al preedintelui bubui n difuzoare:

Ce fel de om m crezi, Rachel? Chiar crezi c i-a putea cere cuiva s-i njunghie tatl pe la spate n direct la televiziunea naional?

Dar, ai spus

i mai crezi c l-a lsa pe directorul administrativ al NASA s mpart lumina reflectoarelor cu fiica dumanului su de moarte? Nu vreau s-i zdruncin ncrederea n tine, Rachel, dar aceast conferin de pres este o prezentare tiinific. Nu sunt convins c tot ce tii tu despre meteorii, fosile sau structuri de ghea ar da evenimentului o prea mare credibilitate.

Rachel simi c ia foc:

Dar, atunci la ce fel de autentificare v gndii?

Una mai potrivit poziiei tale.

Domnule?

Eti ofierul meu de informaii de la Casa Alb. Tu pui la curent personalul meu cu chestiunile de importan naional.

Vrei s autentific asta pentru personalul dumneavoastr?

Hemey continua s par amuzat de nenelegerea creat:

Da, asta vreau. Scepticismul cu care m voi confrunta n afara Casei Albe este floare la ureche n comparaie cu ceea ce trebuie s ndur acum de la personalul meu. Aici ne aflm n miezul unei revolte majore. Credibilitatea mea intern s-a dus naibii. Personalul m-a implorat s reduc finanarea NASA. I-am ignorat i asta nseamn sinucidere politic.

Pn acum.

Exact. Aa cum discutam de diminea, momentul ales pentru aceast descoperire va prea suspect n ochii adversarilor politici i n acest moment

nimeni nu e mai cinic dect personalul meu. De aceea, cnd vor auzi aceast informaie pentru prima oar, vreau ca ea s vin de la

Personalul nu tie nimic despre meteorit?

tiu doar civa consilieri. Pstrarea secretului asupra acestei descoperiri a fost socotit absolut necesar.

Rachel era uluit. Nu-i de mirare c se confrunt cu o revolt.

Dar asta nu e zona mea de expertiz. Un meteorit cu greu poate fi considerat un subiect de briefing informaional.

Nu n sens clasic, dar exist toate elementele muncii tale obinuite date complexe care trebuie rafinate, ramificaii politice substaniale

Eu nu sunt specialist n meteorii, domnule. N-ar fi mai bine ca directorul administrativ al NASA s fac acest lucru?

Glumeti? Toat lumea de aici l urte. Din punctul de vedere al personalului meu, Ekstrom este vnztorul viclean ca un arpe care m-a ademenit s fac trg prost dup trg prost.

Rachel nelegea motivaia:

Ce zicei de Corky Marlinson? Medalia Naional n Astrofizic? Are mult mai mult credibilitate dect am eu.

Personalul meu e format din politicieni, Rachel, nu din oameni de

tiin. L-ai cunoscut pe doctorul Marlinson. Cred c e nemaipomenit, dar dac las un astrofizician s i vorbeasc echipei mele de politicieni de stnga care gndesc dup tipare rigide, m tem c voi sfri cu o turm de nuci. Am nevoie de cineva care s le vorbeasc pe limba lor. Tu eti acea persoan,

Rachel. Oamenii mei i cunosc munca i, lund n consideraie numele tu de familie, eti cea mai neprtinitoare fiin de la care ei ar putea spera s aud ceva de bine.

Rachel se simi atras de stilul curtenitor al preedintelui:

Cel puin recunoatei c rudenia mea cu oponentul dumneavoastr are legtur cu cererea pe care ai fcut-o.

Preedintele scoase un chicotit sfios:

Bineneles c are. Dar, aa cum lesne i poi imagina, personalul meu va fi informat, pe o cale sau alta, indiferent ce decizie vei lua tu. Nu tu eti eroul aici, Rachel, ci doar mesagerul! Eti persoana cea mai calificat pentru a opera aceast informare i totodat, din ntmplare, eti rud foarte apropiat cu omul care vrea s-mi dea afar personalul din Casa Alb n urmtorul mandat.

Dispui de dubl credibilitate.

Ar trebui s v ocupai de vnzri.

De fapt, chiar asta fac. La fel ca tatl tu. i, ca s fiu sincer, a vrea s nchei o afacere cu tine.

Preedintele i scoase ochelarii i se uit drept n ochii lui Rachel. Se putea citi n el acelai gen de for ca la tatl ei.

i-o cer ca pe o favoare, Rachel i pentru c eu cred c face parte din datoria ta. Deci cum rmne? Da sau nu? Vei informa personalul meu despre aceast chestiune?

Rachel se simi ca prins n capcan n interiorul cabinei. Nimic nu seamn cu o vnzare negociat la snge. Simea, chiar i de la cinci mii de

kilometri deprtare, puterea voinei lui prin ecranul video. tia i c era o cerere foarte rezonabil, indiferent c-i plcea sau nu.

A avea nite condiii, zise ea. Hemey ridic din sprncene:

i anume?

M ntlnesc cu personalul dumneavoastr n particular. Fr reporteri. Este o informare privat, nu o autentificare public.

Ai cuvntul meu. ntlnirea ta este deja programat ntr-o locaie retras i personal.

Rachel oft:

Bine, atunci.

Preedintele se lumin la fa:

Excelent!

Rachel se uit la ceas i constat cu surprindere c arta deja puin peste ora patru.

Stai aa, zise ea nedumerit. N-avem timp, dac vrei s fii n direct la ora opt seara. Nici cu racheta aia monstruoas cu care m-ai trimis aici nu m-a putea ntoarce la Casa Alb dect n cteva ore. Ar trebui s m pregtesc i

Preedintele cltin din cap:

M tem c nu m-am exprimat foarte clar. Vei face informarea de unde te afli, prin intermediul unei video-conferine.

Aha!

Rachel ezit:

La ce or v-ai gndit?

De fapt, rosti Hemey, zmbind, ce-ai zice s o ii chiar acum? Toat lumea e deja prezent i se uit acum la un ecran negru de televizor. Te ateapt pe tine.

Corpul lui Rachel se ncord:

Dar sunt complet nepregtit, domnule. E imposibil s

Spune-le doar adevrul. Ct de greu poate fi?

Dar

Rachel, o calm Hemey, aplecndu-se spre ecran. Amintete-i c profesia ta are ca baz compilarea i compararea datelor. Cu asta te ocupi! Vorbete-le despre ceea ce se petrece acolo.

Se ntinse s apese pe un comutator de pe ecranul video, dar se opri la mijlocul drumului:

S nu uit, cred c vei fi mulumit s descoperi c te-am pus ntr-o poziie privilegiat.

Rachel nu nelese la ce fcea el referire, dar era prea trziu ca s mai

ntrebe. Preedintele apsase pe comutator.

Ecranul din faa lui Rachel deveni negru pentru o clip. Cnd reveni la via, Rachel se trezi n faa uneia dintre cele mai tulburtoare imagini pe care le vzuse vreodat. Chiar n faa ochilor ei se gsea Biroul Oval din Casa Alb. ncperea era plin ochi cu oameni. Toi stteau n picioare. Prea c ntregul personal al Casei Albe se gsea acolo. i fiecare dintre ei se holba la ea. Rachel

i ddea acum seama c imaginea ei se vedea n sal chiar de pe biroul preedintelui.

Vorbesc dintr-o poziie privilegiat. Rachel ncepuse deja s transpire. Din expresia chipurilor celor aflai n Biroul Oval, lumea de acolo era

surprins s o vad pe Rachel, la fel de surprins ca i ea.

Domnioar Sexton? O apel o voce rguit.

Rachel inspect marea de chipuri i descoperi cine i vorbise. Era o femeie deirat, care tocmai se aeza n primul rnd: Marjorie Tench.

nfiarea femeii nu putea fi confundat nici mcar ntr-o asemenea mulime de oameni.

V mulumim c v-ai alturat nou, domnioar Sexton, rosti ea.

Preedintele ne-a informat c avei ceva veti pentru noi.

Bucurndu-se de ntuneric, paleontologul Wailee Ming sttea singur i medita n zona lui privat de lucru. Fiecare bucic din corpul lui atepta evenimentul din acea sear. n curnd am s fiu cel mai faimos paleontolog din lume. Spera doar c Michael Tolland fusese generos i incluse comentariile lui personale n documentar.

Savurnd deja celebritatea care l atepta, Ming tresri n urma unei vibraii uoare care scutur gheaa sub picioarele lui. Instinctul de protecie

mpotriva cutremurelor pe care i-l dezvoltase trind n Los Angeles l fcea hipersensibil la cele mai slabe micri ale solului. Imediat, Ming se ruin dndu-i seama c vibraia fusese una perfect normal. E doar gheaa care se topete, i spuse el, rsuflnd uurat. nc nu se obinuise. La fiecare cteva ore, o explozie ndeprtat bubuia n noapte, rezultat al vreunui bloc imens de ghea care se rupea undeva de banchiz i cdea n mare. Norah Mangor formulase foarte plastic fenomenul: Noi aisberguri care se nasc

Stnd n picioare, Ming i ntinse braele. Privi prin habisfer. La ceva deprtare, dincolo de strlucirea reflectoarelor de televiziune, se pregtea o srbtoare. Ming nu era un fan al petrecerilor, aa c porni s traverseze habisfera n direcie opus.

Labirintul zonelor de lucru, pustii acum, semna cu un ora-fantom. ntregul dom prea czut prad spiritelor. Imensul spaiu prea mai rcoros, aa c Ming i nchise bine haina lung din pr de cmil.

Undeva nainte, zri puul de extracie locul din care fuseser scoase cele mai importante fosile din istoria umanitii. Giganticul tripod de metal fusese ndeprtat, astfel nct bazinul sttea singuratic nconjurat de piloni, ca un soi de groap blestemat ntr-o vast parcare de ghea. Ming se aventur pn la pu i se opri la o distan sigur, zgindu-se n bazinul cu ap care mai avea puin i nghea, adnc de aizeci de metri. n curnd, apa avea s nghee de tot, tergnd orice urm a prezenei cuiva acolo.

Ming i spuse c acel bazin cu ap era o privelite minunat. Chiar i n

ntuneric.

Mai ales n ntuneric.

Ming avu o ezitare. Apoi i ddu seama. Ceva nu e n regul.

Cnd se apropie mai mult de ap, Ming simi cum starea de mulumire pe care o simise face loc unui fior brusc de nedumerire. i nchise ochii, se holb din nou, apoi i ntoarse repede privirea n cealalt parte a domului la cincizeci de metri deprtare, nspre masa de oameni care srbtoreau n zona alocat presei. tia c nu l puteau vedea n ntuneric la o asemenea deprtare.

Ar trebui s povestesc cuiva despre asta, nu?

Ming privi din nou apa, ntrebndu-se ce anume s le spun. Oare avea parte de o iluzie optic? De vreun efect ciudat de reflecie?

Nesigur, Ming pi dincolo de piloni i se apropie cu pruden de marginea puului. Nivelul apei era cu un metru i treizeci de centimetri sub cel al gheii, aa c se aplec s vad mai bine. Da, ceva foarte ciudat se petrecea.

Era imposibil de ratat i totui nu devenise vizibil dect dup stingerea luminilor din dom.

Ming se ndrept. Cineva trebuia n mod clar s afle despre asta. Porni napoi, grbit, spre zona de pres. Dup numai civa pai, Ming se opri.

Doamne Dumnezeule! Se ntoarse spre groap, cu ochii ieii din orbite, cnd, n sfrit, nelesese ce se ntmpl. l lovise ca un trsnet.

Imposibil! Exclam el cu voce tare.

i totui Ming pricepea c era singura explicaie posibil. Gndete cu maxim precauie, se atenion singur n gnd. Trebuie s existe o explicaie mai raional. i totui, cu ct reflecta mai intens, cu att era mai convins de ceea ce vedea. Nu exist alt explicaie! Nu-i venea s cread c ageniei i lui Corky Marlinson le scpase din vedere ceva att de incredibil, dar Ming n-avea de ce s se plng.

De-acum, descoperirea i aparine lui Wailee Ming!

Tremurnd de emoie, Ming alerg spre o zon de lucru apropiat i gsi o eprubet cu gura larg. Acum nu mai avea nevoie dect de o mostr de ap.

Nimeni n-avea s cread aa ceva!

n calitatea mea de ofier de legtur a Casei Albe, ncepu Rachel Sexton, ncercnd s i in vocea sub control n vreme ce se adresa mulimii de pe ecran, datoria mea include deplasarea n zone politice fierbini de pe mapamond, analizarea situaiilor instabile i raportarea ctre preedinte i ctre personalul Casei Albe.

Mai multe broboane de sudoare i apruser pe frunte. Rachel i le terse cu palma, njurndu-l n tcere pe preedinte pentru c lsase informarea n sarcina ei, fr nici un fel de avertisment.

Cltoriile mele nu m-au dus niciodat pn acum ntr-un loc att de exotic.

Rachel art cu mna nspre cabina metalic din jurul ei:

M credei sau nu, v vorbesc chiar acum din dreptul Cercului Arctic, stnd pe o felie de ghea groas de peste o sut de metri.

Rachel zri emoia anticiprii pe chipurile de pe ecran. Era clar c oamenii i ddeau seama c fuseser nghesuii n Biroul Oval cu un motiv special, dar nimeni nu i imagina c acel motiv ar fi avut vreo legtur cu un eveniment petrecut la Cercul Polar de Nord.

Sudoarea i curgea din nou pe frunte. Calmeaz-te, Rachel! La urma urmei, cu asta te ocupi.

M aflu n faa dumneavoastr, n seara asta, cu mare onoare, mndrie i Mai presus de toate, emoie.

Priviri pierdute.

La naiba, i zise ea, tergndu-i sudoarea aproape cu furie. Nu m-am angajat pentru o chestie ca asta. Rachel tia ce ar fi spus mama ei dac s-ar fi aflat acolo: Dac ai dubii, elibereaz-te de tot ce tii! Vechiul proverb yankeu susinea una dintre cele mai puternice credine ale mamei ei c toate cumpenele din via pot fi depite spunnd adevrul, indiferent sub ce form este acesta rostit.

Inspirnd adnc, Rachel se ridic puin pe scaun i privi drept spre camera video.

mi cer scuze, oameni buni! Dac v ntrebai cum de transpir n dreptul Cercului Arctic E pentru c sunt un pic nervoas.

Chipurile de pe ecran prur s tresar pre de o clip. Cteva rsete nervoase.

n plus, continu Rachel, eful dumneavoastr m-a pus n tem cu circa zece secunde nainte de a-mi spune c voi da ochii cu ntregul personal.

Genul sta de botez prin foc nu intra n vederile mele pentru o prim vizit n

Biroul Oval.

Mai multe rsete de aceast dat.

i, continu ea, privind n josul ecranului, cu siguran nu mi-am imaginat c voi sta la biroul preedintelui cu att mai puin pe el!

Rsete din toat inima i mai multe zmbete largi. Rachel simi cum

ncep s i se relaxeze muchii. D-le informaia direct.

Uitai cum st situaia!

Vocea lui Rachel revenise la normal. Limpede i ferm:

Preedintele Hemey a lipsit din mass-madia n ultima vreme nu pentru c nu ar fi interesat de campania politic, ci pentru c a fost implicat puternic

n alt chestiune. O chestiune pe care el a socotit-o mult mai important. Rachel se opri i i fix privirea asupra audienei:

A avut loc o descoperire tiinific ntr-un loc numit Banchiza de Ghea Milne, n extremitatea Arcticii. Preedintele va informa ntreaga lume despre acest eveniment n cadrul unei conferine de pres, disear, la ora opt.

Descoperirea a fost fcut de un grup de americani dedicai, care au avut parte de multe ghinioane n ultima vreme i care merit o pauz. M refer la NASA.

V putei simi mndri s aflai c preedintele dumneavoastr, manifestnd o ncredere aproape clarvztoare, a susinut din rsputeri NASA n ultima vreme i la bine i la ru. Acum se pare c aceast loialitate i va fi rspltit.

Rachel nelese abia n acea clip prin ce momente istorice trecea. n gt simea un nod pe care ea se chinui din greu s-l nghit:

Ca ofier de informaii specializat n analiza i verificarea datelor, m numr printre cei civa oameni pe care preedintele i-a chemat s examineze datele oferite de NASA. Le-am examinat personal i am avut ntrevederi cu mai muli specialiti, att guvernamentali ct i civili, brbai i femei ale cror

referine sunt mai presus de orice repro i a cror poziie este cu mult deasupra oricrei influene politice. Opinia mea profesional este aceea c datele pe care vi le voi prezenta sunt faptice n originea lor i neprtinitoare n prezentare. Mai mult, este prerea mea personal c preedintele, animat de buna-credin fa de mandatul su i fa de poporul american, a dovedit o grij i o rbdare admirabile n amnarea unui anun despre care tiu c ar fi vrut din toat inima s l fac sptmna trecut.

Rachel urmri cum oamenii de pe ecran schimbau priviri nedumerite. Se ntoarser cu toii spre ea i atunci i ddu seama c le captivase complet atenia.

Doamnelor i domnilor, vei auzi acum ceea ce eu personal sunt convins c vei considera a fi una dintre cele mai emoionante informaii dezvluite vreodat n acest birou!

Imaginea transmis ctre Delta Force de microbotul care se mica n cercuri n interiorul habisferei ar fi ctigat cu siguran un concurs de film de avangard luminile slabe, gaura de extracie lucind i asiaticul bine mbrcat

ntins pe ghea, cu haina din pr de cmil mprtiat n jurul lui ca o pereche de aripi imense.

Trebuie s-l oprim, zise Delta Three.

Delta One ncuviin. Pe ghearul Milne existau secrete pe care echipa lui era autorizat s le protejeze folosind fora.

Cum l oprim? ntreb Delta Two, continund s manevreze joystick-ul. Microboii tia nu sunt echipai pentru aa ceva.

Delta One se ncrunt. Microbotul care se nvrtea prin habisfer era un model de recunoatere, golit de alte echipamente i nu avea autonomie de zbor mai ndelungat. Era la fel de periculos ca o musc.

Ar trebui s l informm pe controlor, afirm Delta Three.

Delta One privi intens imaginea singuraticului Ming, ntins precar pe marginea puului de extracie. Nimeni nu se gsea n apropierea lui iar apa rece ca gheaa dispunea de ciudata capacitate de a amortiza orice strigte de ajutor.

D-mi controalele, zise el cu hotrre.

Ce vrei s faci? Se interes soldatul cu joystick-ul.

Ceea ce am fost nvat s fac, i rspunse Delta One, prelund unealta. S improvizez.

Wailee Ming zcea ntins pe burt lng gaura de extracie, cu braul drept ntins peste margine n ncercarea de a obine o mostr de ap. Cu siguran ochii nu i jucaser feste; aflat cu faa la mai puin de un metru de oglinda apei, putea vedea totul perfect acum.

Este incredibil!

ntinzndu-se i mai mult, Ming i potrivi eprubeta ntre degete,

ncercnd s ating suprafaa apei. Nu mai avea nevoie dect de vreo zece centimetri.

Incapabil s i ntind braul mai mult, Ming se mic puin i ajunse mai aproape de pu. i aps vrfurile bocancilor de ghea i ncerc s i fixeze mai bine mna stng de margine. ntinse din nou braul drept ct putu

de mult. Aproape am ajuns. Se apropie i mai mult. Da! Marginea eprubetei atinse suprafaa apei. n vreme ce apa ncepea s curg n recipient, Ming se uita i nu i venea s-i cread ochilor.

Atunci, fr nici un fel de avertisment, se ntmpl ceva cu totul inexplicabil. O achie de metal se ivi zburnd din bezn, ca un glon scpat dintr-o arm. Ming mai avu timp s o zreasc o fraciune de secund, nainte ca acesta s i intre n ochiul drept.

Ming tresri violent. Instinctul de conservare fusese mai puternic dect mintea, cea care l avertiza c orice micare brusc i poate distruge echilibrul precar. O tresrire cauzat mai mult de surpriz dect o reacie n faa durerii. Mna stng, cea mai apropiat de fa, se duse instinctiv n ajutorul ochiului lovit. Ming i ddu seama c fcuse o greeal chiar din clipa n care mna i zbur prin aer. Cu toat greutatea corpului lsat n fa i lipsit de sprijinul de pn atunci, Wailee Ming ncepu s alunece. i reveni prea trziu. Lsnd eprubeta n plata Domnului i ncercnd s se prind cumva de gheaa dur pentru a mpiedica plonjonul, Ming alunec i czu cu totul n gaura ntunecat.

Nu se scufund mai mult de un metru i ceva. Cu toate astea, cnd atinse apa rece, mai nti cu capul, Ming avu senzaia c se lovise cu faa de un asfalt dur cu o vitez ameitoare. Lichidul care i nconjur chipul era att de rece nct prea acid coroziv. Ming simi instantaneu un junghi de panic.

Cu faa n jos, n bezn, Ming fu pe moment dezorientat, netiind ncotro s o ia spre suprafa. Haina din pr de cmil inea frigul departe de trup dar numai pentru cteva secunde. Reui n cele din urm s se ndrepte i iei la suprafa cutnd aerul cu disperare, chiar n clipa n care apa gsi calea de a-i ataca spatele i pieptul, cuprinzndu-i ntregul trup ntr-un val de ghea.

Ajjjuutoor, icni el.

ns Ming abia reuise s trag n plmni suficient aer ct s scoat un scncet. Se simea de parc tot corpul i fusese golit complet de substan.

Ajutooorr!

Era incapabil s-i aud propriile ipete. Ming se trase ctre marginea puului de extracie i ncerc s se caere afar. Numai c peretele din faa lui era format din ghea. Nu se putea prinde de nimic. Sub ap, bocancii izbir peretele, cutnd o guric n care s se prind. Nimic. Se ntinse ct putu n sus, cutnd marginea. Era la doar treizeci de centimetri distan.

Deja muchii nu mai rspundeau la comenzile date de creier. Lovi mai tare din picioare, ncercnd s se ridice pe perete suficient de sus ca s prind marginea cu degetele. i simea corpul ca de plumb, iar plmnii preau golii complet, ca i cum ar fi fost strivii de un piton uria. Haina groas de protecie se ngreuna cu fiecare secund i l trgea n jos. Ming ncerc s se descotoroseasc de ea, dar estura grea era mult prea mbibat cu ap.

Ajutai-m!

Frica l copleea n aceste momente.

Ming citise odat c moartea prin nec era cea mai ngrozitoare cu putin. Nu-i imaginase niciodat c avea s experimenteze aa ceva. Muchii refuzau deja s mai coopereze cu mintea. Ajunsese s se lupte doar ca s-i

menin capul deasupra apei. Hainele grele l trgeau n jos, n vreme ce degetele amorite zgriau nfrigurate marginea puului.

De-acum ipetele lui se petreceau doar n gnd.

i atunci, se ntmpl.

Ming se scufund. Nu-i nchipuise niciodat c va trece prin groaza cumplit de a contientiza moartea, iminena ei. i totui, el era acolo se scufunda ncet de-a lungul peretelui de ghea ntr-o gaur adnc de aizeci de metri. Prin faa ochilor i trecur o mulime de imagini. Momente din copilrie. Cariera. Se ntreb dac avea s-l descopere cineva acolo, jos. Sau se va scufunda, pur i simplu, pn la fund i va nghea ncastrat n ghear pentru venicie.

Plmnii i urlau dup oxigen. i inu respiraia, ncercnd n continuare s ncerce s ajung la suprafa. Respir! Se lupt cu gestul reflex, lipindu-i buzele una de alta. Respir! ncerc n zadar s noate ca s se ridice la suprafa. Respir! n aceeai clip, ntr-o btlie mortal a reflexelor contra raiunii, instinctul ntrecu abilitatea lui Ming de a-i menine buzele lipite.

Wailee Ming inhal.

Apa care i intr n plmni i atac esutul ginga cu fora uleiului ncins. Avea senzaia c arde, din exterior spre interior. Ca o cruzime, apa nu ucide imediat. Ming petrecu apte secunde groaznice inhalnd apa rece, fiecare inhalare mai dureroas dect precedenta, niciuna dintre ele neoferindu-i ns trupului lucrul de care avea att de mare nevoie.

n cele din urm, n vreme ce continua s alunece spre fundul gropii,

Ming deveni aproape incontient. Binecuvnt scparea din chinuri. De jur mprejurul lui, n ap, vzu mici scntei de lumin. Era cel mai frumos lucru pe care l vzuse vreodat.

Poarta East Appoiniment de la Casa Alb este situat pe East Executive

Avenue, ntre Treasure Departament i East Lawn. Gardurile ntrite i pilonii de ciment instalai dup atacul pucailor marini din Beirut i confer acestei intrri un aer de orice natur, numai de bun venit nu.

n faa porii, Gabrielle Ashe se uit din nou la ceas, simindu-se tot mai nervoas. Era 4.45 P. M. i nimeni nu venise nc s o contacteze.

EAST APPOINIMENT GATE, 4.30 P. M. VINO SINGUR. Uite-m, i zise ea. Tu unde eti?

Gabrielle cercet chipurile turitilor din jur, cutnd pe cineva care s se uite la ea. Civa brbai o privir, dup care i vzur de drum. Gabrielle

ncepu s se ntrebe dac aceasta fusese o micare deteapt. i ddu seama c individul de la Serviciile Secrete care sttea de paz o ochise deja. Gabrielle i spuse c informatorului ei i se fcuse fric. Privind pentru ultima dat prin gard spre Casa Alb, oft i se ntoarse, vrnd s plece.

Gabrielle Ashe? ntreb individul de la Serviciile Secrete cu voce tare.

Gabrielle se rsuci pe clcie, cu inima ct un purice:

Da?!

Omul din cabina de paz i fcu semn cu mna. Era un tip subirel, cu o fa lipsit de orice expresie i fr pic de umor:

Interlocutorul dumneavoastr e gata s v vad acum.

Tipul i deschise poarta principal i i fcu semn s intre.

Picioarele fetei refuzar s se mite:

Trebuie s intru?

Paznicul ncuviin:

Mi s-a spus s v cer scuze ca ai fost lsat s ateptai.

Gabrielle privi poarta deschis, dar nc i simea picioarele de plumb.

Ce naiba se petrece? Nu se ateptase deloc la aa ceva.

Suntei Gabrielle Ashe sau nu? Insist paznicul, prnd de-acum nerbdtor.

Da, domnule, dar

Atunci v sftuiesc cu cldur s m urmai.

Picioarele i se puser n micare. Dup ce trecu, ezitnd, de prag, poarta se nchise cu zgomot n urma ei.

Dou zile n care nu vzuse lumina soarelui i modificaser ceasul biologic lui Michael Tolland. Dei ceasul de la mn arta ora unei dup-amieze trzii, corpul i spunea c era miezul nopii. Terminnd ultimele retuuri la documentar, Tolland descrcase ntregul fiier video pe un CD i i croia drum prin zona ntunecat a domului. Ajungnd n zona luminat a presei, livr CD-ul tehnicianului NASA care se ocupa cu transmisiile media i care rspundea de prezentare.

Mersi, Mike, rosti omul, fcndu-i cu ochiul n vreme ce lua CD-ul.

Schimb din temelii definiia televiziunii, nu? Tolland replic obosit:

Sper s-i plac i preedintelui.

Fr ndoial. n orice caz, munca ta s-a ncheiat. Stai jos undeva i bucur-te de spectacol!

Mersi.

Tolland rmase n zona intens luminat a presei i cercet cu privirea angajaii NASA care toastau fericii cu bere n cinstea meteoritului. Chiar dac ar fi vrut i el s srbtoreasc, Tolland se simea epuizat i stors emoional. Se uit n jur dup Rachel Sexton, ns ea prea nc prins n discuie cu preedintele.

Vrea ca ea s vorbeasc n direct, i zise el. Nu c i-ar fi nnuit de ceva; Rachel ar fi fost un surplus perfect la gama i aa larg de vorbitori despre meteorit. n afar de aspectul atrgtor, Rachel mai avea nite atuuri: inspira

ncredere n propriile fore i prea accesibil caliti pe care Tolland rareori le gsea la femeile cu care se ntlnea. i totui, cele mai multe femei pe care le cunoscuse Tolland fceau parte din lumea televiziunii i erau fie deintoare nemiloase de poziii de putere, fie superbe vedete crora tocmai personalitatea le lipsea.

n timp ce se ndeprta de mulimea glgioas a angajailor de la NASA,

Tolland i croi drum aiurea prin dom, ntrebndu-se unde dispruser ceilali oameni de tiin civili. Dac i ei se simeau doar pe jumtate la fel de stori de puteri pe ct se simea el, probabil c se gseau n zona de campare, trgnd un pui de somn nainte de marele moment. n faa lui, la distan,

Tolland vzu cercul de piloni OARG n jurul puului de extracie acum pustiu.

Spaiul gol de deasupra prea s se afle n rezonan cu vocile slabe ale unor amintiri ndeprtate. Tolland ncerc s nu se gndeasc la asta.

Uit fantomele, i impuse. Adesea, gndurile l bntuiau n astfel de momente, cnd era obosit sau singur clipe de triumf sau de srbtoare. Ar trebui ca ea s fie cu tine acum, opti vocea din strfundul minii. Singur n ntuneric, simi cum alunec napoi nspre vremurile pe care ncerca s le uite.

Celia Birch fusese iubita lui nc din coala general. ntr-o zi de Sfntul

Valentin, Tolland o dusese la restaurantul ei favorit. Cnd chelnerul le aduse desertul, Celia vzuse c era vorba de un singur trandafir i de un inel cu diamant. Cu lacrimi n ochi, rostise singurul cuvnt care l fcea pe Michael

Tolland mai fericit dect orice pe lumea asta:

Da.

Plini de sperane, cumpraser o csu lng Pasadena, unde Celia obinuse o slujb de profesoar de tiine. Dei salariul era modest, era, totui, un nceput. Totodat, locaia se gsea n apropierea Institutului de

Oceanografie Scripps din San Diego, unde Tolland i gsise slujba pe care o visase mereu, la bordul unei nave de cercetare geologic. Munca lui presupunea plecarea n perioade de trei sau patru zile, consecutive, ns rentlnirile cu Celia erau ntotdeauna pline de pasiune i de emoie.

n vreme ce se gsea pe apele mrilor, Tolland ncepu s filmeze cteva dintre aventuri pentru Celia, minidocumentare ale muncii de la bordul vasului.

La sfritul unei cltorii se ntorsese cu un filmule pe care l realizase de la fereastra unui submersibil de ap adnc primele imagini luate vreodat unei bizare molute chemotropice despre care nimeni n-avea habar c ar exista. n vreme ce nsoea imaginile cu un comentariu, Tolland practic prea gata s se arunce din submarin de entuziasm.

n aceste adncuri triesc nendoielnic mii de specii nc nedescoperite! Comentase el nvalnic. Noi abia dac am zgriat suprafaa! Aici jos exist mistere pe care niciunul dintre noi nu i le poate imagina!

Celia fusese copleit de entuziasmul soului i de explicaiile lui

tiinifice concise. Dintr-o toan, artase caseta la clasa ei de tiine naturale i aceasta deveni instantaneu un punct de atracie. Ali profesori i exprimaser dorina de a o mprumuta. Prinii voiau s o copieze. Prea c toat lumea ateapt cu nerbdare urmtoarea lovitura a lui Michael. Celia o sunase pe o prieten care lucra pentru reeaua NBC i i trimisese caseta.

Dou luni mai trziu, Michael Tolland venise la soia lui i o rugase s l

nsoeasc ntr-o plimbare pn la Kingman Beach. Era locul lor, unde i mprtiser dintotdeauna speranele i visele.

Vreau s-i spun ceva, i zisese el.

Celia se oprise i l luase de mn pe soul ei, n vreme ce apa le iroia la picioare.

Ce e?

Tolland explodase:

Am primit un telefon de la reeaua de televiziune NBC sptmna trecut. Ei cred c a putea fi gazda unei serii de documentare despre viaa oceanic. E perfect. Vor s fac un episod pilot anul viitor! i vine s crezi?

Celia l srutase, extrem de ncntat:

Te cred. Vei fi nemaipomenit!

ase luni mai trziu, Celia i Tolland navigau n apropiere de Catalina, cnd ea ncepu s se plng de dureri ntr-o parte. Ignorar durerile cteva sptmni, ns acestea devenir ntr-un trziu prea chinuitoare. Celia se dusese la doctor.

ntr-o clip, viaa de vis pe care o ducea Tolland se transformase ntr-un comar. Celia era bolnav. Grav bolnav.

E un limfom n stare avansat, le explicaser doctorii. Se manifest rar la oamenii de vrsta ei, dar cu siguran nu e boal total necunoscut.

Celia i Tolland se prezentaser la nenumrate clinici i spitale consultndu-se cu tot felul de specialiti. Rspunsul fusese peste tot acelai:

Boal incurabil.

Nu voi accepta aa ceva!, se ncpnase el. i dduse imediat demisia de la Institutul Scripps, lsase balt documentarul NBC i i concentrase ntreaga energie i dragoste asupra efortului de a o face bine pe Celia. i ea se luptase cu ndrjire, purtnd durerea cu o graie care l fcea pe el s-o iubeasc

i mai mult. O lu n plimbri lungi pe plaja lor, i gti mese sntoase i i spuse tot felul de poveti despre lucrurile pe care aveau s le fac mpreun dup nsntoire.

N-a fost s fie.

Trecuser doar apte luni cnd Michael Tolland se trezi stnd pe un pat de spital lng soia lui muribund. Nu-i mai recunotea chipul. Cruzimea cancerului nu era echivalat dect de brutalitatea chemoterapiei. Din ea nu rmsese dect un schelet chinuit. Ultimele ore au fost i cele mai grele.

Michael, rostise ea, cu voce rguit. E timpul s plec.

Nu pot s te las!

Ochii i erau scldai de lacrimi.

Eti un supravieuitor, l ncurajase ea. Trebuie s fii. Promite-mi c i vei gsi o alt iubire.

Nu voi vrea niciodat alta!

Tolland rostise vorbele hotrt s se in de jurmnt.

Va trebui s nvei.

Celia murise n dimineaa unei duminici de iunie, senin precum cletarul. Tolland se simi ca un vas rupt de chei i aruncat n largul unei mri furibunde i fr nici o busol. Sptmni de zile se nvrtise n loc, rupt de realitate. Prietenii ncercaser s l ajute, dar era prea mndru ca s le accepte mila.

Trebuie s alegi, i spusese el ntr-un trziu. Trebuie s munceti sau

mori.

Alegnd n cele din urm, Tolland se aruncase orbete n documentarul

Amazing Seas. Programul i salvase, la propriu, viaa. n cei patru ani care urmaser, emisiunea lui Tolland ajunsese pe culmi. n ciuda eforturilor de peitori ale prietenilor lui, Tolland se dusese doar la cteva dintre ntlnirile fixate. Toate fuseser eecuri sau dezamgiri reciproce, astfel nct Tolland renunase n cele din urm i gsise ca scuz pentru lipsa de via social

programul de cltorii ncrcat. Prietenii lui cei mai buni tiau ns foarte bine care era cauza; Michael Tolland pur i simplu nu era pregtit pentru aa ceva.

Puul de extracie al meteoritului se gsea acum chiar n faa lui Tolland, trezindu-l din dureroasa lui reverie. Se scutur de fiorul amintirilor i se apropie de deschiztur. n domul ntunecat, gheaa topit cptase o frumusee magic, aproape ireal. Suprafaa bazinului sclipea ca un iaz luminat de razele lunii. Privirea lui Tolland fu atras de licririle luminoase din stratul de sus al apei, ca i cum cineva ar fi mprtiat nite scntei verzui-albstrii pe suprafa. Privi lung licririle.

Ceva de acolo prea cu totul deosebit.

La prima impresie, crezu c apa lucitoare pur i simplu reflecta licrul luminilor din cealalt parte a domului, dar apoi i ddu seama c nu putea fi vorba de aa ceva. Licririle aveau o nuan verzuie i preau s pulseze ntr-un anumit ritm, de parc suprafaa apei era vie i se lumina din interior.

Nelinitit, Tolland pi n spatele pilonilor pentru a privi mai ndeaproape.

n partea opus a habisferei, Rachel Sexton iei din cabina mobil de transmisie, direct n ntuneric. Se opri o clip, dezorientat de umbrele imense care o nconjurau. Habisfera semna acum cu o peter imens, luminat doar de razele emise la distan de reflectoarele de televiziune de lng peretele nordic. Descumpnit de bezna din jur, porni instinctiv spre zona luminat.

Se simea mulumit de rezultatul informrii ei asupra personalului Casei Albe. Dup ce i revenise din surpriza provocat de noutatea aflat, transmisese mai departe tot ceea ce tia despre meteorit. Pe msur ce vorbea, urmrise cum expresiile de pe chipurile oamenilor din stafful preedintelui trec de la oc la credin i speran i, n cele din urm, la acceptare uimit.

Via extraterestr? Auzise ea o voce exclamnd. tii ce nseamn

asta?

Da, i rspunse alt voce. nseamn c o s ctigm aceste alegeri.

n timp ce se apropia de zona presei, Rachel i imagin anunul ocant al preedintelui i nu se putu abine s nu se ntrebe dac tatl ei chiar merita complotul prezidenial care avea s se ndrepte asupra lui, spulberndu-i

ntreaga campanie electoral dintr-o singur lovitur. Rspunsul era, bineneles, da.

Oricnd o ncercau sentimente mai bune fa de tatl ei, nu trebuia dect s i-o aminteasc pe mama ei. Katherine Sexton. Durerea i ruinea pe care

Sedgewick Sexton i le provocase erau de neiertat Venirea acas trziu n fiecare noapte, felul n care i vorbea ntotdeauna, pe un ton superior i mirosul de parfum. Evlavia mimat de el n timp ce minea i nela, tiind prea bine c pe el Katherine n-avea s-l prseasc niciodat.

Da, i spuse ea, senatorul Sexton e pe punctul de a primi exact ceea ce merit.

Mulimea din zona rezervat presei jubila. Toi toastau cu bere. Rachel strbtu acea mulime simindu-se ca un intrus la o petrecere de familie. Se

ntreb unde dispruse Michael Tolland.

Lng ea se ivi Corky Marlinson:

l cutai pe Mike?

Rachel ezit:

Pi Nu Cam aa ceva.

Corky cltin din cap dezgustat:

tiam eu. Mike tocmai a plecat. Cred c s-a dus s nface nite vinciuri. Corky i miji ochii nspre domul ntunecat. Dei se pare c l putei ajunge nc din urm. i zmbi i art cu degetul ntr-o anumit direcie. Mike e vrjit de fiecare dat cnd vede ap.

Rachel se uit n direcia indicat, ctre mijlocul domului, unde se vedea silueta lui Michael Tolland, care sttea n picioare i privea apa din puul de extracie.

Ce face? ntreb ea. E cam periculos pe acolo!

Corky zmbi:

Poate c se uureaz. Haidei s mergem s-i dm un ghiont.

Rachel i Corky strbtur domul ntunecat, ctre puul de extracie. n timp ce se apropiau de Tolland, Corky strig:

Hei, omule-pete! i-ai uitat costumul de baie?

Tolland se rsuci pe clcie. Chiar i n lumina slab, Rachel vzu c expresia de pe chipul lui era una neobinuit de sumbr. Faa i prea iluminat

ntr-un mod foarte ciudat, de parc lumina venea de undeva, de dedesubt.

E totul n regul, Mike? l ntreb ea.

Nu chiar, i rspunse Tolland, artnd nspre ap.

Corky pi peste piloni i i se altur lui Tolland la marginea puului. i dispoziia lui pru s se schimbe instantaneu atunci cnd privi n jos. Rachel li se altur, pind i ea peste piloni, pn la marginea bazinului. Privind n gaur, zri surprins scntei verzi-albstrii care licreau la suprafaa apei. Ca nite particule de neon care pluteau n ap. Preau a pulsa n nuane de verde. Efectul era splendid.

Tolland prinse o bucat de ghea de pe podea i o arunc n ap. Aceasta deveni fosforescent n momentul impactului, aruncnd brusc sgei verzi n jur.

Mike, rosti Corky, prnd tulburat, spune-mi, te rog, ce tii tu c e chestia asta?

Tolland se ncrunt:

tiu exact ce este. ntrebarea mea este ce naiba caut aici?

Sunt flagelate, zise Tolland, privind spre apa luminiscent.

Vnturi?

Corky fcu o grimas:

Vorbete doar n numele tu.

Rachel i ddu seama c Michael Tolland nu avea chef de glume.

Habar n-am cum se putea ntmpla, continu Tolland, dar cumva aceast ap conine dinoflagelate bioluminiscente.

Bioluminiscente i mai cum? Sri Rachel.

Vorbete englezete.

Plancton monocelular capabil de a oxida un catalizator luminiscent denumit luceferin.

Asta e n englez?

Tolland pufni i se ntoarse spre prietenul lui:

Corky, exist vreo ans ca meteoritul pe care l-am scos din gaura aia s fi avut organisme vii pe suprafaa lui?

Corky izbucni n rs:

Fii serios, Mike!

Dar sunt serios.

Nici o ans, Mike! Crede-m, dac NASA ar fi avut chiar i cel mai mic dubiu c pe roca aia triesc microorganisme vii, poi s fii al naibii de sigur c n-ar fi scos-o niciodat n aer liber.

Tolland pru doar pe jumtate satisfcut, uurarea fiindu-i umbrit n aparen, de dezlegarea unei enigme profunde.

Nu pot ti sigur fr un microscop, zise el, dar mie mi se pare c sta este plancton bioluminiscent din specia Phylum Phyrrophyta. Numele nseamn plant de foc. Oceanul Arctic e plin de aa ceva.

Corky ridic din umeri:

i atunci de ce ai ntrebat dac provin din spaiul cosmic?

Deoarece meteoritul a fost ngropat n ghea glaciar ap proaspt din ninsori. Apa din gaura aia provine din topirea gheii i a fost ngheat timp de trei secole. Cum puteau ajunge aceste creaturi din ocean n ea?

Argumentul lui Tolland aduse tcerea.

Rachel sttea la marginea bazinului i ncerca s se concentreze asupra a ceea ce avea n faa ochilor. Plancton bioluminiscent n puul de extracie. Ce mai nseamn i asta?

Undeva, dedesubt, trebuie s existe o sprtur, relu Tolland. E singura explicaie. Probabil c planctonul a intrat n pu printr-o fisur a gheii care a permis infiltrarea apei oceanului.

Rachel nu pricepea.

Infiltrare? De unde?

i aminti de lunga ei cltorie cu IceRover-ul pe platoul de ghea:

Coasta e la peste trei kilometri de aici. Corky i Tolland se uitar ciudat la ea.

De fapt, rosti Corky, oceanul e chiar sub noi. Banchiza asta plutete.

Rachel se holb la cei doi brbai. Era perplex.

Plutete? Dar Noi suntem pe ghear.

Da, suntem pe un ghear, confirm Tolland, dar nu suntem i pe pmnt. Uneori ghearii trec de sol i se ntind peste ape. Deoarece gheaa este mai uoar dect apa, ghearul continu pur i simplu s curg, plutind peste ocean ca o plut imens de ghea. Asta este i definiia unei banchize Varianta plutitoare a unui ghear. Fcu o pauz. Acum ne aflm, de fapt, la un kilometru i jumtate n largul oceanului.

ocat, Rachel deveni brusc ngrijorat. Potrivindu-i imaginea din minte cu mprejurimile, gndul c sttea deasupra Oceanului Arctic i provoc un sentiment de fric intens.

Tolland pru s sesiseze tulburarea ei. Bocni cu piciorul n gheaa de dedesubt.

Nu-i face griji! Gheaa asta are o sut de metri grosime i aizeci de metri din aceast sut plutesc sub ap ca un cub de ghea ntr-un pahar.

Astfel banchizele sunt foarte stabile. Pe chestia asta se poate construi i un zgrie-nori.

Rachel ddu absent din cap, nefiind prea convins. Lsnd nepotrivirile deoparte, acum nelegea teoria lui Tolland despre originea planctonului. Crede c aici e o sprtur care coboar pn la ocean, permind planctonului s urce prin ea n pu. Era plauzibil i totui implica un paradox care o irita.

Norah Mangor fusese foarte explicit n legtur cu integritatea ghearului, dup ce fcuse zeci de foraje-test pentru confirmarea soliditii.

Se uit la Tolland:

Credeam c perfeciunea ghearului este fundamentul tuturor

nregistrrilor de date stratificate. Nu a afirmat doctorul Mangor c acest ghear nu are sprturi sau fisuri?

Corky se ncrunt:

Se pare c Regina Gheii a dat-o n bar!

Nu mai spune asta cu glas att de tare, l sftui Rachel n gnd, sau te trezeti cu un urure nfipt n spate.

Tolland i mngie brbia, n vreme ce urmrea creaturile fosforescente:

Chiar nu exist alt explicaie. Trebuie s fie vreo sprtur! Masa ghearului pe suprafaa oceanului mpinge probabil apa de mare bogat n plancton n sus, prin pu.

O sprtur a naibii de mare, socoti Rachel. Dac gheaa avea acolo o sut de metri grosime i gaura avea aizeci de metri adncime, atunci aceast sprtur ipotetic trebuia s treac prin patruzeci de metri de ghea solid. Iar testele lui Norah Mangor nu indic nici o sprtur.

F-mi un serviciu, i zise Tolland lui Corky. Du-te i gsete-o pe

Norah! S sperm c tie ea despre ghearul sta ceva ce noi nu tim. i gsete-i i pe Ming, poate ne spune el ce sunt bestiile astea mici i luminoase!

Corky o lu din loc.

Ai face bine s te grbeti, strig Tolland n urma lui, privind din nou n pu. A putea s jur c bioluminiscena se diminueaz.

Rachel se uit la gaur. n mod clar verdele nu mai era la fel de strlucitor.

Tolland i scoase haina i se aez pe ghea lng gaur.

Rachel l privi, nedumerit:

Mike?

Vreau s aflu dac exist ap srat aici.

ntinzndu-te pe ghea fr hain?

Da. Tolland se tr pe burt pn la marginea gurii. innd o mnec a hainei peste margine, ls cealalt mnec s atrne liber n pu, pn ce materialul atinse apa. Este un test foarte precis de salinitate folosit de oceanografii din ntreaga lume. Se numete lingerea unei haine ude.

Mai ncolo pe banchiz, Delta One se lupta cu telecomanda, ncercnd s pstreze microbotul avariat n zbor peste grupul de oameni strni n jurul

puului de excavaie. Din sunetele conversaiei, i ddu seama c lucrurile evoluau rapid.

Sun revizorul, zise el. Avem o problem serioas.

Gabrielle Ashe fcuse turul Casei Albe de multe ori n tineree, visnd cu ochii deschii c ntr-o zi avea s lucreze n interiorul acelei reedine i s devin parte a echipei de elit care se ocupa de viitorul rii. n acest moment

ns ar fi preferat s se afle n orice alt loc de pe faa pmntului.

n vreme ce omul de la Serviciul Secret o conduse ntr-un foaier plin cu tot felul de ornamente, Gabrielle se ntreb ce mama naibii ncerca informatorul ei s demonstreze. A o invita pe Gabrielle chiar n Casa Alb era curat nebunie. Dac sunt vzut? n ultima vreme, Gabrielle se fcuse destul de remarcat de pres ca fiind mna dreapt a senatorului Sexton. Cu siguran cineva avea s-o recunoasc.

Domnioar Ashe?

Gabrielle i ridic privirea. Din foaier un paznic cu faa prietenoas o ntmpin cu un zmbet de bun venit.

Privii ntr-acolo, v rog, rosti el, nsoind vorbele cu un gest al minii.

Gabrielle privi n direcia indicat i se trezi orbit de un bli.

V mulumesc.

Paznicul o conduse pn la un birou i i ddu un pix:

V rog s semnai n registrul de intrri.

mpinse o agend grea, legat n piele, chiar sub ochii ei.

Gabrielle privi registrul. Pagina pe care o privea era goal. i aminti c auzise odat c toi vizitatorii Casei Albe semnau n propria pagin goal, astfel nct s se pstreze confidenialitatea vizitei. i semn numele.

S-a dus naibii secretul ntlnirii.

Trecu printr-un detector de metale, dup care paznicul o inspect de sus pn jos cu detectorul mobil.

Omul i zmbi:

Bucurai-v de vizit, domnioar Ashe.

Gabrielle l urm pe omul de la Serviciul Secret vreo douzeci de metri de-a lungul unui coridor, pn n dreptul unui al doilea birou de verificare. Un alt paznic tocmai confeciona un permis de vizitator i l trecea printr-o main de laminat plastic. Omul ddu o gaur n permis, i ata un cordon, apoi l petrecu peste capul lui Gabrielle. Plasticul era nc fierbinte. Fotografia de pe permis era chiar instantaneul luat cu cincisprezece secunde n urm la captul coridorului.

Gabrielle era impresionat. Cine spunea c guvernul este ineficient?

i continuar drumul, cu omul de la Serviciul Secret care o conducea mai departe n Casa Alb. Cu fiecare pas, Gabrielle se simea tot mai nelinitit.

Oricine o invitase acolo nu se prea preocupase de confidenialitate. Gabrielle primise un permis oficial, semnase n registrul de vizitatori i acum era condus n vzul tuturor de-a lungul primului etaj al Casei Albe, acolo unde se adunau turitii.

Iar asta e Camera de Porelan, rostea un ghid n faa unui grup de turiti, cminul seturilor de porelan cu dung roie de 952 de dolari bucata,

aduse de Nancy Reagan, porelanuri care au iscat o ntreag dezbatere asupra consumurilor exagerate ale administraiei n 1981.

nsoitorul lui Gabrielle o conduse dincolo de grupul de turiti, ctre o scar interioar imens din marmur, unde alt grup urca treptele.

Suntei pe punctul de a intra n Camera de Est, imensa ncpere de 350 de metri ptrai unde Abigail Adams atrna pe vremuri lenjeria lui John

Adams, explica un alt ghid. Dup aceea vom trece n Camera Roie, unde

Dolley Madison le oferea de but efilor de state aflai n vizit, nainte ca James Madison s negocieze cu ei.

Turitii izbucnir n rs.

Gabrielle trecu de scar, printr-o serie de frnghii i de baricade, ctre o seciune privat a cldirii. Aici intrar ntr-o ncpere pe care ea o mai vzuse doar prin cri i la televizor. Avu sentimentul c i se taie respiraia.

Doamne, asta este Camera Hrilor!

Vizitatorii nu puteau ajunge pn aici. Pereii ncperii se puteau ridica, dezvluind strat dup strat de hri ale lumii. Acela era locul unde Roosevelt trasase cursul celui de al Doilea Rzboi Mondial. Ca un amnunt tulburtor, tot acela era locul de unde Clinton recunoscuse relaia avut cu Monica Lewinsky. Mai important, Camera Hrilor era un loc de trecere ctre aripa de vest zona din Casa Alb unde lucrau adevraii factori de putere. Era ultimul loc n care Gabrielle se gndea s ajung. i imaginase c mesajele fuseser trimise de vreun intern ntreprinztor sau de vreo secretar, lucrnd ntr-unul dintre birourile sordide ale complexului. Se prea c lucrurile stteau cu totul altfel.

Merg n aripa de vest

nsoitorul o duse pn n captul unui coridor mochetat i se opri n dreptul unei ui fr nsemne. Ciocni. Gabrielle simi c inima i sare din piept.

E deschis, rosti cineva din interiorul ncperii.

Brbatul deschise ua i i fcu semn lui Gabrielle s intre.

Gabrielle trecu pragul. Jaluzelele erau trase, astfel nct ncperea era practic n penumbr. Zri conturul vag al unei persoane eznd la un birou.

Domnioara Ashe?

Vocea se auzi din spatele unui nor de fum.

Bine ai venit!

Obinuindu-se cu semintunericul, Gabrielle ncepu s deslueasc un chip nelinititor de familiar, iar muchii i nepenir de surprindere. ASTA mi trimite mie mesaje prin e-mail?

i mulumesc c ai venit, zise Marjorie Tench pe un ton distant.

Domnioar Tench? ngim Gabrielle, brusc incapabil s respire.

Spune-mi Marjorie!

Hidoasa femeie se ridic, scond fum pe nri ca un balaur:

Tu i cu mine o s devenim foarte bune prietene!

Norah Mangor sttea n dreptul puului de extracie, lng Tolland, Rachel i Corky i privea gaura lsat de meteorit, neagr ca smoala.

Mike, rosti ea, eti tu drgu, dar ai luat-o razna. Nu vd nici un fel de bioluminiscen aici.

Tolland i dorea acum s fi filmat scena; ct vreme Corky se dusese dup Norah i dup Ming, bioluminiscena ncepuse s se estompeze repede. n decurs de cteva minute, toate luminiele dispruser.

Tolland arunc o alt bucat de ghea n ap, ns nu se ntmpl nimic. Nici un fel de fosforescen verde:

Unde au disprut? Se mir Corky.

Tolland avea ct de ct idee de ce se ntmplase. Bioluminiscena, unul dintre cele mai ingenioase mecanisme de aprare ale naturii, reprezenta un rspuns natural al planctonului atacat. Sesiznd c e pe cale s fie consumat de organisme mai mari, planctonul ncepea s emit lumin n sperana atragerii unor prdtori mult mai mari, care ar fi speriat atacatorul iniial. n cazul de fa, planctonul, dup ce intrase n pu printr-o sprtur, se trezise brusc ntr-un mediu de ap dulce i ncepuse s emit cu disperare lumin, deoarece apa dulce l omora ncet.

Cred c au murit.

Au fost ucii, rosti Norah n btaie de joc. A intrat iepuraul n bazin i i-a ppat.

Corky se uit urt la ea:

i eu am vzut masa bioluminiscena, Norah.

nainte sau dup ce i-ai luat doza de LSD?

De ce am mini n privina asta? ntreb Corky, disperat.

Brbaii sunt mincinoi din fire.

Mda, cnd se culc cu alte femei, dar nu i cnd e n joc un plancton bioluminiscent.

Tolland oft:

Norah, cu siguran tii c planctonul triete n oceane sub ghea.

Mike, i rspunse ea, strfulgerndu-l cu privirea, te rog s nu-mi dai tu mie lecii. Pentru tiina voastr, exist peste dou sute de specii de diatomee {16} care zburd pe sub banchizele de ghea din Arctica. Paisprezece specii de nanoflagelate autotrofe, douzeci de flagelate heterotrofe, patruzeci de dinoflagelate heterotrofe i cteva specii de metazoare, incluznd aici polihete, amfipode, copepode, eufauside i peti. Vreo ntrebare?

Tolland se ncrunt:

E clar c tii mai multe despre fauna arctic dect mine i mai eti i de acord c viaa abund sub noi. Ca atare, de ce eti att de sceptic n privina faptului c am vzut plancton bioluminiscent?

Deoarece acest pu este sigilat, Mike. Este un mediu de ap dulce

nchis. Nici un fel de plancton oceanic nu putea ajunge aici!

Am depistat sare n ap, insist Tolland. Foarte slab, dar era acolo.

Apa srat intr aici cumva.

Corect, l apostrof cu scepticism Norah. Ai gustat sare. i-ai lins mneca unei vechi haine mbibate de sudoare i acum ai hotrt c scanrile de densitate ale sateliilor i cele cincisprezece mostre de ghea luate nu sunt corecte.

Tolland i ntinse mneca ud a hainei drept dovad.

Mike, eu nu-i ling blestemata de hain.

Norah privi n gaur:

A putea s ntreb de ce presupusul acela de plancton s-a hotrt s treac prin acea presupus sprtur?

S fie din pricina cldurii? i suger Tolland. Multe creaturi marine sunt atrase de cldur. Am nclzit meteoritul atunci cnd l-am extras.

Planctonul putea fi atras instinctiv ctre mediul temporar mai cald din pu. Corky ddu din cap:

Sun logic.

Logic?

Norah i ddu ochii peste cap:

S tii c pentru un fizician premiat i un oceanograf de talie mondial facei un cuplu de specimene ciudate. V-a trecut vreo clip prin minte gndul c este imposibil, din punct de vedere fizic, ca n acest pu s ajung ap de mare, chiar dac ar exista vreo sprtur, ceea ce v asigur eu c nu e cazul?

Se uit la amndoi comptimindu-i amarnic:

Dar, Norah, ncepu Corky.

Domnilor! Acum ne aflm deasupra nivelului mrii. Norah btu piciorul n ghea. Alo? Foaia asta de ghea se ridic la treizeci de metri deasupra apei. Poate v amintii creasta mare de la captul acestui ghear? Suntem mai sus dect nivelul oceanului. Dac ar fi existat vreo fisur n acest pu, apa ar fi trebuit s curg din ghear, nu n el. E o chestie care se numete gravitaie!

Tolland i Corky se uitar unul la altul:

Rahat, exclam cel de-al doilea. La asta nu m-am gndit.

Norah art nspre puul plin cu ap:

Poate c ai observat i c nivelul apei nu se schimb?!

Tolland se simea ca un idiot. Norah avea dreptate ntru totul. Dac exista vreo sprtur, apa trebuia s curg n afar, nu nuntru. Tolland rmase tcut o vreme, ntrebndu-se ce urma.

Bine, oft el. Se pare c teoria fisurii nu are nici un sens. Dar am vzut bioluminiscen n ap. Singura concluzie este c acesta nu este deloc un mediu nchis. mi dau seama c multe dintre datele tale despre ghea sunt construite pe premisa c acest ghear este un bloc solid de ghea, dar

Premisa?

Norah era din ce n ce mai agitat:

Amintete-i c n-au fost numai datele mele, Mike. NASA a ajuns la aceleai concluzii. Cu toii am confirmat c acest ghear e solid. Fr fisuri.

Tolland privi dincolo de dom, ctre mulimea strns n zona presei.

Orice se ntmpl, cred c, prin prisma bunei-credine, ar trebui s l informm pe directorul administrativ i

Rahat! Ssi Norah. i spun c acest bloc de ghea este pur. Nu o s las ca datele mele s fie puse la ndoial de un lins cu limba i de nite halucinaii absurde.

Porni n goan ctre o zon nvecinat de aprovizionare i ncepu s strng cteva unelte:

O s iau o mostr ca lumea de ap i o s v art c aceast ap nu conine nici un fel de plancton viu sau mort!

Rachel i ceilali vzur cum Norah folosete o pipet steril, legat de o sfoar, ca s culeag o prob de ap din bazinul cu ghea topit. Norah puse cteva picturi pe un dispozitiv minuscul care semna cu un microscop n miniatur. Dup aceea se zgi prin ocular, ndreptnd dispozitivul ctre lumina provenind din cealalt parte a domului. n cteva secunde, ncepu s njure.

Isuse Hristoase!

Norah scutur dispozitivul i privi din nou prin ocular.

La naiba! Ceva nu e n regul cu acest refractometru!

Ap srat? O ironiza Corky. Norah se ncrunt:

n parte. nregistreaz trei procente clorur ceea ce este de-a dreptul imposibil. Ghearul sta este zpad la pachet. Ap dulce pur. Ar trebui s nu fie nici un fel de sare.

Norah duse mostra la un microscop mai mare din apropiere i o examin. Gemu.

Plancton? O ntreb Tolland.

G. Polyhedra, i rspunse ea, cu vocea extrem de calm. Este una dintre speciile de plancton pe care noi, glaciologii, le vedem des n oceane sub banchizele de ghea.

Privi nspre Tolland:

Sunt mori acum. Evident, n-au supravieuit prea mult ntr-un mediu cu ap srat n procent de doar trei la sut.

Toi patru rmaser tcui lng puul adnc.

Rachel se ntreb care era influena acestui paradox asupra descoperirii de ansamblu. Dilema prea minor n comparaie cu tot ceea ce era legat de meteorit, dar, ca analist de informaii, ea fusese martor la colapsul unor

ntregi teorii pornind de la chestiuni mai mrunte dect aceasta.

Ce se petrece aici?

Vocea semna cu un mormit fioros.

Toat lumea i ridic privirea. Din ntuneric, se ivi forma ca de urs a directorului administrativ al NASA.

O disput minor legat de apa din pu, i rspunse Tolland. ncercm s o rezolvm.

Corky prea aproape bucuros:

Datele lui Norah despre ghea sunt eronate.

S m lingi de dou ori, opti Norah.

Directorul administrativ se apropie, cu sprncenele ncruntate:

Care-i problema cu datele despre ghea? Tolland oft ezitnd:

Exist ap srat n procent de trei la sut n puul meteoritului, ceea ce contrazice raportul glaciologic, n care se spune c meteoritul era prins ntr-un ghear pur de ap dulce.

Fcu o pauz:

Mai e prezent i plancton.

Ekstrom prea aproape furios:

E clar c aa ceva este imposibil! n ghearul sta nu exist fisuri! Scanrile din satelit o confirm. Meteoritul a fost sigilat ntr-o matrice solid de ghea.

Rachel tia c Ekstrom avea dreptate. n conformitate cu scanrile de densitate ale NASA, foaia de ghea era solid ca o stnc. Zeci de metri de ghear nconjurau meteoritul din toate prile. Fr fisuri. i totui, cnd i imagin cum fuseser efectuate acele scanri de densitate, un gnd bizar i trecu prin minte

n plus, continu Ekstrom, mostrele de ghea ale doctorului Mangor confirm soliditatea ghearului.

Chiar aa! Exclam Norah, punnd refractometrul pe un birou. E o dubl corelare. Nici un fel de linii de fractur n ghea. Ceea ce ne las fr nici un fel de explicaie pentru apa srat i pentru plancton.

De fapt, interveni Rachel, cu o fermitate n voce care o surprinse chiar

i pe ea, mai exist o posibilitate.

Ideea i venise n timp ce prin minte i se nvlmeau amintiri cu totul ciudate.

O privir toi, cu evidente expresii de scepticism pe chipuri.

Rachel zmbi:

Exist o explicaie perfect logic pentru prezena planctonului i a apei srate.

i arunc o privire hoa lui Tolland:

i chiar m ntreb, Mike, cum de nu te-ai gndit tu nti la asta?

Plancton ngheat n ghear?

Corky Marlinson nu prea deloc convins de explicaia lui Rachel:

Nu vreau s-i stric bucuria, dar fiinele au bunul obicei s moar atunci cnd nghea. Gndceii tia ne fceau semne luminoase, i aminteti?

De fapt, interveni Tolland, uitndu-se impresionat la Rachel, s-ar putea ca ea s aib o oarecare dreptate. Exist unele specii care intr ntr-un soi de hibernare cnd mediul n care triesc le-o impune. Odat, am fcut un episod pe tema acestui fenomen.

Rachel ncuviin:

Ai artat cum tiuca nordic nghea n lacuri, ateptnd anotim-pul cald n care gheaa se topete ca s poat nota din nou. Tot tu ai vorbit despre nite microorganisme numite uri de ap care se deshidrateaz complet n deert, rmnnd aa vreme ndelungat i revin la dimen-siunile normale cnd ncep ploile.

Tolland chicoti:

Aadar chiar mi urmreti serialul?

Rachel ridic din umeri, uor stingherit.

Unde vrei s ajungei, domnioar Sexton? O ntreb Norah.

Ce vrea ea s spun, interveni Tolland, este un lucru care ar fi trebuit s mi vin n minte ceva mai devreme i anume c una dintre speciile menionate de mine n serial era un fel de plancton care nghea la latitudinile polare n fiecare iarn, hiberneaz n interiorul gheii i apoi revine la via n fiecare var, odat cu subierea stratului de ghea.

Fcu o pauz.

Evident, speciile pe care le-am prezentat n serial nu fac parte din rndul celor bioluminiscente vzute aici, dar e posibil s se fi ntmplat acelai fenomen.

Planctonul ngheat, reveni Rachel, ncurajat s l vad att de entuziasmat pe Michael Tolland, ar putea explica tot ce am vzut noi aici.

Cndva n trecut, e posibil ca mai multe fisuri s fi aprut n acest ghear, s se fi umplut cu ap srat bogat n plancton, dup care s nghee la loc. Dac exist buzunare cu ap srat ngheat n acest ghear? Ap srat care conine plancton ngheat? Imaginai-v c, n vreme ce se ridica prin stratul de ghea, meteoritul nclzit a trecut printr-un astfel de buzunar cu ap srat.

Gheaa care venea din apa srat s-ar fi topit, elibernd planctonul din hibernare i oferindu-ne un mic procent de sare n apa dulce.

Oh, pentru numele lui Dumnezeu! Izbucni Norah cu ostilitate. Dintr-odat, toi ai devenit experi n glaciologie!

Corky prea i el sceptic:

Dar atunci n-ar fi depistat sateliii orice buzunare de ghea diferit odat cu scanarea densitii? n definitiv, gheaa srat i gheaa dulce au densiti diferite.

Foarte puin diferite, mai adug Rachel.

Patru procente reprezint o diferen substanial, i-o retez repede

Norah.

Da, n laborator poate, o corect Rachel. Dar sateliii efectueaz msurtorile de la dou sute de kilometri altitudine, n spaiul cosmic. Computerele lor au fost proiectate s fac diferene ntre chestii grosiere ghea de zloat, granit de calcar.

Se ntoarse spre directorul administrativ:

Am dreptate afirmnd c atunci cnd msoar densiti din spaiul cosmic, sateliilor le lipsete rezoluia necesar pentru a deosebi gheaa srat de gheaa dulce?

Directorul ncuviin:

Corect. O diferen de patru procente este sub pragul de toleran la detectabilitatea sateliilor. Acetia ar socoti gheaa srat i cea dulce ca identice.

Tolland prea intrigat:

Asta ar explica i nivelul staionar al apei din pu.

Se uit la Norah:

Spuneai c specia de plancton pe care ai vzut-o n puul de extracie se numea

G. Polyhedra, declar sentenios Norah. i acum te ntrebi dac G.

Polyhedra poate hiberna n interiorul gheii? O s fii ncntat s afli c

rspunsul este unul afirmativ. Categoric. G. Polyhedra se gsete n bancuri n jurul banchizelor de ghea, are bioluminiscen i poate hiberna n interiorul gheii. Alte ntrebri?

Se uitar unii la alii. Din tonul lui Norah era evident c urma un dar i totui se prea c ea tocmai confirmase teoria lui Rachel.

Aadar, se aventur Tolland, spui c e posibil. Asta nseamn c e i corect? E logic teoria asta?

Absolut, dac suntei complet retardai.

Rachel se nfurie:

Ce ai spus?

Norah Mangor se uit fix la Rachel:

mi nchipui c n profesia dumitale cunotinele limitate sunt periculoase? Ei bine, credei-m dac v spun c acelai lucru este valabil i n glaciologie.

Norah i privi pe toi patru, pe rnd:

S lmuresc chestiunea asta o dat pentru totdeauna. Buzunarele de ghea srat pomenite de domnioara Sexton apar cu adevrat. Ele sunt ceea ce glaciologii numesc interstiii. n orice caz ns, interstiiile nu se formeaz ca buzunare de ap srat, ci mai degrab ca reele de filoane de ghea srat, de grosimi echivalente firului de pr. Meteoritul la ar fi trebuit s treac printr-o serie a naibii de deas de interstiii ca s elibereze suficient ap srat nct s creeze un amestec de trei procente ntr-un bazin att de adnc.

Ekstrom se strmb:

Aadar este posibil sau nu?

Niciodat, rspunse Norah sec. E complet imposibil. A fi dat de buzunare de ghea srat n mostrele mele.

Mostrele sunt luate prin foraje efectuate n principiu la ntmplare, nu? ntreb Rachel. Exist vreo ans ca n aceste foraje s fi scpat, din

ntmplare, vreo bucat de ghea marin?

Am forat drept n jos deasupra meteoritului. Dup aceea am forat de mai multe ori la doar civa metri n lateral pe fiecare parte. Mai aproape nu se putea.

ntrebam i eu.

Discutam ca s ne aflm n treab, zise Norah. Interstiiile apar numai n cazul gheii sezoniere gheaa care se formeaz i se topete ntr-un singur sezon. Ghearul Milne este format din ghea statornic ghea care se formeaz n muni i se menine pn migreaz n zonele de grani i cade n mare. Orict ar fi planctonul ngheat de convenabil pentru explicarea acestui mic fenomen misterios, pot s garantez c n acest ghear nu exist reele ascunse de plancton ngheat.

Grupul tcu din nou.

n ciuda anulrii teoriei planctonului ngheat, Rachel refuza s accepte aceast teorie, tocmai datorit profesiunii sale de analizare sistematic a datelor. tia din instinct c prezena planctonului ngheat n ghearul de sub ei reprezenta cea mai simpl soluie a aradei. Legea Parcimoniei, i spuse ea.

Instructorii de la NRO aproape c i-o introduseser n subcontient. Atunci cnd exist explicaii multiple, cea mai simpl este, de obicei, cea corect.

Era clar c Norah Mangor avea multe de pierdut dac datele sale despre aisberg erau incorecte. Rachel se ntreb dac nu cumva femeia vzuse planctonul, i dduse seama c greise i acum ncerca s i acopere urmele.

Tot ce tiu, zise ea, este c tocmai am informat ntregul personal al

Casei Albe c acest meteorit a fost descoperit ntr-o matrice de ghea pur i a fost sigilat acolo, neatins de influene exterioare, din 1716, cnd s-a separat dintr-un meteorit mai mare i faimos, denumit Jungersol. Faptele astea par a fi acum ndoielnice.

Directorul administrativ al NASA tcea, dar expresia grav de pe chipul lui spunea totul.

Tolland i drese glasul:

Trebuie s fiu de acord cu Rachel. n bazin se gsete ap srat i plancton. Oricare ar fi explicaia, puul la nu este n mod clar un mediu nchis. Pur i simplu nu putem afirma aa ceva.

Corky prea cumva stnjenit de ceva:

, oameni buni, nu vreau s fac pe astrofizicianul aici, dar n zona mea de expertiz, cnd se comit greeli, facem erori de miliarde de ani. Oare povestea asta cu apa srat i planctonul este chiar att de important? Vreau s spun c perfeciunea gheii din jurul meteoritului nu afecteaz n nici un fel meteoritul n sine, nu? Avem fosilele. Nimeni nu pune la ndoial autenticitatea lor. Dac se dovedete c s-au comis greeli cu mostrele de ghea, nimnui nu-i va psa cu adevrat. Tot ce va conta va fi c am gsit dovada vieii pe alte planete.

mi pare ru, doctore Marlinson, l contrazise Rachel, dar trebuie s m opun, ca o persoan care triete din analiza datelor. Orice scpare din datele prezentate n seara asta de NASA are darul de a arunca ndoiala asupra credibilitii ntregii descoperiri. Inclusiv asupra autenticitii fosilelor.

Lui Corky i czu faa:

Ce vrei s spunei? Acele fosile sunt deasupra oricrei bnuieli!

Eu tiu asta. Dumneavoastr tii asta. Dar dac marele public prinde de veste c NASA a prezentat n cunotin de cauz date ndoielnice despre mostre, credei-m c va ncepe imediat s se ntrebe ce alte minciuni a mai lansat NASA.

Norah fcu un pas nainte. Ochii i scprau:

Informaiile mele despre mostrele de ghea nu pot fi puse la ndoial. Se ntoarse ctre directorul administrativ:

V pot dovedi, n mod categoric, c nu exist nici o pung de ghea srat prins n ghearul sta!

Directorul administrativ se uit lung la ea.

Cum?

Norah i detalie planul. Dup ce termin, Rachel trebui s admit c ideea prea destul de rezonabil.

Directorul administrativ nu prea prea convins:

i rezultatele vor fi definitive?

V pot confirma sut la sut, l asigur Norah. Dac exist vreun grunte blestemat de ghea srat oriunde n apropierea acelui pu de meteorit, vei vedea cu propriii ochi. Chiar i numai cteva picturi vor aprinde echipamentul meu ca un foc n Times Square.

Fruntea administratorului se ncrei sub tunsoarea militreasc.

N-avem prea mult timp la dispoziie. Conferina de pres ncepe peste cteva ore.

Pot veni napoi n douzeci de minute.

Ct de departe pe ghear zici c trebuie s te duci?

Nu foarte. Dou sute de metri sunt de ajuns.

Ekstrom ddu din cap:

Eti convins c nu exist riscuri?

O s iau fclii, rspunse Norah. Iar Mike va merge cu mine. Tolland i ridic privirea:

Merg i eu?

Categoric da, Mike! Vom fi ancorai. A aprecia o pereche de brae puternice acolo afar, dac vntul se nteete.

Dar

Are dreptate, interveni administratorul, ntorcndu-se spre Tolland. Nu se poate duce singur. A trimite civa oameni de-ai mei cu ea, dar, ca s fiu sincer, a ine chestiunea asta cu planctonul mai degrab pentru noi, pn ce ne lmurim dac exist ntr-adevr sau nu.

Tolland ncuviin ezitnd.

A vrea i eu s merg, se oferi Rachel.

Norah sri ca o cobr:

Pe naiba vrei!

De fapt, interveni directorul, de parc tocmai i picase fisa, cred c m-a simi mai bine dac am folosi formula de ancorare standard n echip. Dac mergei n doi i Mike alunec, n-o s-l poi susine. Patru oameni nseamn mult mai mult siguran dect doi.

Se opri, uitndu-se la Corky:

Asta nseamn dumneata sau doctorul Ming.

Privi n jur prin habisfer:

Apropo, unde este doctorul Ming?

Nu l-am vzut de ceva vreme, zise Tolland. Poate c trage un pui de

somn.

Ekstrom se ntoarse spre Corky:

Doctore Marlinson, nu-i pot cere s iei afar cu ei, dar dac

Ce mama naibii? Rspunse Corky. O s am grij ca nimeni s nu peasc nimic.

Nu! Se opuse categoric Norah. Patru persoane nseamn ncetineal.

Eu i Mike mergem singuri.

Nu mergei singuri!

Tonul lui Ekstrom nu admitea replic.

Exist un motiv pentru care ancorele sunt proiectate pentru echipe de patru i noi o s procedm n cel mai sigur mod cu putin. Ultimul lucru de

care am nevoie este un accident cu cteva ore nainte de cea mai important conferin de pres din istoria NASA.

Gabrielle Ashe se simi ciudat de nesigur n atmosfera ncrcat de fum din biroul lui Marjorie Tench. Ce naiba ar putea vrea aceast femeie de la mine? n spatele unicului birou din ncpere, Tench se ls pe spate n scaun. Prea s se bucure din plin de disconfortul lui Gabrielle.

Te deranjeaz fumul? ntreb ea, scondu-i o alt igar din pachet.

Nu, mini Gabrielle.

Tench i-o aprinsese oricum:

Tu i candidatul tu v-ai luat ru de tot de NASA n timpul acestei campanii.

Adevrat, rbufni Gabrielle, fr a se osteni s-i ascund mnia graie unor ncurajri creatoare. A vrea o explicaie.

Tench o privi cu inocen:

Vrei s tii de ce te-am alimentat cu e-mail-uri pentru atacurile tale contra NASA?

Informaiile pe care mi le-ai trimis i dunau preedintelui.

Pe termen scurt, da.

Tonul amenintor al vocii lui Tench o nelinitea pe Gabrielle i mai mult.

Asta ce mai nseamn?

Calmeaz-te, Gabrielle. Mesajele mele n-au schimbat prea tare starea de lucruri. Senatorul Sexton se luase de NASA cu mult nainte de intervenia mea. Pur i simplu l-am ajutat s-i clarifice discursul. S-i ntreasc poziia.

S-i consolideze poziia?

Chiar aa.

Tench zmbi, scondu-i la vedere dinii ptai.

Chestie de care, trebuie s o spun, a profitat din plin n aceast dup-amiaz la CNN.

Gabrielle i aminti reacia senatorului la ntrebarea-capcan a lui Tench. Da, voi aciona pentru abolirea NASA. Sexton se bgase singur n col, dar ieise din clenci printr-o mutare de for. Fusese mutarea corect. Nu-i aa?

Dup privirea satisfcut a lui Tench, Gabrielle simi c i lipseau nite informaii eseniale.

Consilierul preedintelui se ridic brusc. Statura ei deirat domina ntreaga ncpere. Cu igara atrnndu-i de buze, se ndrept spre un seif ascuns n perete, de unde scoase un plic gros, apoi se ntoarse la birou i se reaez.

Gabrielle privi plicul voluminos.

Tench zmbi i ascunse plicul n poal ca un juctor de pocher care ascunde o chint roial. Cu vrfurile nglbenite ale degetelor ncepu s bat darabana pe colul biroului, scond o scrial repetat, suprtoare, de parc ar fi savurat din plin momentele care urmau.

Gabrielle tia c de vin era doar contiina ei ncrcat, ns cel mai mult se temea de faptul c plicul putea conine dovezi despre aventura pe care o avuse cu senatorul. E ridicol, ncerc ea s se liniteasc. ntlnirea avusese loc dup orele de program, n biroul senatorial izolat. Asta ca s nu se mai ia n

calcul faptul c astfel de dovezi, potenial deinute de Casa Alb, ar fi fost fcute deja publice.

S-ar putea s aib oarece bnuieli, i zise ea, dar n-au nici un fel de dovad.

Tench i strivi igara n scrumier:

Domnioar Ashe, chiar dac c eti contient sau nu, eti prins n mijlocul unei btlii care a nceput s fac ravagii n Washington, departe de ochii publicului, nc din 1996.

Mutarea de deschidere o lu prin surprindere pe Gabrielle:

Pardon?

Tench i aprinse alt igar. Buzele subiri traser cu sete din ea, astfel

nct vrful se nroi puternic:

Ce tii despre o lege intitulat Actul de Promovare a Comercializrii

Spaiului?

Gabrielle nu auzise niciodat de aa ceva. Ridic, dezorientat, din umeri.

Zu? Se mir Tench. M surprinde. Asta dac iau n consideraie platforma candidatului tu. Legea a fost propus n 1996 de senatorul Walker.

n esen, acest document se referea la eecul NASA de a mai ntreprinde vreo aciune sau descoperire important dup prima expediie pe care a fcut-o omul pe Lun. Legea prevede privatizarea imediat a NASA prin vnzarea necondiionat a activelor ageniei ctre companii aerospaiale private i permiterea sistemului concurenial al pieei s exploreze spaiul cosmic mai eficient, elibernd astfel pltitorii de taxe de povara pe care o suport acum prin ntreinerea NASA.

Gabrielle i auzise pe criticii NASA sugernd privatizarea ca soluie pentru problemele NASA, dar habar n-avea c acea idee se concretizase ntr-un proiect de lege.

Documentul sta, relu Tench, a fost prezentat Congresului de patru ori pn acum. Este similar cu legile prin care s-au privatizat cu succes industrii guvernamentale precum producia de uraniu. Congresul a adoptat documentul de fiecare dat cnd i-a fost prezentat spre aprobare. Din fericire,

Casa Alb i-a exercitat dreptul de veto n toate cele patru ocazii. Zachary Hemey deja i-a exercitat acest drept de dou ori.

i care e problema?

Problema e c senatorul Sexton va susine cu siguran aceast lege dac va fi ales preedinte. Am motivele mele s cred c Sexton nu va avea nici un fel de remucri s vnd NASA ofertanilor privai cu prima ocazie. Pe scurt, candidatul tu va sprijini privatizarea n dauna folosirii dolarilor americani din taxe pentru finanarea explorrii spaiului cosmic.

Din cte tiu eu, senatorul n-a fcut public nici un comentariu legat de poziia personal n privina acestei legi.

Aa e. Cu toate astea, cunoscndu-i jocul politic, presupun c n-ai fi surprins dac l-ai auzi sprijinind acest document.

Sistemele de pia concurenial aduc cu ele eficiena.

Am s iau asta drept un rspuns afirmativ, rosti Tench, uitndu-se drept n ochii interlocutoarei. E trist, dar privatizarea NASA este o idee condamnabil, iar din acest punct de vedere exist nenumrate motive pentru care administraiile de la Casa Alb au respins o asemenea lege chiar din momentul conceperii ei.

Am auzit argumentele mpotriva privatizrii ageniei spaiale, replic

Gabrielle i v neleg preocuprile.

Chiar aa?

Tench se aplec spre ea:

Ce argumente ai auzit?

Gabrielle i schimb poziia, stnjenit:

Ei bine, cel mai mult se tem cei din mediul universitar cea mai frecvent opinie fiind aceea c, dac NASA se privatizeaz, cursa noastr actual de dobndire a cunotinelor tiinifice despre spaiul cosmic va fi abandonat n favoarea unor afaceri profitabile.

Adevrat. tiina spaial ar nceta instantaneu s mai existe. n de a cheltui bani pentru studierea universului, companiile spaiale private ar goli asteroizii de resurse minerale, ar construi hoteluri turistice n spaiu i ar oferi servicii de lansare a sateliilor comerciali. De ce s-ar deranja companiile private s studieze originile universului nostru, cnd povestea asta i-ar costa miliarde de dolari, fr nici un fel de profit?

Ele n-ar face-o, contraatac Gabrielle. ns cu siguran c un Fond

Naional pentru tiina Spaial ar putea fi finanat pentru lansarea de misiuni academice.

Acest sistem exist deja. Se numete NASA.

Gabrielle tcu.

Abandonarea tiinei n favoarea profiturilor este doar un aspect al problemei, continu Tench. Nici mcar nu e relevant prin comparaie cu haosul cumplit care ar rezulta din permisiunea acordat sectorului privat de a alerga dup bunul plac prin spaiu. Am renate Vestul Slbatic. Am vedea pionieri emind pretenii asupra Lunii i asteroizilor i protejndu-i aceste pretenii prin for. Am auzit deja despre cereri ale unor companii care vor s construiasc panouri publicitare cu neon pe care s le lanseze pe cerul n timpul nopii. Am vzut cereri de hoteluri n spaiu i parcuri turistice, printre ale cror operaiuni se numr ejectarea gunoaielor n vidul spaial i crearea unor traiectorii orbitale numai pentru dejecii. De fapt, chiar ieri am citit o propunere din partea unei companii prin care se prevede transformarea spaiului n mausoleu, prin lansarea morilor pe orbit. i poi imagina sateliii notri de comunicaii intrnd n coliziune cu sicrie plutitoare? Sptmna trecut, n biroul meu a venit eful multimiliardar al unei companii, cerndu-mi s lansez o misiune ctre un asteroid apropiat de Terra, pe care s l atrag mai aproape de Pmnt, urmnd ca el s nfiineze acolo mine de exploatare a unor minerale preioase. A trebuit chiar s-i reamintesc acestui individ c atragerea de asteroizi n apropierea orbitei terestre implic riscuri majore, putnd provoca o catastrof! Domnioar Ashe, te pot asigura c, dac aceast lege devine oficial, gaca de ntreprinztori privai care se va arunca flmnd

asupra spaiului cosmic nu va fi format din oameni de tiin. Vor fi ntreprinztori cu buzunare adnci i mini nguste.

Convingtoare argumente, coment Gabrielle, iar eu sunt sigur c senatorul va cntri foarte serios aceste aspecte dac se va trezi n postura de a aproba o asemenea lege. Pot s ntreb ce legtur au toate astea cu mine?

Privirea lui Tench se fix asupra igrii:

Muli oameni vor s fac bani n spaiul cosmic, iar gruprile de lobby politic se organizeaz n sensul ndeprtrii tuturor restriciilor i deschiderii baierelor pungii. Puterea de veto a biroului prezidenial rmne singura barier n calea privatizrii mpotriva completei anarhii n spaiul cosmic.

Atunci l sftuiesc pe Zach Hemey s i exercite dreptul de veto din

nou.

Eu m tem c senatorul tu nu va fi la fel de prudent dac va fi ales.

Din nou, presupun c senatorul va cntri cu atenie toate aspectele dac se va afla n poziia de a emite judeci asupra acestei legi.

Tench nu prea pe deplin convins:

Ai idee ct cheltuiete senatorul Sexton pe publicitate n mass-media?

ntrebarea nu o lu prin surprindere.

Cifrele sunt de domeniul public.

Mai mult de trei milioane de dolari pe lun.

Gabrielle ridic din umeri:

Dac aa spunei dumneavoastr. Cifra era apropiat de realitate.

Sunt o groaz de bani cheltuii.

Chiar are muli bani de cheltuit.

Da, i-a fcut planurile bine. Sau, mai degrab, s-a mritat bine. Tench se opri ca s scoat un nor de fum pe nri:

Ce tragedie cu nevasta lui, Katherine! Moartea ei l-a afectat profund.

Scoase un oftat tragic, evident mimat:

A murit nu cu mult timp n urm, nu?

V rog s trecei la subiect sau eu plec!

Tench tui din strfundul plmnilor i se ntinse s ia plicul voluminos.

Scoase o stiv mic de hrtii prinse cu capse i i-o nmn lui Gabrielle.

Situaia financiar a lui Sexton.

Gabrielle studie, uluit, documentele, care cuprindeau informaii din urma cu civa ani. Dei nu cunotea amnunte despre finanele lui Sexton,

Gabrielle nu se ndoia c datele erau autentice conturi bancare, conturi de carduri de credit, mprumuturi, active mobiliare, active imobiliare, datorii, ctiguri de capital i pierderi.

Acestea sunt informaii confideniale. De unde le avei?

Nu e treaba ta care e sursa. Dar dac vei zbovi ceva timp s studiezi aceste cifre, vei vedea limpede c senatorul Sexton nu deine sumele de bani pe care le cheltuiete n mod curent. Dup moartea soiei sale, a distrus cea mai mare parte a motenirii ei pe investiii proaste, confort personal i cumprarea victoriei n alegerile primare. Cu ase luni n urm, candidatul tu era falit.

Gabrielle sesiz c avea de-a face cu o cacealma. Dac Sexton era falit, cu siguran nu se comporta ca atare. n fiecare sptmn cumpra spaii publicitare tot mai mari.

Candidatul tu, continu Tench, cheltuiete acum de patru ori mai mult dect preedintele. i n-are nici un fel de avere personal.

Primim multe donaii.

Da, unele dintre ele legale.

Gabrielle i ridic privirea:

Ce-ai spus?

Tench se aplec peste birou, astfel nct Gabrielle i mirosi respiraia ncrcat de nicotin:

Gabrielle Ashe, i voi pune o ntrebare i i-a sugera s te gndeti foarte bine nainte de a-mi rspunde. De rspunsul tu depinde dac i vei petrece urmtorii civa ani n nchisoare sau nu. tii ceva despre faptul c senatorul Sexton accept mit electoral enorm din partea companiilor aerospaiale care au miliarde de dolari de ctigat din privatizarea NASA?

Gabrielle se uit fix la ea:

Este o acuzaie absurd!

Vrei s spui c n-ai habar de o asemenea activitate?

Cred c a ti dac senatorul accept o mit constnd n sumele imense pe care le vehiculai.

Tench i zmbi glacial:

Gabrielle, neleg c senatorul Sexton i-a mprtit multe, dar te asigur c sunt i mai multe lucruri pe care nu le cunoti despre el.

Gabrielle se ridic:

ntlnirea asta a luat sfrit!

Din contr, replic Tench, scond ce mai rmsese din dosar i

mprtiind coninutul pe birou. ntlnirea asta de-abia acum ncepe.

nuntrul camerei de pregtire a habisferei, Rachel Sexton se simea ca un astronaut, n timp ce se strecura ntr-unui dintre costumele NASA de supravieuire n orice climat. Costumul negru, alctuit dintr-o singur pies, cu glug, semna cu unul gonflabil de scafandru. Materialul dublu, confecionat din spum inteligent, era prevzut cu mici canale prin care se putea pompa un gel dens, cu proprietatea de a regla temperatura corpului att n medii fierbini, ct i n cele foarte reci.

n timp ce i trgea gluga pe cap, Rachel se uit la directorul administrativ al NASA. Arta ca un paznic tcut la u, n mod clar nemulumit de necesitatea acestei nensemnate misiuni.

Norah Mangor bombnea tot felul de obsceniti, n vreme ce se ngrijea ca toat lumea s fie bine echipat:

Uite unul extrandesat, zise ea, aruncndu-i lui Corky costumul potrivit.

Tolland se mbrcase deja pe jumtate cu echipamentul lui.

De ndat ce Rachel se echip complet, Norah gsi valva dintr-o parte i o conect pe Rachel la un tub care ieea dintr-o canistr argintie semnnd cu un tub mare de oxigen pentru scafandri.

Inhaleaz, zise Norah, deschiznd valva.

Rachel auzi un uierat i simi gelul injectat n costum. Spuma inteligent se ntinse, iar costumul se strnse n jurul trupului, apsnd pe hainele interioare. Senzaia i amintea de momentele cnd i introducea sub ap mna pe care purta o mnu de cauciuc. Cnd se umfl n jurul capului, gluga i aps pe urechi, estompnd orice sunete din exterior. Parc sunt ntr-un cocon.

Cel mai bun lucru la costumul Mark IX, zise Norah, este amortizarea. Poi s cazi drept n fund i nu simi nimic.

Rachel era de acord. Se simea de parc ar fi fost ncastrat ntr-o saltea. Norah i ddu o serie de unelte un topor de ghea i cleme de prindere,

pe care le ata de centura prins de mijlocul ei.

Toate astea? ntreb Rachel, privind echipamentele. Ca s mergem dou sute de metri?

Ochii lui Norah se ngustar:

Vrei s venii sau nu?

Tolland i fcu ncurajator din cap lui Rachel:

Norah este doar foarte grijulie.

Corky se conect la tubul cu gel i i umfl costumul, prnd amuzat.

M simt ca i cum a purta un prezervativ uria. Norah gemu, dezgustat:

Ca i cum ai tii ce e la, nef

Tolland se aez chiar lng Rachel. i zmbi, n vreme ce ea i punea cizmele grele i crampoanele:

Eti sigur c vrei s vii?

n ochii lui se citea o ngrijorare care o mica.

Rachel sper ca ncuviinarea energic din cap o s-i ascund teama care sporea n fiecare clip. Dou sute de metri Nu e deloc departe.

i tu care credeai c poi gsi emoii doar n adncurile apelor. Tolland chicoti i i ata propriile crampoane:

Am hotrt c mi place mult mai mult apa lichid dect chestia asta

ngheat.

Mie nu-mi place niciuna, nici cealalt, i rspunse Rachel. Cnd eram copil am czut ntr-o copc fcut n ghea. De atunci mi-e fric de ap.

Tolland o privi cu simpatie:

mi pare ru s aud aa ceva. Dup ce terminm aici, va trebui s-mi faci o vizit pe Goya. O s-i schimb prerea n legtur cu apa. i promit.

Invitaia o surprinse. Goya era nava de cercetare a lui Tolland, renumit att pentru rolul pe care l avea n Amazing Seas, ct i pentru reputaia de a fi una dintre navele cu cel mai bizar aspect. Rachel tia c i va fi greu s refuze o asemenea invitaie, dei o nelinitea profund.

Acum e ancorat la douzeci de kilometri de New Jersey, continu

Tolland, luptndu-se cu crampoanele.

Pare un loc neplcut.

Nicidecum. Atlanticul e un loc incredibil. Tocmai ne pregteam s filmm un nou documentar cnd am fost ntrerupt ntr-un mod att de brutal de preedinte.

Rachel izbucni n rs:

S filmezi un documentar despre ce?

Sphyma mokarran i megafisuri oceanice.

Rachel se strmb:

M bucur c am ntrebat.

Tolland isprvi de montat crampoanele i i ridic privirea:

Serios, voi filma n zon cteva sptmni. Washingtonul nu e foarte departe de coasta din Jersey. Vino cnd te ntorci acas. N-are rost s te temi de ap pentru tot restul vieii. Echipajul meu o s ntind covorul rou pentru tine.

l ntrerupse vocea mnioas a lui Norah Mangor:

Mergem afar sau m duc s v aduc vou nite lumnri i

ampanie?

Gabrielle Ashe habar n-avea ce sens aveau documentele mprtiate acum pe biroul lui Marjorie Tench. Stiva includea fotocopii ale unor scrisori, faxuri, transcrieri ale unor convorbiri telefonice i toate preau s susin acuzaia c senatorul Sexton purta tratative secrete cu diverse companii aerospaiale private.

Tench i mpinse cteva fotografii alb-negru ctre Gabrielle:

Presupun c i sunt necunoscute!

Gabrielle se uit la poze. Primul instantaneu l arta pe senator cobornd dintr-un taxi ntr-un soi de garaj subteran. Sexton nu merge niciodat cu taxiul. Al doilea instantaneu era luat de la mare distan i l prezenta pe Sexton urcnd ntr-o dub alb, parcat. n dub prea s-l atepte un brbat n vrst.

Cine e? Se interes Gabrielle, bnuind c fotografiile sunt contrafcute.

Un tip tare de la SFF.

Gabrielle prea oarecum n cumpn:

The Space Frontier Foundation {17}?

SFF era un soi de sindicat al companiilor aerospaiale private. Reprezenta interesele antreprenorilor aerospaiali, ale ntreprinztorilor i ale fondurilor de investiii cu capital de risc practic orice entitate privat care voia s ias n spaiu. Toi adoptaser atitudini critice fa de NASA, argumentnd c programul spaial american implica practici de afaceri necinstite pentru a mpiedica firmele private de la lansarea propriilor misiuni n spaiu.

SFF, continu Tench, reprezint acum peste o sut de corporaii importante, unele foarte bogate, care ateapt nerbdtoare ratificarea Actului de Promovare a Comercializrii Spaiului.

Gabrielle medit la cele aflate. Din raiuni evidente, SFF era un sprijinitor puternic al campaniei lui Sexton, dei senatorul avusese grij s nu stea prea aproape de ei, din pricina tacticilor dubioase de lobby promovate de acetia.

SFF publicase recent un protest exploziv, n care spunea c NASA era, de fapt,

un monopol ilegal, a crui capacitate de a opera n pierdere i de a continua s rmn n afaceri reprezenta o competiie incorect fa de firmele private. n conformitate cu SFF, oricnd AT & T avea nevoie de lansarea unui satelit de telecomunicaii, mai multe companii aerospaiale private puteau oferi serviciul la un pre rezonabil de 50 de milioane de dolari. Din nefericire, NASA intervenea ntotdeauna i se oferea s lanseze satelitul pentru doar 25 de milioane de dolari, chiar dac toate costurile serviciului erau de cinci ori mai mari! Operarea cu pierderi este o cale prin care NASA i menine monopolul asupra spaiului, acuzau avocaii SFF. Iar pltitorii de taxe rmn s trag ponoasele.

Aceast poz dezvluie faptul c senatorul are ntlniri secrete cu o organizaie care reprezint ntreprinderile spaiale private, continu Tench, fcnd semn nspre alte documente de pe birou. Noi deinem i memo-uri interne SFF prin care se face apel la strngerea de sume mari de bani de la companiile membre, sume aproape egale cu valoarea lor de pia, care s fie transferate n conturi controlate de senatorul Sexton. De fapt, aceste agenii spaiale private se raliaz pentru a-l instala pe Sexton la Casa Alb. Pot doar s presupun c el a fost de acord s promulge legea i s privatizeze NASA n caz c e ales.

Gabrielle privi teancul de hrtii. Continua s ezite:

V ateptai ca eu s cred c exist dovezi la Casa Alb care s demonstreze c principalul ei contracandidat este implicat n finanri ilegale de campanii electorale i c, din cine tie ce motiv, dumneavoastr inei totul secret?

Dar ce crezi?

Gabrielle se uit nfuriat la interlocutoare:

Ca s fiu sincer, Cunoscndu-v talentul pe care l avei n operaiuni de manipulare, mi se pare mai logic s ncercai s m ducei de nas cu documente contrafcute i cu fotografii create de un tehnician priceput de la Casa Alb i de computerul lui ultraperformant.

Ar fi posibil, recunosc. Dar nu e adevrat.

Nu? Atunci cum ai obinut toate aceste documente interne ale companiilor? Resursele necesare pentru furtul acestor probe de la attea companii depesc chiar i posibilitile Casei Albe.

Ai dreptate. Informaiile au venit aici sub forma unui cadou nesolicitat.

Gabrielle era acum complet pierdut.

Oh, da, continu Tench, avem o mulime de astfel de informaii.

Preedintele are muli aliai politici puternici, care ar vrea s-l vad n continuare la Casa Alb. Amintete-i c senatorul tu vrea reduceri n toate locurile multe dintre ele chiar aici, n Washington. Senatorul Sexton n-are nici un fel de scrupule n citarea bugetului ncrcat al FBI-ului ca exemplu de depire a cheltuielilor bugetare. A ndreptat cteva atacuri i mpotriva IRS

{18}. Poate c cineva din aceste dou organisme s-a suprat.

Gabrielle pricepu aluzia. Oamenii din FBI i din IRS aveau mijloace de a obine astfel de informaii, pe care le puteau trimite apoi ctre Casa Alb ca un

cadou de sprijinire a realegerii preedintelui. Ce nu putea s cread Gabrielle ns era c senatorul Sexton s-ar fi angajat n finanri ilegale.

Dac aceste date sunt corecte, zise ea, fapt de care m ndoiesc puternic, de ce nu le-ai fcut publice?

Tu de ce crezi?

Pentru c sunt obinute ilegal.

N-are importan cum le-am obinut.

Bineneles c are importan. Sunt probe de neadmis la o audiere.

Ce audiere? E ndeajuns s trimitem informaiile unui ziar care o s publice povestea din surse credibile, cu fotografii i copii ale documentelor ataate. Sexton va fi socotit vinovat pn la probarea nevinoviei. Iar mult proclamata lui poziie anti-NASA va constitui dovada virtual c ia mit.

Gabrielle i ddu seama c avea dreptate.

Bine, accept ea, atunci de ce nu v-ai dus cu povestea la ziare?

Pentru c e o atitudine negativ. Preedintele a promis s nu fie negativ n campanie i vrea s se in de aceast promisiune ct de mult timp va putea.

Da, asta s-i spui cui vrei tu!

Adic preedintele este att de moral, nct refuz s ias n public cu astfel de dovezi pentru c populaia ar putea considera asta o atitudine negativ?

Este o atitudine negativ pentru ar. Implic zeci de companii private, dintre care multe sunt constituite din oameni cinstii. Atac instituia

Senatului american i d prost pentru moralul acestei ri. Politicienii necinstii le fac ru tuturor politicienilor. Americanii au nevoie s se ncread n conductorii lor. O astfel de scurgere de informaii ar genera o investigaie urt i ar trimite mai mult ca sigur un senator al Statelor Unite i mai muli oameni afaceri proemineni dup gratii.

Dei cele spuse de Tench aveau sens, Gabrielle continua s ndoiasc de acuzaii:

i ce au toate acestea de-a face cu mine?

Ca s-i explic pe scurt, domnioar Ashe, dac eliberm aceste documente, senatorul tu va fi condamnat pentru finanare ilegal a campaniei, i va pierde locul n Senat i mai mult ca sigur va merge la nchisoare. Doar dac nu

Gabrielle zri o lucire viclean n ochii consilierului prezidenial:

Doar dac nu Ce?

Tench trase adnc din igar:

Doar dac nu te decizi s ne ajui s evitm toate acestea. Peste ncpere se ls o tcere ncordat.

Tench tui din rrunchi:

Gabrielle, ascult, am hotrt s-i mprtesc aceste informaii neplcute din trei motive. Mai nti, ca s-i art c Zach Hemey este un om decent care consider binele guvernului ca pe un ctig personal. Apoi, ca s te informez c senatorul tu nu e chiar att de demn de ncredere cum ai putea

crede. n al treilea rnd, ca s te conving s accepi oferta pe care sunt pe cale s i-o fac.

i care e?

A vrea s-i dau ocazia s faci ceea ce este bine. S faci un lucru patriotic. C tii sau nu, eti n poziia unic de a scuti Washingtonul de tot felul de scandaluri neplcute. Dac vei face tot ce am s-i cer, poate c-i vei ctiga chiar i un loc n echipa prezidenial.

Un loc n echipa prezidenial? Gabrielle nu-i putea crede urechilor:

Domnioar Tench, orice ai avea de gnd, nu-mi place deloc s fiu antajat, strns cu ua sau forat. Lucrez pentru campania senatorului deoarece cred n politica lui. Iar dac acesta este un indiciu al modului n care

Zach Hemey i exercit influena politic, nici n-am nici un chef s fiu asociat cu el! Dac l avei cu ceva la mn pe senatorul Sexton, atunci v sugerez din toat inima s v adresai presei. Sincer, cred c toat povestea asta este o mascarad.

Tench oft din greu:

Gabrielle, finanarea ilegal a senatorului tu este un fapt. mi pare ru, tiu c ai ncredere n el, zise ea coborndu-i vocea. Uite care e poanta. Preedintele i cu mine vom iei la ramp cu povestea legat de finanare dac va fi nevoie, dar chestia va deveni extrem de urt pe scar mare. Scandalul implic mai multe corporaii americane importante care ncalc legea. Muli oameni nevinovai vor plti pentru oalele sparte.

Inspir adnc i apoi expir cu putere:

Preedintele i cu mine sperm c Exist o alt cale de a discredita etica senatorului. O cale mai discret Una prin care s nu fie implicat nici un om nevinovat.

i ls igara jos i i ncruci minile:

Mai pe leau, am vrea ca tu s iei n public i s recunoti c ai avut o legtur intim cu senatorul.

Gabrielle simi c nepenete. Tench prea a naibii de sigur pe ea. E imposibil, ncerc ea s se asigure. Nu exist nici o dovad. Chestia cu sexul se petrecuse o singur dat, n spatele uilor nchise ale biroului senatorial al lui Sexton. Tench nu are nimic. Merge la plesneal. Se lupt s-i menin vocea calm:

Presupunei cam multe, domnioar Tench!

Ce anume? C ai avut o legtur? Sau c i vei lsa balt candidatul?

Amndou.

Tench zmbi scurt i se ridic:

Ei bine, hai s lmurim una din aceste fapte chiar acum, bine?

Se duse iari la seiful din perete i se ntoarse cu un dosar rou. Era

tampilat cu sigiliul Casei Albe. Desfcu clama de prindere, trase de

nchiztoarea plicului dinuntru i vrs coninutul pe birou, n faa lui Gabrielle.

n timp ce zeci de fotografii color se revrsau pe birou, Gabrielle vzu cum ntreaga ei carier se duce de rp ntr-o singur clip.

Vntul katabatic care urla n afara habisferei nu semna deloc cu vnturile oceanice cu care era obinuit Tolland. n largul oceanului, vntul era un rezultat al valurilor i al fronturilor de presiune i venea n perioade de aflux i de reflux. Vntul katabatic era supus doar legilor fizicii un uvoi de aer rece

i dens care cobora pe panta ghearului. Era cea mai hotrt for a naturii pe care o ntlnise. Dac aerul ar fi venit cu douzeci de noduri pe or, ar fi fost visul oricrui marinar, ns, la viteza curent de optzeci de noduri, putea deveni uor un comar chiar i pentru cei aflai pe teren solid. Tolland descoperi repede c, dac se oprea i se apleca spre spate, rafalele constante l ridicau imediat la vertical.

Mai iritant dect uvoiul puternic de aer rece era uoara pant descendent a ghearului. Gheaa cobora cu un unghi extrem de lin spre ocean, aflat la trei kilometri deprtare. n ciuda colilor ascuii ai crampoanelor montate pe cizme, Tolland avea sentimentul nelinititor c orice pas greit l putea arunca n braele unei rafale i de acolo n josul pantei. Instrucia extrem de scurt fcut de Norah Mangor nainte de plecare prea acum periculos de insuficient.

Toporic Piranha de ghea, spusese Norah, prinznd de fiecare din centurile lor o unealt uoar n form de T, n vreme ce se pregteau n habisfer. Lam standard, lam ncovoiat, lam semitubular, ciocan i coas. Nu trebuie s inei minte dect c, n caz c cineva alunec sau e prins ntr-o rafal de vnt, tot ce trebuie este s nfcai toporul de cap cu o mn i cu cealalt de coad, s nfigei lama ncovoiat n ghea i s v sprijinii de ea, ajutndu-v de crampoane.

Cu aceste cuvinte n chip de asigurare, Norah Mangor ataase frnghii de fiecare dintre ei. i puseser cu toii ochelari de protecie i porniser n bezna dup-amiezei.

Cei patru oameni i croiau acum drum n josul ghearului, n ir indian, desprii unii de alii de zece metri de frnghie. Norah deschidea irul, urmat fiind de Corky, apoi de Rachel i, n fine, de Tolland pe post de ariergard.

n timp ce se ndeprta de habisfer, Tolland simi o nelinite tot mai mare. Chiar dac i inea de cald, costumul umflat l fcea s se simt ca un astronaut pierdut n spaiu n cutarea unei planete ndeprtate. Luna dispruse ascuns de nori groi i amenintori de furtun, aruncnd banchiza de ghea ntr-o bezn de neptruns. Vntul katabatic prea tot mai puternic cu fiecare minut i exercita o presiune constant asupra spatelui su.

Strduindu-se s zreasc prin ochelarii de protecie ceva din pustietatea imens din jurul lui, ncepu s simt un pericol real n acel loc. Indiferent de precauiile enunate de NASA, Tolland era surprins c directorul administrativ se artase dispus s rite patru viei n loc de dou. Mai ales cnd dou dintre aceste viei le aparineau fiicei unui senator i unui astrofizician de talie mondial. Tolland nu era ns deloc surprins c se gndete cu afeciune la Rachel i la Corky. Ca o persoan care fusese la comanda unui vas, era obinuit s se simt responsabil pentru cei din echipa lui.

Stai n spatele meu, i strig Norah, luptndu-se s fie auzit n dauna vntului. Las sania s ne arate drumul.

Sania de aluminiu pe care Norah i transporta echipamentele de testare semna cu un balon supradimensionat. Corpul saniei era plin la refuz cu dispozitivele de diagnosticare i cu accesoriile de siguran pe care ea le tot folosise n ultimele zile. Toat marfa incluznd un set de baterii, fclii de siguran i un reflector mobil puternic era asigurat sub o copertin de plastic bine strns. n ciuda ncrcturii grele, sania aluneca fr efort pe tlpicile ei lungi i drepte. Chiar i pe pantele cele mai puin nclinate, sania mergea n jos parc prin voin proprie. Norah se mulumea s o in nfrnat cnd era cazul, ca i cum ar fi permis obiectului s i conduc.

Sesiznd distana crescnd dintre grup i habisfer, Tolland privi peste umr. La numai cincizeci de metri distan, silueta vag a domului aproape dispruse n ntunericul nvolburat.

Nu suntei ngrijorai c nu o s mai gsim drumul napoi? Strig el.

Habisfera este aproape invizi

Cuvintele i fur brusc reduse la tcere de uieratul ascuit al unei fclii care se aprindea n mna lui Norah. Sclipirea alb-roiatic lumina gheaa pe o raz de zece metri de jur mprejur. Norah i folosi clciul pentru a spa o gropi n zpada de suprafa, apoi ridic un fel de mic dig protector pe partea gropiei expuse la vnt. Dup aceea nfipse fclia n scobitur:

Firimituri de pine high-tech, le strig Norah.

Firimituri de pine? Se mir Rachel, protejndu-i ochii de izbucnirea brusc de lumin.

Din Hansel i Gretel, i rspunse Norah. Fcliile astea vor dura o or suficient ca s gsim drumul napoi.

Cu aceasta, Norah porni mai departe, conducndu-i n josul ghearului din nou n ntuneric.

Gabrielle Ashe iei valvrtej din biroul lui Marjorie Tench i reui n ultima clip s evite s se ciocneasc de o secretar. ngrozit, Gabrielle nu vedea n faa ochilor dect pozele imaginile braelor i ale picioarelor

ngemnate. Chipuri lor extaziate.

Habar n-avea cum fcuser acele fotografii, dar tia prea bine c erau reale. Fuseser fcute n biroul senatorului Sexton, de undeva de deasupra, probabil cu o camer ascuns. Dumnezeu s m ajute! Una dintre fotografii i prezenta pe Gabrielle i pe Sexton fcnd sex chiar pe biroul senatorului, corpurile lor strivind o serie de documente ce preau oficiale.

Marjorie Tench o ajunse din urm n dreptul Camerei Hrilor. Tench ducea cu ea dosarul rou cu fotografii.

Dup reacia ta presupun c eti convins de autenticitatea acestor

poze!

Consilierul principal al preedintelui prea c e pe deplin satisfcut:

Sper c ele te vor convinge c i celelalte date sunt corecte. Provin de la aceeai surs.

Gabrielle i simea tot corpul n flcri, n vreme ce parcurgea n vitez holul. Unde naiba e ieirea?

Cu picioarele ei lungi, Tench n-avea nici o problem s in pasul.

Senatorul Sexton a jurat n faa ntregii lumi c relaia voastr este una platonic i prea extrem de convingtor.

Tench art cu mna peste umr:

De fapt, n birou am o nregistrare video, dac simi nevoia s i mprosptezi memoria!

Gabrielle n-avea nevoie de aa ceva. i amintea prea bine acea conferin de pres. Pe ct de vehement, pe att de dezamgitoare fusese atitudinea lui.

Din pcate, continu Tench, cu o voce care exprima orice altceva n afar de dezamgire, senatorul Sexton a minit cu neruinare poporul american. Publicul are dreptul s tie. i va ti. O s am eu personal grij de asta. Singura ntrebare este cum va afla publicul. Noi credem c cel mai bine e s vin de la tine.

Gabrielle era n stare de oc:

Chiar credei c v voi ajuta s-mi linai candidatul?

Privirea lui Tench se nspri:

ncerc s rezolv o problem, Gabrielle. i ofer posibilitatea s scuteti pe toat lumea de jen ridicndu-i capul drept n sus i spunnd adevrul. Nu am nevoie dect de o declaraie semnat prin care s recunoti c ai avut o legtur intim cu senatorul.

Gabrielle se opri brusc:

Ce?

Foarte simplu. O declaraie semnat de tine ne ofer posibilitatea de a trata discret cu senatorul, scutind o ar ntreag de un scandal urt. Oferta mea e simpl: semneaz o declaraie pentru mine i acele fotografii vor rmne

ncuiate pentru totdeauna.

Vrei o declaraie?

Din punct de vedere tehnic, a avea nevoie de o declaraie sub jurmnt, dar fiindc dispunem de un notar aici, n cldire, care poate

Ai nnebunit de-a binelea!

Gabrielle iui pasul din nou.

Tench mergea n dreptul ei. Prea mai iritat acum:

Senatorul Sexton se duce la fund oricum, Gabrielle, iar eu i ofer o

ans de a iei din mizeria asta fr a-i vedea fundul n ziarele de diminea! Preedintele este un om de bun-sim i nu vrea ca aceste poze s fie publice. Dac mi dai o declaraie sub jurmnt i vorbeti despre legtura intim cu propriile tale cuvinte, vom putea cu toii s rezolvm problema cu demnitate!

Eu nu sunt de vnzare.

Ei bine, senatorul tu este cu siguran! Este un om periculos i ncalc legea.

El ncalc legea? Voi suntei cei care dai buzna n birouri i facei poze ilegal! Ai auzit vreodat de Watergate?

N-am avut nimic de-a face cu obinerea porcriilor stora. Pozele provin din aceeai surs ca documentele care au legtur cu finanarea campaniei de ctre SFF. Cineva v-a supravegheat pe voi doi ndeaproape.

Gabrielle trecu n goan de biroul de verificare unde i primise permisul de acces. i scoase cu furie permisul de la gt i l arunc paznicului uluit.

Tench continua s se in pe urmele ei.

Va trebui s iei repede o hotrre, domnioar Ashe, rosti Tench n vreme ce se apropiau de ieire. Fie mi aduci o declaraie sub jurmnt n care recunoti c te-ai culcat cu senatorul, fie, la ora opt disear, preedintele va fi obligat s prezinte publicului toate acestea afacerile murdare ale lui Sexton, fotografiile cu tine, totul. Crede-m, cnd publicul va vedea c n-ai fcut nimic i l-ai lsat pe Sexton s mint n legtur cu relaia voastr, vei arde pe rug chiar lng el.

Gabrielle vzu ua i se ndrept spre ea.

Pe biroul meu, pn la ora opt disear, Gabrielle! Fii fat deteapt!

Tench i ddu dosarul cu fotografiile:

Pstreaz-le, dulcea! Noi mai avem multe copii.

Rachel Sexton simea tot mai muli fiori pe msur ce cobora ghearul n noaptea care se adncea foarte repede. Prin minte i se perindau imagini nelinititoare: meteoritul, planctonul fosforescent, consecinele unei eventuale greeli a lui Norah Mangor n ceea ce privete mostrele de ghea.

O matrice solid de ghea din ap dulce, zisese Norah, amintindu-le tuturor c forase dup mostre peste tot, inclusiv deasupra meteoritului.

Ar fi observat dac ghearul coninea interstiii de ap srat pline cu plancton. Sau nu? Cu toate astea, intuiia o ndemna pe Rachel s rmn n continuare concentrat asupra soluiilor celor mai simple.

n acest ghear exist plancton ngheat.

Zece minute mai trziu, cu patru fclii lsate drept semn de recunoatere, Rachel i ceilali se gseau la aproximativ 250 de metri de habisfer. Norah se opri brusc, fr nici un fel de avertisment.

sta e locul, zise ea, semnnd cu un cuttor de ap care i folosise beele pentru a descoperi ca prin magie locul perfect pentru forat.

Rachel se ntoarse i privi panta din spatele lor. Habisfera dispruse de mult n noaptea noroas, ns irul de fclii era perfect vizibil, ultima dintre acestea plpind precum o stea ndeprtat. Fcliile erau perfect aliniate, ca o pist de aterizare atent construit. Rachel era impresionat de priceperea lui Norah.

E un alt motiv pentru care am lsat sania s coboare n fa, i zise cu voce tare Norah, vznd-o pe Rachel cum admir aliniamentul fcliilor.

Coborul se face drept. Dac lsm gravitatea s conduc sania i nu ne amestecm deloc, va rezulta garantat o linie dreapt.

Drgu mecherie, i strig Tolland. A vrea s existe ceva asemntor i n largul oceanelor.

Dar aici ESTE largul oceanului, i zise Rachel, imaginndu-i apa de dedesubtul ei. Pre de o fraciune de secund atenia i fu atras de cea mai ndeprtat fclie. Aceasta devenise brusc invizibil, ca i cum lumina fusese blocat de o form n trecere. O clip mai trziu ns, lumina reapru. Rachel simi brusc un fior de nelinite.

Norah, strig ea ca s acopere uierul vntului, spuneai c pe aici sunt uri polari?

Glaciologul pregtea o ultim fclie. Fie nu o auzi, fie se decise s o ignore.

Urii polari, i rspunse Tolland ipnd, mnnc foci. Atac oamenii doar atunci cnd le invadeaz teritoriul.

Dar suntem n ara urilor polari, nu?

Rachel nu mai inea minte care pol avea uri i care pinguini.

Da, i rspunse Tolland. De fapt, de la urii polari vine numele Arcticii. Arktos nseamn urs n greac.

Minunat. Rachel se zgi nervoas n bezn.

Antarctica nu are uri polari, continu Tolland. Aa c i s-a spus Anti-arktos.

Mersi, Mike, strig Rachel. Ajunge ct am discutat despre uri polari. El rse:

Ai dreptate. Scuze.

Norah fix o ultim fclie n zpad. La fel ca mai devreme, cei patru se trezir nconjurai de o lumin roiatic. Preau nite balene n costumele negre de protecie. Dincolo de cercul luminos emis de fclie, restul lumii deveni complet invizibil. i nconjura un cerc de bezn.

n vreme ce Rachel i cei doi brbai asistau, Norah i nfipse picioarele bine n zpad i se folosi de micri prudente pentru a trage sania civa metri n susul pantei, pn n locul n care stteau cu toii. Dup aceea, innd bine de frnghie, ngenunche i activ manual pilonii de frn ai saniei patru epue n unghi care se nfipser n ghea pentru a menine sania fix pe loc. Cu aceasta, Norah se ridic i se ndeprt puin, dnd drumul frnghiei.

n regul, ip ea. E vremea s trecem la lucru!

Fcu un cerc pn n partea de jos a saniei i ncepu s desfac legturile care ineau pnza de protecie peste echipamente. Avnd sentimentul c fusese puin prea dur cu Norah, Rachel se duse s o ajute s desfac partea din spate a pnzei.

Isuse, NU! ip Norah, ridicndu-i iute capul. Nu facei niciodat

asta!

Rachel se trase napoi, nedumerit:

Nu desfacei niciodat partea dinspre vnt! i explic Norah. Vei crea un impuls eolian! Sania ar fi nit din loc ca o umbrel ntr-un tunel aerodinamic!

Rachel se ddu napoi:

mi pare ru, eu

Norah o privi furioas:

Dumneata i cu biatul spaial n-avei ce cuta aici!

Niciunul dintre noi n-are , i zise Rachel.

Amatori, bombni Norah n gnd, njurndu-l pe directorul administrativ c insistase s i trimit pe Rachel i pe Corky. Clovnii tia o s provoace moartea cuiva pe-aici. Ultimul lucru de care Norah avea nevoie acum era s o fac pe ddaca.

Mike, zise ea, am nevoie de tine ca s ridic GPR-ul de pe sanie. Tolland o ajut s desfac dispozitivul i s l poziioneze pe ghea.

Instrumentul semna cu trei lame de plug de zpad n miniatur ataate n paralel unui cadru de aluminiu. ntreaga structur nu era mai lung de un metru i era conectat prin cabluri la un stabilizator de curent i la o baterie de acumulatori de pe sanie.

sta e un radar? ntreb Corky, strignd contra vntului.

Norah ncuviin n tcere. The Ground Penetrating Radar {19} (GPR) era mult mai bine echipat s descopere straturi de ghea srat dect sateliii. Transmitorul GPR trimitea pulsuri de energie electromagnetic prin ghea, iar pulsurile se ntorceau n mod diferit n funcie de structura cristalelor din sol. Apa dulce pur nghea ntr-un singur strat drept. Apa srat, n schimb,

nghea mai degrab sub form de grtar despicat datorit coninutului de sodiu care determina pulsurile GPR s se ntoarc la ntmplare, diminund sensibil numrul de reflecii.

Norah i ddu drumul mainii.

Iau un soi de imagine prin seciune, pe baz de localizare a ecoului, a foii de ghea din jurul puului de extracie, strig ea nspre ceilali. Aplicaiile software ale mainii vor desena o seciune a ghearului, pe care apoi o vor imprima. Orice ghea marin se va nregistra ca o umbr.

Imprima?

Tolland prea surprins:

Poi s imprimi aici?

Norah art nspre un cablu care ieea din GPR i conducea ctre un dispozitiv aflat nc sub protecia pnzei de pe sanie.

N-avem alt ans dect s imprimm. Ecranele de computer folosesc prea mult energie preioas de baterie, aa c glaciologii din teren tipresc datele pe imprimante cu transfer de cldur. Culorile nu sunt nemaipomenite, dar tonerul de laser se ntrete la temperaturi mai mici de minus douzeci de grade. Am nvat asta pe propria-mi piele n Alaska.

Norah le ceru tuturor s se aeze n josul radarului. Se pregti s alinieze transmitorul astfel nct s scaneze ntreaga zon a gurii de meteorit, aflat la vreo trei stadioane de fotbal distan. Privind ns prin noapte n direcia din care veniser, Norah nu vzu nimic:

Mike, trebuie s aliniez transmitorul GPR n dreptul meteoritului, dar fclia asta m-a orbit. O s m duc n susul pantei suficient de mult ca s ies din raza luminii. O s-mi ridic braele n linie cu fcliile, iar tu o s ajustezi aliniamentul radarului.

Tolland ddu din cap i ngenunche lng GPR.

Norah i nfipse crampoanele n ghea i se aplec nainte mpotriva vntului ca s poat urca panta nspre habisfer. Vntul katabatic era mult mai puternic dect i nchipuise ea. Probabil c se apropia o furtun. Nu mai conta. Aveau s termine treaba n cteva minute. O s vad ei c am dreptate. Reui s parcurg douzeci de metri nspre habisfer. Ajunse la marginea

ntunericului exact n clipa n care frnghia de la mijloc se ntinse la maximum.

Privi n sus, spre ghear. n vreme ce ochii i se obinuiau cu ntunericul, linia fcliilor ncepu treptat s se fac vzut la cteva grade nclinare spre stnga ei. Norah i modific poziia pn ce se alinie perfect cu fcliile. Dup aceea i ridic braele precum un compas, rsucindu-i corpul ca s indice vectorul exact de aliniere.

Acum sunt n linie cu ele! Strig ea.

Tolland potrivi dispozitivul GPR i i fcu semn cu mna:

Totul e potrivit!

Norah se mai uit o dat la pant, recunosctoare pentru calea luminat de ntoarcere. Ceva bizar se petrecu ns. Pentru o clip, una dintre fcliile cele mai apropiate i dispru din raza vizual. Chiar n clipa n care Norah se gndi c fclia se stinse, lumina reapru. Dac n-ar fi tiut cum stteau lucrurile,

Norah ar fi putut crede c ntre fclie i ea se interpusese ceva. Cu siguran c nu se afla nimeni acolo Asta bineneles dac nu cumva directorul administrativ se simise vinovat i trimisese o echip NASA dup ea, Norah se ndoia ns de acest lucru. Pn la urm i spuse c nu fusese, probabil, nimic. O pal de vnt adumbrise o clip fclia.

Norah se ntoarse spre radar.

Toate sunt aliniate?

Tolland ridic din umeri:

Cred c da.

Norah se duse la dispozitivul de control de pe sanie i aps pe un buton. Radarul ncepu s emit un bzit ascuit, dup care se opri.

Bine, zise ea. Am terminat!

Asta a fost tot? ntreb Corky.

Toat dificultatea const n aranjament. Procesul propriu-zis de nregistrare dureaz o secund.

Pe sanie, imprimanta cu transfer de cldur ncepuse deja s emit zgomote. Era nchis bine cu un capac de plastic i scotea ncet o foaie de hrtie sub form de bucl. Norah atept pn ce dispozitivul termin de imprimat, apoi desfcu capacul de plastic i scoase hrtia. O s vad ei, i zise ea, ducnd hrtia imprimat spre lumin ca toat lumea s vad ce era pe ea. Nu va iei nici un fel de ap srat.

Toat lumea se strnse n jurul lui Norah, care inea bine hrtia n mnui. Norah inspir adnc i netezi foaia ca s examineze datele. Imaginea rezultat o fcu s tresar de groaz:

Oh, Doamne!

Norah se holb, incapabil s cread ceea ce vedea. Aa cum era de ateptat, hrtia lsa s se vad o seciune clar prin puul plin cu ap al meteoritului. ns femeia nu s-ar fi ateptat niciodat s zreasc acolo forma cenuie a unui corp uman care plutea la jumtatea adncimii puului. Simi cum i nghea sngele n vine:

Oh, Doamne E un cadavru n puul de extracie. Ceilali o privir uimii n tcere.

Silueta fantomatic plutea cu capul n jos n puul ngust. n jurul corpului se vedea un soi de pelerin, ca o aur bizar asemntoare unui

linoliu. Norah i ddu seama ce era cu acea aur. Radarul nregistrase o urm a hainei victimei, care nu putea fi dect una cunoscut ei, lung, din pr de cmil.

Este Ming, rosti n oapt. Probabil c a alunecat

Norah nu i-ar fi nchipuit c imaginea cadavrului lui Ming n puul de extracie va constitui cel mai puin important dintre cele dou ocuri pe care i le rezerva acea foaie de hrtie. n timp ce parcurgea foaia cu seciunea din josul puului, Norah zri altceva.

Gheaa de sub puul de extracie

Norah se holb. n prima clip crezu c se ntmplase ceva cu scanerul. Cnd studie ns imaginea mai ndeaproape, Norah simi o nelinite tot mai profund, precum furtuna care sttea s izbucneasc n jurul lor. Marginile hrtiei fluturar ca nebune n vnt, n vreme ce Norah se ntoarse i se uit mai atent la nregistrare.

Dar E imposibil!

Brusc, adevrul o izbi drept n fa. nelese ce se ntmpla i i ddu seama c vor fi ngropai de vii n ghea. Uit cu totul de Ming.

Norah nelegea acum. Apa srat din pu! Czu n genunchi, n zpada de lng fclie. Abia putea respira. Continund s in strns hrtia n mini,

ncepu s tremure ngrozitor.

Doamne Nici mcar nu mi-a trecut prin minte.

Cuprins de un acces brusc de furie, ntoarse capul n direcia habisferei NASA.

Ticloilor! Url ea, strigtul ei fiind nghiit de vnt. Ticloi nenorocii!

n ntuneric, la doar cincizeci de metri deprtare, Delta One i duse dispozitivul de comunicaii la gur i rosti doar dou vorbe ctre controlor:

Au aflat.

Norah Mangor rmase n continuare n genunchi pe ghea cnd Michael Tolland trase, uluit, hrtia imprimat din minile ei care tremurau. Zguduit de privelitea cadavrului plutitor al lui Ming, Tolland ncerc s-i adune gndurile

i s descifreze imaginea pe care o avea n faa ochilor.

Vzu seciunea transversal a puului cobornd de la suprafa aizeci de metri n ghea. Vzu trupul lui Ming care plutea. Privirea lui Tolland se duse mai jos. Sesiz c ceva nu era n regul. O coloan ntunecat de ghea marin se ntindea n jos, ctre adncul deschis al oceanului de dedesubt, chiar sub puul de extracie. Pilonul vertical de ghea srat era masiv avnd acelai diametru ca al puului.

Doamne! Strig Rachel, privind peste umrul lui Tolland. Pare c puul meteoritului continu prin ptura de ghea pn la ocean!

Tolland se uita transpus. Creierul lui refuza s accepte unica explicaie logic. Corky prea la fel de alarmat.

Norah ip:

Cineva a forat sub banchiz!

Era att de furioas, c ochii mai aveau puin i i sreau din orbite:

Cineva a plantat intenionat acea roc de sub banchiza de ghea!

Dei idealistul din Tolland voia s resping concluzia lui Norah, omul de tiin din el tia c s-ar putea ca ea s aib dreptate. Ghearul Milne plutea pe ocean, lsnd suficient loc dedesubt unui submarin. Deoarece totul cntrea mult mai puin n mediu submarin, chiar i un submersibil de mici dimensiuni, asemntor cu modelul monopilot Triton folosit de Tolland n cercetrile lui, era capabil s transporte cu uurin meteoritul ntre braele sale metalice.

Submarinul s-ar fi putut apropia dinspre ocean, s-ar fi scufundat sub banchiza de ghea i ar fi forat n ghea drept n sus. Apoi ar fi putut folosi un bra de extensie sau baloane gonflabile ca s mping meteoritul n pu. Odat ce meteoritul ar fi fost pus la locul lui, a-pa srat care ar fi urcat n pu n spatele meteoritului ar fi nceput s nghee. Imediat ce puul s-ar fi nchis suficient de mult ca s in meteoritul pe loc, submarinul i-ar fi putut retrage braul i ar fi putut disprea, lsnd Mama Natur s sigileze restul tunelul i s tearg toate urmele fra-udei.

Dar de ce? Vru Rachel s afle, lund hrtia de la Tolland i studiind-o. De ce ar face cineva aa ceva? Suntei siguri c radarul merge bine?

Bineneles c sunt sigur! Iar hrtia asta explic perfect prezena bacteriilor fosforescente n ap!

Tolland trebuia s admit c logica lui Norah era nfricotor de precis.

Dinoflagelatele fosforescente i-ar fi urmat instinctul i ar fi notat n sus, n pu, fiind prinse n capcan chiar sub meteorit i ncremenind n ghea.

Ulterior, cnd Norah nclzise meteoritul, gheaa din imediata apropiere s-ar fi topit i ar fi eliberat planctonul. Acesta ar fi notat din nou n sus, de aceast dat ar fi atins suprafaa n interiorul habisferei, unde, n cele din urm, ar fi murit din lips de ap srat.

E o nebunie! ip Corky. NASA dispune de un meteorit cu fosile extraterestre n el. De ce i-ar psa unde a fost gsit? De ce s-i fi dat osteneala s-l ngroape sub o banchiz de ghea?

Cine dracu s tie, ripost Norah, ns nregistrrile GPR nu mint. Am fost nelai. Meteoritul la nu are nici o legtur cu fenomenul Jungersol. A fost plantat recent n ghea. De mai puin de un an de zile, altfel planctonul ar fi murit!

ncepuse deja s mpacheteze echipamentul GPR pe sanie i s l asigure:

Trebuie s ne ntoarcem i s spunem cuiva! Preedintele se va prezenta n faa publicului cu date eronate! NASA l-a dus de nas!

Stai o clip! i strig Rachel. Ca s fim siguri, ar trebui mcar s mai facem o dat testul. Nimic din ce am vzut nu are sens. Cine ne va crede?

Toat lumea, rspunse Norah, pregtind sania. Cnd voi intra n habisfer i voi extrage o alt mostr de la fundul puului de meteorit care va arta existena apei srate, v garantez c toat lumea va crede asta!

Norah retrase frnele saniei, ndrept vehiculul ctre habisfer i ncepu s urce panta, nfigndu-i crampoanele n ap i trgnd sania cu o uurin surprinztoare. Era o femeie hotrt s-i duc misiunea la bun sfrit.

S mergem! Le strig ea, trgnd grupul dup ea ctre marginea cercului de lumin al fcliei. Nu tiu ce a ncercat NASA aici, dar n mod sigur nu mi place s fiu folosit ca un pion n

n acea fraciune de secund, capul ei se ddu brusc pe spate, de parc Norah ar fi fost lovit drept n frunte de o for invizibil. Scoase un icnet gutural de durere, se cltin, apoi czu pe spate pe ghea. Aproape n aceeai secund, Corky scoase un ipt i se rsuci pe loc, ca i cum umrul i-ar fi fost mpins cu putere napoi. Czu i el pe ghea, zvrcolindu-se de durere.

Rachel uit imediat de hrtia pe care o inea n mn, de Ming, de meteorit i de bizarul tunel de sub ghea. Simi un proiectil mic care i trecu razant pe lng ureche, aproape atingnd-i tmpla. Din instinct, se ls n genunchi i l trase pe Tolland dup ea.

Ce naiba se petrece? Rcni Tolland.

Rachel nu-i putea nchipui dect c ncepuse o furtun cu grindin mingi de ghea care coborau cu mare vitez pe panta ghearului i totui, dup fora cu care tocmai fuseser lovii Norah i Corky, grindina ar fi trebuit s cad cu o vitez de cteva sute de kilometri pe or. Ciudat, dar tirul brusc de obiecte de dimensiunea marmurei pru s se concentreze acum asupra ei i a lui Tolland. Gheaa n jurul lor srea, trimind n aer sgei dure. Rachel se rostogoli pe burt, i nfipse colii crampoanelor n ghea i se ndrept ct putu de repede spre singura protecie existent. Sania. Tolland o ajunse din urm o clip mai trziu i se ghemui lng ea.

Brbatul se uit la Corky i la Norah, care zceau pe ghea, lipsii de orice aprare.

Trage-i cu frnghia! Strig el, apucnd de frnghie i ncercnd s

trag.

ns frnghia era nfurat n jurul saniei.

Rachel mototoli hrtia imprimat n buzunarul costumului i porni n patru labe spre sanie, ncercnd s desclceasc frnghiile din tlpicile vehiculului. Tolland o urma ndeaproape.

Grindina form imediat un baraj alb mpotriva saniei, de parc brusc

Mama Natur i-ar fi abandonat pe Corky i pe Norah i i-ar fi ndreptat atenia asupra lui Rachel i a lui Tolland. Unul din proiectile se nfipse n pnza care acoperea sania, se desfcu parial, apoi se balans i czu drept pe mneca dreapt a costumului lui Rachel.

Fata nghe cnd vzu despre ce era vorba. ntr-o fraciune de secund, uimirea care puse stpnire pe ea se transform n groaz. Grindina era fabricat de om. Mingea de ghea de pe mneca ei nu era altceva dect un sferoid perfect modelat, de mrimea unei ciree mari. Suprafaa era lustruit i neted, ptat doar de o linie n jurul circumferinei, precum demodatele proiectile de muschet din plumb, stanate n prese. Acele alice sferice erau, fr ndoial, fabricate de mna omului.

Gloane de ghea

Avnd acces la experimentele militare, Rachel cunotea bine noile arme experimentale Improvised Munitions (IM) muniie mbuntit , puti de zpad care compactau zpada n alice de ghea, puti de deert care topeau nisipul n proiectile de sticl, puti de ap care trgeau pulsuri de ap lichid cu o asemenea for nct puteau rupe oase. Armamentul cu muniie

mbuntit dispunea de un avantaj enorm fa de cel convenional pentru c

folosea resursele n funcie de mediul local de lupt i fabricau literalmente muniie pe loc, fumizndu-le soldailor un numr nelimitat de cartue fr ca acetia s fie obligai s mai care vechile lor cartuiere grele. Rachel tia c alicele de ghea cu care se trgea acum n ei erau comprimate la cerere din zpad ncrcat n patul putii.

Aa cum se ntmpla adesea n universul serviciilor secrete, cu ct cineva

tia mai multe, cu att mai nfricotoare deveneau scenariile posibile. Acest moment nu fcea excepie. Rachel ar fi preferat acum ignorana, ns cunotinele ei despre acest armament o conduceau ctre o singur concluzie nfiortoare: erau atacai de un soi de unitate american de operaiuni speciale, singura for armat din ar care dispunea n mod curent de permisiunea de a folosi aceste arme pe teren.

Prezena unei uniti militare de elit nsemna un al doilea lucru i mai nfiortor dect primul: probabilitatea de a supravieui atacului era aproape nul.

Gndul morbid i fu brusc ntrerupt cnd una dintre alicele de ghea gsi o deschiztur n pnza saniei i travers uiernd scutul, lovind-o pe

Rachel chiar n stomac. Aceasta avu senzaia c o izbete un pumn drept n vintre, dei era protejat de costumul Mark IX. Vzu stele verzi. Rachel se ddu

napoi, dar reui s se prind de sanie ca s nu-i piard echilibrul. Michael Tolland ls balt frnghia lui Norah i se ntinse s o prind pe Rachel, dar ajunse prea trziu. Rachel czu pe spate, trgnd odat cu ea o stiv de echipamente. ncepu, mpreun cu Tolland s se rostogoleasc n jos pe ghea

n mijlocul dispozitivelor electronice scpate de sub control.

Sunt Gloane, icni ea, rmas momentan fr suflu. Fugi! Metroul care prsea staia Federal Triangle nu se putea ndeprta

suficient de repede pentru Gabrielle Ashe. Femeia sttea nepenit ntr-un col pustiu din tren, n vreme ce siluete ntunecate treceau pe lng ea ca ntr-o cea. n poal, i se odihnea dosarul rou pe care i-l dduse Marjorie Tench. O apsa de parc ar fi avut zece tone.

Trebuie s stau de vorb cu Sexton!, i spuse ea. Trenul mergea oricum n direcia biroului senatorului. Chiar acum!

n lumina slab i plpitoare din tren, Gabrielle se simea ca i cum trebuia s ndure o cltorie sub efectul halucinogenelor. Lumini tcute se iveau i dispreau deasupra capului ei ca nite efecte stroboscopice date cu

ncetinitorul. Tunelul o nconjura din toate prile ca un canion adnc.

S-mi spun cineva c toate astea nu sunt reale!

Privi dosarul din brae. i desfcu clema, bg uor mna i scoase la iveal o fotografie. Luminile trenului clipir o secund, timp n care ea apuc s zreasc o imagine ocant Sedgewick Sexton gol i ntins pe birou, cu faa satisfcut ntoars exact spre camera de luat vederi, n vreme ce forma negricioas a trupului ei se odihnea goal lng el.

Gabrielle se scutur nfiorat, bg poza la loc n dosar i se lupt s nchid clema la loc.

S-a terminat.

Imediat ce trenul iei din tunel i se cr pe una din inele supraterane din apropierea L'Enfant Piaza, Gabrielle i scoase telefonul celular i apel numrul personal al senatorului. i rspunse vocea lui nregistrat pe serviciul de mesagerie. Nedumerit, sun la biroul lui. i rspunse secretara.

Gabrielle, se recomand ea. Este nuntru? Secretara prea agitat:

Unde ai fost? Te-a cutat!

Am avut o ntlnire care s-a prelungit. Trebuie s vorbesc imediat cu

el.

Va trebui s atepi pn mine diminea. Este n Westbrooke.

Westbrooke Place Luxury Apartments era casa din D. C. A senatorului.

Nu rspunde la numrul lui personal, continu Gabrielle.

i-a anulat tot programul, n agend e scris P. E., i aminti secretara. A plecat devreme.

Gabrielle se ncrunt. Personal Event eveniment personal. Cu toate emoiile trite, uitase c Sexton i programase o noapte de unul singur, acas. Refuza categoric s fie deranjat n astfel de ocazii.

S bai la u doar dac cldirea arde, ar fi spus el. Orice altceva poate atepta pn a doua zi.

Gabrielle decise c apartamentul lui Sexton chiar luase foc.

Trebuie s dai de el pentru mine.

Imposibil.

E o chestiune serioas, chiar c

Nu, este absolut imposibil. i-a lsat pagerul pe biroul meu cnd a plecat i mi-a spus s nu fie deranjat toat seara. A fost categoric.

Secretara fcu o pauz:

Mai hotrt ca de obicei.

La naiba.

Bine, mulumesc. Gabrielle nchise.

L'Enfant Piaza, anun o voce nregistrat n difuzoarele trenului.

Conexiune cu toate staiile.

nchizndu-i ochii, Gabrielle ncerc s-i limpezeasc gndurile, ns imagini devastatoare continuau s i se perinde prin minte Pozele erotice ale ei cu senatorul Stiva de documente care-l acuzau pe senator c lua mit.

Gabrielle continua s aud vocea rguit a lui Tench: F ce trebuie.

Semneaz declaraia sub jurmnt. Recunoate legtura.

n vreme ce trenul se oprea scrind n staie, Gabrielle ncerc s-i imagineze ce ar fi fcut senatorul dac fotografiile ar fi ajuns n pres. Primul lucru care i veni n gnd o oc i o ruin.

Sexton va mini.

Oare chiar credea asta despre senator? Da. Va mini

Dac fotografiile ajungeau n pres fr ca Gabrielle s recunoasc legtura, senatorul avea pur i simplu s pretind c acele poze erau o fctur ordinar. Era epoca fotografiei digitale: oricine care avusese vreodat acces la

Internet putuse vedea fotografii retuate ireproabil cu feele diferitelor celebriti trucate digital pe corpurile altor oameni, adesea ale unor vedete porno implicate n acte obscene. Gabrielle fusese deja martor a abilitii senatorului de a privi ntr-o camer de televiziune i de a mini convingtor n legtur cu relaia lor; n-avea nici o ndoial c el putea convinge ntreaga lume c acele fotografii reprezentau doar o tentativ josnic de a-i duce cariera de rp. Sexton avea s se lanseze ntr-o diatrib furtunoas, poate chiar s insinueze c nsui preedintele ordonase falsurile.

Nu-i de mirare c administraia de la Casa Alb nu a ieit la ramp. Gabrielle i ddea seama c pozele erau o arm cu dublu ti. Orict de

ocante, ele erau totui complet neconcludente.

Gabrielle simi brusc un fior de speran.

Casa Alb nu poate dovedi c ar fi vreuna real!

Demonstraia de for a lui Tench fa de Gabrielle fusese nemiloas prin simplitate: recunoate legtura amoroas sau uit-te Sexton cum ajunge la

nchisoare. Brusc totul cpta un sens. Casa Alb avea nevoie ca Gabrielle s recunoasc legtura, altfel pozele erau lipsite de valoare. Un licr de ncredere

ncepu s o nsenineze.

n vreme ce trenul se opri i uile se deschiser, o alt u ndeprtat pru s se deschid n mintea Gabriellei, scond la iveal o posibilitate ocant: Poate c tot ce mi-a spus Tench despre mit e o minciun.

n definitiv, ce vzuse Gabrielle cu adevrat? Nimic concludent cteva extrase bancare fotocopiate, o fotografie cenuie a lui Sexton ntr-un garaj.

Toate acestea pot fi foarte bine i contrafcute. Tench ar fi putut s-i arate cu viclenie nregistrri financiare trucate n acelai loc cu pozele cu ei doi, spernd ca Gabrielle s accepte ntregul pachet ca adevrat. Era un procedeu intitulat autentificare prin asociere i politicienii l foloseau tot timpul pentru a vinde concepte dubioase.

Sexton e nevinovat, i spuse Gabrielle. Casa Alb era disperat i decisese s rite totul determinnd-o pe Gabrielle s fac public legtura intim. Aveau nevoie ca Gabrielle s-l prseasc pe Sexton n mod public i scandalos. Fugi ct mai poi, i spusese Tench. Ai timp pn disear la opt.

Ultimul resort de presiune n vnzri. Totul se potrivete, gndi ea.

Cu excepia unui lucru

Singura pies neclar din acest puzzle erau mesajele contra NASA pe care Tench i le trimisese lui Gabrielle. Acest fapt sugera c NASA chiar voia ca

Sexton s i consolideze poziia anti-NASA, astfel nct s se poat folosi de acest lucru mpotriva lui. Sau nu voia? Gabrielle i ddu seama c pn i mesajelor le putea gsi o explicaie perfect logic.

i dac mesajele nu veneau de la Tench?

Poate c Tench prinsese un trdtor din interior care i trimitea informaii lui Gabrielle, l concediase, apoi intervenise i trimisese ea nsi ultimul mesaj, chemnd-o la ntlnire. Tench putea s fi pretins c lsase s se scurg intenionat toate informaiile despre NASA ca s m prind pe mine n curs.

Mecanismele hidraulice ale metroului uierar n L'Enfant Piaza, semn uile erau pe punctul de a se nchide.

Gabrielle privi peronul. Mintea i lucra cu febrilitate. Habar n-avea dac bnuielile ei aveau sens sau dac reprezentau doar o dorin, dar orice s-ar fi

ntmplat trebuia s vorbeasc cu senatorul imediat indiferent c era o sear

P. E.

innd strns n brae dosarul cu fotografii, Gabrielle cobor din tren exact n clipa n care se nchiser uile. Avea o nou destinaie ctre care s se

ndrepte: Westbrooke Place Apartments.

Lupt sau fugi.

Ca biolog, Tolland tia c ntr-un organism care sesiza pericole se petreceau schimbri fiziologice. Adrenalina inunda cortexul cerebral, mrind ritmul btilor inimii i comandnd creierului s ia cea mai veche i mai instinctiv decizie bilogic s accepte btlia sau s se fac nevzut.

Instinctul i comanda lui Tolland s dispar, ns raiunea l avertiza c era nc legat cu o coard de Norah Mangor. Oricum, nu putea fugi nicieri. Pe o raz de kilometri ntregi singurul adpost era habisfera, iar atacatorii, oricine naiba mai erau i ei, se poziionaser sus pe ghear, anulnd aceast opiune. n spate, platoul larg deschis de ghea se vrsa ntr-o cmpie lung de trei kilometri care se termina ntr-o cdere abrupt n mare. A fugi n acea direcie nsemna moarte prin expunere. i chiar dac nu ar fi existat aceste obstacole practice, Tolland tia c nu-i putea prsi pe ceilali. Norah i Corky se aflau nc n spaiu deschis, legai de Rachel i de el.

Tolland rmase la pmnt lng Rachel, n vreme ce proiectilele de ghea continuau s izbeasc sania n partea ncrcat cu echipamente.

Cercet cu privirea coninutul saniei, cutnd o arm, un pistol de semnalizare, o staie radio Ceva, orice.

Fugi! i strig Rachel, continund s gfie.

n acel moment, ca prin minune, grindina de proiectile se opri. Noaptea deveni brusc calm, n ciuda vntului nucitor ca o furtun care s-ar fi potolit pe neateptate.

Uitndu-se cu pruden pe lng marginea saniei, Tolland zri atunci una dintre cele mai nfiortoare priveliti din viaa lui.

Din ntuneric se ivir n perimetrul luminat de fclie trei siluete fantomatice, alunecnd lin pe schiuri i fr a scoate vreo vorb. Siluetele erau

mbrcate n costume albe de schi. Pe post de bete, n brae purtau nite puti mari, cum Tolland nu mai vzuse niciodat. Chiar i schiurile erau bizare, aa scurte i futuriste cum se prezentau. Semnau mai degrab a patine alungite dect a schiuri.

Cu calm, ca i cnd ar fi tiut c nvinseser deja, siluetele fcur o oprire lng victima cea mai apropiat Norah Mangor. Tolland se ridic, tremurnd, n genunchi i se zgi peste sanie la atacatori. Acetia l privir prin intermediul unor ochelari electronici bizari. Preau neinteresai de el.

Cel puin pentru moment.

Delta One nu simea nici un fel de remucare cnd se uita la femeia care zcea incontient pe ghea. Fusese instruit s i duc ordinele la bun sfrit, fr s pun la ndoial motivele.

Femeia purta un costum termal negru i gros i avea o vntaie pe partea lateral a feei. Respira cu mare greutate. Una dintre puti i gsise inta i o redusese la incontien.

Acum sosise vremea s termine misiunea.

n vreme ce Delta One ngenunche lng victima incontient, colegii lui luar la ochi celelalte inte unul ochi brbatul scund i incontient care zcea pe ghea n apropiere, cellalt inti sania rsturnat, n spatele creia se ascundeau celelalte dou victime. Dei cei doi soldai puteau termina cu uurin misiunea singuri, n-avea de ce s se grbeasc, cci victimele erau nenarmate i nu aveau unde s fug. Graba n acest caz ar fi nsemnat neglijen. Niciodat s nu-i pierzi concentrarea dect dac este absolut necesar. Ocup-te de inamici, unul cte unul. Procednd ca la carte, echipa

Delta Force avea s ucid victimele pe rnd. Cel mai important ns era faptul c n-aveau s existe nici un fel de urme care s ateste modul n care victimele decedaser.

Ghemuit lng femeia incontient, Delta One i scoase mnuile termice i culese o mn de zpad. Fcu zpada bulgre, deschise gura femeii

i ncepu s-i ndese bulgrele pe gt. i umplu toat gura, mpingnd zpada ct de adnc putu. Femeia avea s moar n mai puin de trei minute.

Inventat de mafia ruseasc, tehnica era cunoscut sub numele de bielaia smert moartea alb. Victima se sufoca cu mult nainte ca zpada din gtul ei s se topeasc. Dup moarte, corpul victimei rmnea cald suficient de mult timp ca zpada s se topeasc. Chiar dac cineva suspecta un asasinat, arma crimei sau dovezi de violen nu existau. n cele din urm ar fi fost posibil ca cineva s i dea seama, ns pn atunci avea s treac mult timp. Gloanele de ghea aveau s dispar n mediul alb, ngropate n zpad, iar vntaia de pe capul femeii avea s arate ca i cum ar fi provenit de la o cztur dur pe ghea de altfel un accident deloc surprinztor cu un asemenea vnt n preajm.

Celelalte trei victime vor fi omorte cam n acelai mod. Dup aceea,

Delta One le va ncrca trupurile pe sanie, le va trage la cteva sute de metri n afara urmelor, le va reataa corzile de siguran i va aranja cadavrele. Dup trecerea ctorva ore, cei patru vor fi gsii ngheai n zpad, practic nite victime ale supraexpunerii la nghe i ale hipotermiei. Descoperitorii lor vor fi nedumerii ce cutaser victimele la o asemenea distan de traseu, dar nimeni nu va fi surprins de moartea lor. n definitiv, cu fcliile stinse i cu vremea vijelioas din jur, rtcirea pe ntinsul ghear Milne nu putea avea dect un singur deznodmnt: o moarte rapid.

Delta One termin de ndesat zpad pe gtul femeii. nainte de a-i ndrepta atenia ctre ceilali, desfcu uor coarda de siguran de la centura victimei. O putea reconecta mai trziu, ns, pe moment, nu avea chef ca indivizilor lora doi de dup sanie s le vin ideea s trag victima la adpost.

Michael Tolland tocmai fusese martor la un asasinat mai ciudat dect i-ar fi putut imagina chiar n cele mai sumbre comaruri. Dup ce o eliberar pe

Norah Mangor de coarda de siguran, cei trei i ndreptar atenia ctre

Corky.

Trebuie s fac ceva!

Corky i revenise i gemea, ncercnd s se ridice n capul oaselor, ns unul dintre soldai l mpinse la loc pe spate, se urc pe el i l intui de ghea punndu-i genunchii pe braele lui. Corky scoase un urlet de durere, instantaneu redus la tcere de vntul dezlnuit.

Cuprins de o groaz vecin cu nebunia, Tolland se apuc s scotoceasc prin coninutul mprtiat al saniei rsturnate. Trebuie s fie ceva aici! O arm! Ceva! Nu zri dect echipamente de diagnosticare, cele mai multe complet distruse de alicele de ghea. Lng el, Rachel ncerc s se ridice ameit n capul oaselor, folosindu-se de toporul de ghea ca sprijin.

Fugi Mike

Tolland se uit la toporul legat de ncheietura minii lui Rachel. Putea fi o arm. O aa-zis arm. Tolland se ntreb care i erau ansele de a ataca trei oameni narmai cu un topora minuscul. Sinucidere curat.

Cnd Rachel reui s se ridice, Tolland zri ceva n spatele ei. Un rucsac de vinil burduit. Rugndu-se n gnd ca acesta s conin un pistol de semnalizare sau o staie radio, Tolland se repezi pe lng Rachel i nfc sacul. nuntru gsi o foaie mare i frumos mpturit de material etan. Fr valoare. Tolland dispunea de ceva similar pe vasul lui de cercetare. n fapt, foaia reprezenta un mic balon meteorologic, proiectat s care echipamente de observare a vremii nu cu mult mai grele dect un computer personal. Balonul lui Norah nu putea fi de ajutor, mai ales fr bazinetul cu heliu adiacent.

Auzind strigtele disperate de lupt ale lui Corky, Tolland avu un sentiment cumplit de neajutorare. Disperare total. Pierdere complet. Ca un clieu al clipelor de via rememorate naintea morii, mintea lui Tolland redescoperi imagini ale copilriei de mult uitate. Pentru cteva clipe navig n San Pedro, nvnd arta marinreasc de a conduce o barc atrnnd de o frnghie nnodat, deasupra oceanului, plonjnd bucuros n ap, nlndu-se

i cznd precum un copil care atrn de coada unui zmeu, soarta lui atrnnd de o vel i de toanele brizei oceanice.

Privirea lui Tolland se ntoarse la bucata de material din mn,

nelegnd ntr-o fraciune de secund c mintea lui nu renunase, ci cuta s-i aminteasc, de fapt, de o soluie posibil! Zborul cu vela.

Corky continua s se lupte cu atacatorul lui cnd Tolland desfcu sacul protector din jurul balonului. Nu credea c ncercarea avea prea muli sori de izbnd, ns rmnerea lor acolo fr a ntreprinde nimic reprezenta o moarte sigur. Strnse n brae balonul mpturit. Clema ataat avertiza: ATENIE! A NU SE FOLOSI LA VNT MAI PUTERNIC DE ZECE NODURI.

La naiba cu avertismentul! innd balonul strns ca acesta s nu se desfac, Tolland se tr pn la Rachel, care sttea proptit ntr-o parte. i zri nedumerirea din ochi n vreme ce se cuibri lng ea, strignd:

ine asta bine!

i ddu materialul mpturit i apoi i folosi minile eliberate ca s prind clema de protecie a balonului de centura propriului costum. Dup aceea, rostogolindu-se pe o parte, prinse clema i de centura lui Rachel.

Tolland i Rachel erau acum una i aceeai persoan.

Unite la old.

ntre ei, coarda de asigurare erpuia prin zpad pn n locul n care se zbtea Corky i apoi zece metri mai departe, pn la clema desprins de pe centura lui Norah Mangor.

Norah s-a dus deja, se liniti Tolland. Nu mai e nimic de fcut. Atacatorii stteau ghemuii n jurul corpului care treslta al lui Corky.

Fceau bulgari de zpad pe care se pregteau s-i ndese pe gtul victimei.

Tolland i ddu seama c stteau prost cu timpul.

Lu balonul mpturit de la Rachel. Materialul era la fel de uor ca un erveel din hrtie i practic indestructibil, De aici nu iese nimic.

ine-te bine!

Mike? Ce

Tolland azvrli bucata de material n aer. Vntul dezlnuit o prinse i o desfur ca pe o paraut prins de un uragan. Balonul se umplu imediat, desfcndu-se cu un pocnet sec.

Tolland simi cum e tras n sus de centur. Instantaneu i ddu seama c subestimase fora vntului katabatic. n cteva fraciuni de secund el i

Rachel se gseau pe jumtate n aer i erau trai n jos pe suprafaa ghearului.

O clip mai trziu, Tolland simi o nou smucitur cnd coarda de asigurare se

ntinse i ncepu s trag de Corky Marlinson. La douzeci de metri deprtare, prietenul lui ngrozit fu brusc smuls de sub atacatorii uluii, trimindu-l pe unul dintre ei de-a berbeleacul pe spate. Corky scoase un urlet nfiortor, n vreme ce era trt cu vitez pe ghea. Evit sania rsturnat, apoi reui s se redreseze. Lng el atrna fr vlag o frnghie liber Frnghia care fusese ataat de Norah Mangor.

Nu mai e nimic de fcut, i spuse din nou Tolland.

Ca un ir de marionete, cele trei trupuri alunecar de-a lungul ghearului. Pe lng ele ncepur s zboare din nou alice de ghea, dar Tolland

tia c atacatorii rataser ocazia. n spatele lui, soldaii mbrcai n alb se pierdeau cu repeziciune n cercul de lumin roiatic al ultimei fclii.

Tolland simea acum gheaa find sub costumul gonflabil cu vitez tot mai mare i uurarea c scpase cu via se stinse cu repeziciune. Chiar n faa lor, la mai puin de trei kilometri, ghearul Milne se termina abrupt ntr-o creast nalt Dincolo de care i atepta o prpastie de aizeci de metri pn

n apele reci ale Oceanului Arctic care nsemnau, categoric, moartea.

Marjorie Tench zmbea n vreme ce cobora scrile ctre Biroul de

Comunicaii al Casei Albe, ncperea computerizat unde se diseminau comunicatele de pres concepute la etaj, n Sala de Comunicaii. ntlnirea cu Gabrielle Ashe decursese bine. Nu era sigur c femeia fusese suficient de nspimntat ca s fac o declaraie sub jurmnt prin care recunotea legtura intim, dar ncercarea merite cu prisosin efortul.

Gabrielle ar fi deteapt dac s-ar descotorosi de el, i zise Tench. Biata fat habar n-avea ct de dur avea s fie lovit Sexton.

n cteva ore, conferina de pres a preedintelui legat de meteorit avea s-l ngenuncheze definitiv pe Sexton. Asta era deja o lovitur calculat. Dac avea s coopereze, Gabrielle Ashe va furniza lovitura capital prin care Sexton

avea s fie definitiv redus la tcere. A doua zi, Tench i putea da presei jurmntul Gabriellei, mpreun cu declaraia lui Sexton prin care nega totul.

Un croeu stnga-dreapta.

n definitiv, politica nu nsemna doar ctigarea alegerilor, ci ctigarea lor n mod decisiv, prin ducerea la bun sfrit a viziunii cuiva. Din punct de vedere istoric, preedinii care se strecuraser la putere ctignd cu cteva procente diferen obinuser foarte puin n timpul mandatului; un astfel de om era slbit din start, iar Congresul nu lsa niciodat o astfel de prad din gheare.

La modul ideal, distrugerea campaniei senatorului Sexton avea s fie consistent un atac din dou pri care l distrugea i politic i etic.

Cunoscut n Washington sub denumirea de sus-jos, strategia fusese

mprumutat din arta rzboiului. Foreaz inamicul s se bat pe dou fronturi. Cnd un candidat deinea o informaie negativ despre adversarul su, adesea atepta pn primea o a doua informaie i ieea n public simultan cu amndou. Un atac din dou pri era ntotdeauna mai eficient dect o mpuctur izolat, mai ales cnd acel atac dual implica aspecte diferite ale campaniei primul mpotriva politicii duse, cellalt mpotriva caracterului omului. Respingerea unui atac politic fcea apel la logic, n vreme ce respingerea unui atac etic necesita pasiune; respingerea simultan a amndurora reprezenta o aciune aproape imposibil.

n seara asta, senatorul Sexton avea s ntmpine dificulti enorme ca s ias cu faa curat din comarul politic al uluitorului triumf NASA; dezastrul avea s fie considerabil mai mare dac el va fi forat s-i apere poziia anti-NASA, n vreme ce era fcut mincinos de o femeie din echipa sa.

Ajungnd la ua Biroului de Comunicaii, Tench simea fiorul btliei curgndu-i prin vene. Politica nsemna rzboi. Inspir adnc i se uit la ceas: 6.15 P. M. Urma s trag primul foc.

Intr.

Biroul de Comunicaii era mic, dar nu din lips de spaiu, ci din lipsa nevoii. Era una dintre cele mai eficiente staii de comunicaii din lume i era deservit de un personal alctuit din doar cinci angajai. n acel moment, toi cei cinci stteau la mesele lor cu echipament electronic, artnd ca nite nottori gata de start.

Sunt pregtii, i zise Tench, observndu-le privirile nfometate. O uluia mereu faptul c un birou att de mic putea, cu o pregtire de doar dou ore, s contacteze mai mult de o treime din populaia lumii civilizate. Dispunnd de conexiuni electronice la zeci de mii de surse globale de tiri de la cele mai mari conglomerate de televiziune la cele mai mici ziare de provincie , Biroul de Comunicaii al Casei Albe era capabil s ajung la ntreaga omenire prin doar cteva apsri de buton.

Computerele folosite ca maini-fax aruncau comunicatele de pres ctre cutiile potale electronice ale celor mai diferite mijloace de comunicare, radiouri, televiziuni, ziare etc, din Maine i pn n Moscova. E-mail-urile acopereau serviciile de tiri online. Maini de formare automat a numerelor de telefon apelau mii de manageri media, punndu-le la ureche anunuri vocale

prenregistrate. O pagin web cu tiri de ultim or actualiza constant coninutul tirilor ntr-un cadru preformatat. Sursele de tiri capabile de a trimite echipe pe teren n orice condiii, cum erau canalele media CNN, NBC,

ABC, CBS sau sindicatele media strine, erau asaltate din toate prile i li se promiteau transmisii de televiziune gratuite i n direct. Drept rezultat,

ntotdeauna cnd se fcea un apel de urgen prezidenial, orice altceva difuza

n acel moment mass-media disprea.

Penetrare complet.

Ca un general care i inspecta trupele, Tench parcurse n tcere distana pn la biroul de redactare i ridic hrtia care coninea comunicatul de pres ce fusese deja ncrcat n memoria tuturor aparatelor de transmisie, ca un cartu multiplicat n mai multe arme gata de tragere.

Dup ce l citi, lui Tench i veni s rd. n mod obinuit, comunicatele care urmau s fie transmise erau n prealabil minuios elaborate, astfel nct sunau mai degrab a reclam dect a anun, ns preedintele ordonase acum ca orice periaj s fie lsat deoparte. Rezultatul era un text perfect bogat n cuvinte-cheie i uor de neles. O combinaie mortal. Chiar i serviciile de tiri care foloseau programe software de depistare a cuvintelor-cheie pentru a sorta e-mailurile aveau s fie extrem de alertate n privina acestui mesaj:

De la: Biroul de Comunicaii al Casei Albe; Subiect: Adresa Prezidenial Urgent.

Preedintele Statelor Unite va ine o conferin de pres important n seara asta la ora opt, Eastern Standard Time, din camera de informri a Casei

Albe. Subiectul anunului este deocamdat confidenial. Transmisiile n direct vor fi permise prin metodele obinuite.

Punnd hrtia napoi pe birou, Tench privi prin Biroul de Comunicaii i ddu impresionat din cap n direcia personalului. Acetia prur recunosctori.

i aprinse o igar, trase din ea cteva secunde i ls tensiunea s creasc. n cele din urm zmbi:

Doamnelor i domnilor, dai drumul la motoare!

Din mintea lui Rachel Sexton dispruse orice raionament logic. Nu se mai putea gndi deloc la meteorit, la hrtia misterioas din buzunar, la Ming, la oribilul atac de pe platforma de ghea. O preocupa o singur chestiune.

Supravieuirea.

Gheaa aluneca fantomatic sub ea, ca o autostrad lucioas i nesfrit.

Habar n-avea dac trupul i era amorit de fric sau doar protejat de costum, dar nu simea nici o durere. Nu simea nimic.

nc.

Pe o parte, lipit de Tolland n dreptul mijlocului, Rachel sttea cu faa

nspre el, ca ntr-un fel de mbriare ciudat. Undeva, n faa lor, balonul gonea, umflat de vnt, ca o paraut n spatele unei maini de curse. Corky venea tr n spate, tot rostogolindu-se, o remorc de tractor scpat de sub control. Fclia care marca locul unde fuseser atacai se fcuse deja nevzut n deprtare.

Fitul costumelor Mark IX la contactul cu gheaa deveni tot mai puternic, pe msur ce accelerau. Rachel habar n-avea ct de repede alunecau, dar vntul sufla cu cel puin o sut de kilometri la or, iar autostrada lunecoas de sub ei prea s goneasc tot mai mult cu fiecare secund care trecea. Balonul impermeabil nu ddea nici un semn c s-ar rupe sau c i-ar slbi fora cu care i trgea.

Trebuie s ne dm drumul, i spuse ea. Fugeau de un inamic fatal drept n braele altuia. Probabil c oceanul e la mai puin de un kilometru acum! Gndul contactului cu apa extrem de rece i provoca amintiri ngrozitoare.

Vntul sufla tot mai tare, astfel nct viteza lor crescu. Undeva, n spatele lor, Corky scoase un urlet de groaz. La viteza asta, le mai rmseser doar cteva minute pn ce aveau s fie aruncai peste creast, direct n ocean.

Tolland prea c se gndete la acelai lucru, pentru c ncepu s se lupte cu clema prins de corpurile lor.

Nu pot desface chestia asta! Strig el. E prea tare ntins!

Rachel spera ca o linitire momentan a vntului s-i ofere lui Tolland un rgaz, ns uvoiul de aer continua s-i trag cu o constan de nezdruncinat. ncercnd s i fie de ajutor, Rachel i rsuci corpul i ncerc s-i nfig crampoanele unui clci n ghea, trimind un uvoi de achii de ghea n aer. Viteza se domoli un pic.

Acum! ip ea, ridicndu-i piciorul.

Pentru o fraciune de secund, coarda care i inea legai de balon i slbi strnsoarea. Tolland se ls n jos, ncercnd s profite de moment pentru a desface clema, dar nu reui.

Din nou! i strig el.

De aceast dat, se ntoarser amndoi n direcii opuse i i nfipser clciele n ghea, trimind o jerb dubl de achii n aer. Efortul aduse o

ncetinire mai mare.

Acum!

La semnul lui Tolland, se ridicar amndoi. n vreme ce balonul plonja din nou nainte, Tolland i introduse degetul mare n nchiztoarea clemei i rsuci piedica, ncercnd s elibereze clema. Chiar dac fusese mai aproape de reuit, avea nevoie de mai mult spaiu de manevr. Aa cum se ludase Norah, clemele de prindere erau de prima mn, special construite cu o bucl suplimentar de metal, astfel nct s nu se desfac niciodat dac simeau o ct de mic tensiune.

Omori de clemele de siguran, i zise Rachel, gsind ironia de-a dreptul tragic.

nc o dat! i strig Tolland.

Punndu-i la btaie toat energia i toat sperana, Rachel se rsuci ct de mult putu i i nfipse ambele clcie n ghea. Arcuindu-i spatele, ncerc s i lase toat greutatea corpului la nivelul clcielor. Tolland o imit, pn ce ajunser amndoi contorsionai. Legtura din dreptul mijlocului le ngreuna efortul. Tolland i nfipse i el clciele, n vreme ce Rachel se arcui

mai tare. Vibraiile trimiteau unde de oc de-a lungul picioarelor. Avea senzaia c i se rupeau gleznele.

ine aa ine aa

Tolland se contorsion mai tare ca s desprind clema, n vreme ce viteza sczu simitor.

Aproape

Crampoanele lui Rachel cedar. Bucile de metal se rupser de pe talpa cizmelor ei i zburar napoi n noapte, trecnd peste Corky. Balonul zvcni imediat nainte, trimindu-i pe Rachel i pe Tolland mpreun ntr-o parte.

Tolland scp clema din mn.

La dracu!

Ca i cum s-ar fi nfuriat c fusese pentru moment ncetinit, balonul porni i mai vijelios nainte, trgndu-i i mai abitir ctre ocean. Rachel tia c se apropiau cu repeziciune de creast, dei pericolele i pndeau chiar i nainte de prpastie. n calea lor se nlau trei ridicturi enorme de zpad. Chiar protejat fiind de un costum Mark IX, momentul lansrii cu mare vitez peste movilele de zpad o umplea de groaz.

Luptndu-se disperat cu harnaamentul, Rachel ncerc s gseasc o cale de a elibera balonul. Abia atunci auzi pocnetul ritmat cnitul rapid al metalului uor care se izbete de platforma de ghea.

Toporul.

Cuprins de panic, uitase complet de toporul de ghea prins de centur. Unealta uoar de aluminiu se blngnea pe lng picior. Rachel i ridic privirea nspre clema de prindere de pe balon. Nailon gros, de sarcin grea. Se ntinse, ncercnd disperat s apuce toporul. Prinse mnerul i l trase nspre ea, ntinznd de coarda elastic de prindere. Continund s stea ntr-o parte, Rachel ncerc s-i ridice braele deasupra capului, apsnd cu muchia ascuit a toporului pe coarda groas. Stngace, ncepe s taie coarda, de parc ar fi folosit un ferstru.

Da! Strig Tolland, cutnd acum i el toporul pe care-l avea legat la picior.

Alunecnd pe o parte, Rachel se ntinse ct putu de mult. Materialul corzii era unul extrem de rezistent, iar fiile de nailon cedau cu mare greutate.

Tolland apuc toporul lui, se rsuci, ntinse braele deasupra capului i ncerc s taie de dedesubt, exact n acelai loc. Lamele ncovoiate se ngemnar.

Coarda ncepu s se subieze acum din dou pri.

O s reuim, i zise Rachel. Chestia asta o s se rup!

Pe neateptate, mingea argintie a balonului din faa lor zvcni n sus ca i cum ar fi atins o platform de lansare. Spre groaza ei, Rachel i ddu seama c balonul urmrea pur i simplu conturul solului.

Ajunseser.

Ridicturile de zpad.

Zidul alb se ivi cu doar o secund nainte de a-l atinge. Lovitura simit n coaste o fcu pe Rachel s se zbat, fiindc rmsese fr suflu i toporul i czu din mini. Ca un schior pe ap care e tras pe o platform de lansare,

Rachel i simi corpul trt spre culmea dmbului i aruncat n aer. Ea i

Tolland se trezir brusc catapultai ntr-o vltoare ameitoare de aer. Canalul dintre dmburi se ntindea undeva, departe sub ei, ns cablul de remorcare continua s se in puternic, trgndu-le corpurile cu vitez n sus i purtndu-i cu siguran dincolo de primul canal. Pentru o clip, Rachel zri ce i atepta n fa. nc dou ridicturi, un platou scurt, apoi prpastia ctre ocean.

Ca i cum ar fi simit teroarea din sufletul lui Rachel, urletul ascuit al lui Corky Marlinson sfie aerul. Undeva, n spatele lor, Corky se trezise aruncat peste primul dmb. Toi trei pluteau acum n aer, balonul trgndu-i n sus ca un animal slbatic nnebunit care vrea s scape de capcana vntorilor.

Brusc, n noapte se auzi un zgomot fcut de o plesnitur, ca un foc de arm. Coarda subiat ced din pricina greutii celor trei, iar captul ei rupt o plesni pe Rachel drept n fa. ntr-o fraciune de secund, se trezir cznd de la nlime. Undeva, deasupra capului lor, balonul ni scpat de sub orice control Npustindu-se ctre apele oceanului.

Prini n carabiniere i harnaamente, Tolland i Rachel se prvlir

napoi spre sol. Pe msur ce vrful alb al celui de-al doilea dmb se apropia cu repeziciune, Rachel se pregti pentru a ntmpina impactul. Ratnd pe puin vrful celui de-al doilea dmb, se prbuir pe panta descendent. Impactul fu atenuat de costume i de panta dmbului. n vreme ce universul din jur se transforma ntr-o mas nedefinit de brae, picioare i ghea, Rachel simi cum zboar de-a lungul pantei ctre canalul central de ghea. Din instinct, i

ntinse braele i picioarele pentru a ncetini nainte de a atinge urmtorul dmb. Simi cum ncetinesc, ns prea lent. n cteva secunde, ea i Tolland se rostogoleau pe panta ascendent a celui de-al treilea dmb. n vrf i atept un alt moment de imponderabilitate. Dup aceea, cuprins de panic, Rachel simi cum alunec din nou n jos de cealalt parte a dmbului, ctre platoul final

Ultimii douzeci i cinci de metri ai ghearului Milne.

Alunecnd spre creast, Rachel simea cum Corky trage de coard. tia c viteza lor se reduce. ns mai tia i c era un pic prea trziu. Captul ghearului alerga acum nspre ei. Rachel ip ngrozit.

i atunci se ntmpl.

Marginea ghearului alunec de sub ei. Ultimul lucru pe care i-l aminti Rachel era c se prbuea.

Westbrooke Place Apartments sunt situate la adresa 2201 N Street NW i sunt cunoscute ca fiind una dintre puinele adrese extrem de corecte din

Washington. Gabrielle trecu grbit prin ua rotativ i ntr n holul de marmur, unde se auzea zgomotul unei cascade n miniatur.

Portarul cldirii pru surprins s o vad.

Domnioar Ashe? Nu tiam c trecei pe aici n seara asta!

Am ntrziat!

Gabrielle se grbi s semneze n registrul de vizitatori. Ceasul mare de deasupra biroului arta 6.22 P. M.

Portarul se scrpin n cretet:

Senatorul mi-a dat o list, dar dumneavoastr nu suntei

ntotdeauna uit oamenii care l ajut cel mai mult.

Schi un zmbet fugar i porni repede spre lift.

Portarul prea stingherit:

Mai bine a suna.

Mersi, i rspunse ea, urcndu-se n lift. Telefonul senatorului e scos din priz.

Dup ce ajunse la etajul nou, Gabrielle iei iute i porni de-a lungul

holului elegant. Cnd ajunse n capt, vzu c ua senatorului Sexton era pzit de un vnjos nsoitor de escort eufemistic botezat bodyguard. Tipul prea plictisit. Dac Gabrielle era surprins c l vede la datorie, tipul pru de-a dreptul uluit de vizita ei. Sri n picioare imediat ce o vzu.

tiu, zise Gabrielle, apropiindu-se din ce n ce mai mult. E o sear P.

E. Nu vrea s fie deranjat. Paznicul ddu din cap:

Mi-a dat ordine foarte stricte ca nici un vizitator

E o urgen!

Brbatul i post imensul lui trup n dreptul uii:

Are o ntlnire privat.

Zu?

Gabrielle ridic dosarul rou de sub bra i i flutur sigiliul Casei Albe prin faa ochilor:

Tocmai vin din Biroul Oval. Trebuie s i dau senatorului aceast informaie. Amicii lui de petrecere vor trebui s se lipseasc de el cteva minute. Acum, las-m s intru!

Paznicul pru c se nmoaie cnd vzu sigiliul Casei Albe pe dosar. Nu m face s l deschid, se rug Gabrielle n gnd.

Lsai dosarul, zise el. I-l duc eu!

I-l duci tu pe naiba! Am ordin direct de la Casa Alb s i nmnez personal acest dosar. Dac nu vorbesc imediat cu el, mine diminea ne putem cuta cu toii de lucru. nelegi?

Paznicul sttea n cumpn. Gabrielle i ddu seama c senatorul fusese neobinuit de categoric n privina intimitii n seara asta. Pi hotrt

nainte. innd dosarul cu sigiliul drept n ochii lui, Gabrielle i cobor vocea pn la nivelul unei oapte i i spuse cuvintele de care se temeau toate persoanele angajate n securitate din Washington:

Nu nelegi situaia!

Personalul care se ocupa cu paza politicienilor nu nelegea niciodat situaia, un fapt urt de toi. Erau, la urma urmei, doar nite purttori

nchiriai de arme, inui n necunotin de cauz i niciodat siguri dac s respecte ordinele cu fermitate sau s rite pierderea slujbei datorit ignorrii prosteti a unei crize evidente.

Paznicul nghii n sec, uitndu-se din nou la plicul cu sigiliu:

Bine, dar i spun senatorului c ai cerut imperios s fii lsat nuntru.

Descuie ua i Gabrielle trecu n goan pe lng el, nainte ca omul s se rzgndeasc. Intr n apartament i nchise n tcere ua dup ea, apoi o

ncuie.

Acum Gabrielle auzi voci ncete n biroul lui Sexton din captul holului voci de brbai. Genul de ntlnire P. E. Pe care o avea n seara asta nu semna deloc cu ceea ce sugerase Sexton mai devreme.

n timp ce parcurgea holul ca s ajung nspre birou, Gabrielle trecu pe lng o debara deschis, nuntrul creia se vedeau o jumtate de duzin de haine brbteti scumpe numai ln i tweed. n aparen, ntlnirea nu era una de lucru. Gabrielle ar fi trecut mai departe i pe lng genile diplomat lsate acolo, dac una dintre ele nu i-ar fi atras atenia. Eticheta cu numele de pe ea avea un logo de companie cu totul aparte. O rachet roie strlucitoare.

Se opri i se aez n genunchi ca s citeasc: SPACE AMERICA, INC. Nedumerit, cercet i celelalte geni.

BEAL AEROSPACE.

MICROCOSM, INC.

ROTARY ROCKET COMPANY.

KISTLER AEROSPACE.

i rsun n minte vocea rguit a lui Marjorie Tench. tii c Sexton primete mit de la companii aerospaiale private?

Gabrielle simi cum i accelereaz pulsul privind nspre arcada

ntunecoas care ducea n biroul senatorului. tia c putea vorbi cu glas tare, i putea anuna prezena i totui voia mult s nainteze n tcere. Se apropie pn la o distana de cteva zeci de centimetri de arcad i rmase ascuns n umbr Ascultnd conversaia din spaiul nvecinat.

n vreme ce Delta Three rmase n urm ca s aranjeze cadavrul lui

Norah Mangor i sania, ceilali doi soldai pornir n fug n josul ghearului dup prada lor.

n picioare aveau schiuri motorizate ElektroTreads. Proiectate dup modelul de schiuri Fast Trax destinat marelui public, schiurile secrete

ElektroTreads erau n esen nite vehicule de zpad ce aveau ataate de tlpici nite minipitoare ca nite snowmobile pentru picior. Viteza era controlat prin unirea indexului cu degetul mare. Astfel se uneau dou miniplci de presiune ascunse n mnua minii drepte. n jurul piciorului era

nfurat o baterie puternic pe baz de gel, dublu izolat, care le permitea schiurilor s alunece fr zgomot. n mod ingenios, energia cinetic generat de gravitate i de pitoarele care se roteau pe msur ce schiorul aluneca n josul unei pante era automat folosit pentru rencrcarea bateriei n scopul urcrii pantei urmtoare.

Stnd cu spatele drept n calea vntului, Delta One cobor panta ghemuit, inspectnd cu privirea suprafaa dinaintea lui. Sistemul de vedere pe timp de noapte era un urma mult modernizat al modelului Patriot folosit de pucaii marini. Delta One privea acum printr-un vizor alctuit din lentile din ase elemente 40 x 90 mm, un magnificator cu trei elemente i un dispozitiv cu infrarou de rezoluie mare. Totul n jurul lor aprea mai degrab colorat ntr-o nuan translucid de albastru rece dect verdele obinuit pentru binoclurile

cu infrarou tiparul de culoare special proiectat pentru zone cu reflexie extrem precum Arctica.

n timp ce se apropia de prima ridictur, Delta One zri prin vizor mai multe dungi de zpad proaspt rscolit, care se ridicau pe panta dmbului ca o sgeat de neon n noapte. Celor trei fugari fie nu le-a trecut prin minte s se desprind de harnaament, fie nu au mai fost n stare de aa ceva. n orice caz, dac nu reuiser s se elibereze nainte de ultima ridictur de zpad, acum se gseau undeva, n apele oceanului. Delta One tia c mbrcmintea protectoare avea s le prelungeasc durata de supravieuire n ap, ns curenii puternici aveau s i trag n largul oceanului. necul nu putea fi evitat.

n ciuda ncrederii pe care o simea, Delta One fusese instruit s mearg

ntotdeauna la sigur. Trebuia s vad cadavrele. Ghemuindu-se i mai mult, i strnse pumnii i urc n vitez prima pant.

*

Michael Tolland zcea nemicat. i cerceta rnile. Era lovit destul de puternic, dar oasele preau a-i fi rmas ntregi. Fr nici o ndoial fusese salvat de costumul de protecie. i deschise ochii. Nu putea s se concentreze.

Totul prea mai linitit aici Mai tcut. Vntul continua s urle, dar cu mai puin ferocitate.

Am trecut dincolo de margine, nu?

Reui, n sfrit, s se adune i apoi descoperi c zcea ntins pe ghea, aproape n unghi drept fa de Rachel Sexton i peste ea. Clemele lor de protecie ngemnate erau complet rsucite. O simea respirnd sub el, dar nu-i putea zri chipul. Se rostogoli de pe ea. Muchii abia mai catadicseau s rspund comenzilor creierului.

Rachel?

Tolland nu era prea sigur dac buzele lui scoseser vreun sunet sau nu. i aminti ultimele secunde ale cltoriei lor nucitoare: trasul n sus al

balonului, coarda de prindere care plesnea, corpurile lor prbuindu-se pe panta dmbului, alunecarea peste ultimul dmb i frnarea n ultimul moment

n apropierea limitei ghearului n apropierea crestei. Tolland i Rachel czuser, ns cderea fusese ciudat de scurt. n loc s plonjeze n mare, aa cum ar fi fost de ateptat, czuser doar vreo trei metri nainte de a atinge alt bloc de ghea i de a se opri, avndu-l drept contragreutate pe Corky.

Ridicndu-i capul, Tolland privi spre mare. Gheaa se termina nu prea departe, ntr-o creast, dincolo de care se auzeau vuietul oceanului. Privind

napoi spre ghear, Tolland se zgi s zreasc ceva n noapte. La circa ase metri deprtare, privirea lui ntlni un perete nalt de ghea care prea s atrne deasupra lor. De-abia n acea clip pricepu ce se ntmplase. Cumva, alunecaser dincolo de ghearul principal, pe o teras de ghea mai joas.

Terasa era plat, lat ct un teren de hochei i se prbuise parial gata s se desprind i s cad n ocean n orice clip. Aisberg n formare, i spuse Tolland, n timp ce privea platforma instabil de ghea pe care zcea. Era o bucat lat i ptrat care atrna lipit de ghear ca un balcon imens, nconjurat din trei pri de vi abrupte de ghea care ddeau spre ocean.

Bucata de ghea era ataat de ghear doar n partea din spate, iar Tolland

putea s vad acum ct de precar era aceast legtur. Hotarul dintre teras i ghearul Milne era trasat de o fisur care msura deja peste un metru lime

i continua s se lrgeasc. Fora gravitaional avea s influeneze sfritul acestei btlii.

Mai nspimnttoare dect fisura era ns imaginea corpului nemicat al lui Corky Marlinson, care sttea ghemuit pe ghea. Corky zcea la zece metri deprtare, legat n continuare de ei cu acea coard de siguran.

Tolland ncerc s se ridice n picioare, dar l mpiedica faptul c era legat de Rachel. i schimb poziia i ncepu s desfac legturile dintre ei.

n timp ce ncerca s se ridice i ea n capul oaselor, Rachel prea extrem de slbit:

N-am Trecut dincolo de margine?

n voce i se citea uluirea.

Am czut pe un bloc de ghea aflat la un nivel mai jos, i rspunse

Tolland, reuind, n sfrit, s se detaeze complet. Trebuie s-l ajut pe Corky!

Chinuit de dureri, Tolland voi s se ridice, dar i simi picioarele nesigure. Apuc de coard i trase. Corky ncepu s alunece pe ghea nspre ei. Dup mai multe opinteli, ajunse doar la civa zeci de centimetri deprtare.

Colegul lor arta de parc ar fi fost btut mr. i pierduse ochelarii, pe un obraz i se vedea o tietur urt i i curgea snge din nas. Teama lui Tolland ca omul s nu fi murit se spulber n clipa n care Corky se rsuci i se uit la el cu o privire urt.

Isuse, ngim el. Ce naiba a mai fost i mecheria aia?

Tolland se simi copleit de un val de uurare.

Rachel reuise ntre timp s se ridice i acum se strmba din cauza durerii. Privi n preajm:

Trebuie s Plecm de aici. Blocul sta de ghea e pe punctul de a se prbui.

Tolland era total de acord. Singura ntrebare era cum.

Nu aveau timp s se gndeasc la o soluie. Deasupra lor, pe ghear,

ncepea s se aud un fit ascuit care le era cunoscut. Tolland se uit n sus i zri dou siluete mbrcate n alb, care ajunseser la marginea ghearului i se opriser n acelai timp. Cei doi oameni rmaser pironii locului pre de o clip, zgindu-se la prada lor ca nite mari maetri de ah savurnd clipa dinainte de mutarea final.

Delta One era surprins s vad c cei trei fugari triesc. tia c lucrurile nu aveau s rmn aa pentru mult timp. Victimele czuser pe o poriune a ghearului care i ncepuse deja plonjonul inevitabil spre ocean. Cei trei puteau fi neutralizai i lichidai n acelai fel ca femeia care zcea acum moart, ns tocmai se ivise o soluie mult mai curat. O soluie prin care cadavrele nu aveau s fie descoperite niciodat.

Cnd privi dincolo de marginea buzei de ghea, Delta One se concentr asupra crevasei crescnde, ce ncepuse s se ntind precum un arpe ntre ghear i puiul de ghea. Bucata pe care stteau fugarii era ntr-o poziie extrem de nesigur Gata s se rup i s cad n ocean n orice zi.

De ce acea zi n-ar fi tocmai astzi?

Pe ghear, noaptea erau zguduii n permanen la cteva ore distan de bubuituri asurzitoare sunetele bucilor de ghea care se desprindeau de ghearul-mam i plonjau n ocean. Cine ar fi observat?

Cuprins de fiorul de adrenalin obinuit n preajma unui nou asasinat, Delta One i introduse mna n rucsacul cu provizii i scoase de acolo un obiect greu, de forma unei lmi. Un articol standard pentru echipele militare de asalt, obiectul era botezat flash-bang, fiind, de fapt, o grenad de impact neletal, ce dezorienta temporar inamicul prin generarea unei lumini orbitoare i a unui zgomot asurzitor n urma exploziei. n noaptea asta ns, avea cu siguran s se dovedeasc a fi mortal.

Se post n apropierea marginii, ntrebndu-se ct de adnc era crevasa despritoare. ase metri? Cincisprezece metri? Oricum nu mai conta. Planul lui funciona indiferent de adncime.

Cu un calm exersat de-a lungul a nenumrate execuii cu snge rece,

Delta One fix o ntrziere de zece secunde pe minipanoul de comand al grenadei, scoase cuiul de siguran i arunc grenada n despritur. Minibomba plonj n ntuneric i se fcu nevzut.

Dup aceea, Delta One i camaradul lui gonir nspre culmea ultimului dmb i ateptar. Avea s fie o imagine de neuitat.

Chiar dac era aproape incontient, Rachel Sexton i imagina cu destul exactitate ce anume aruncaser atacatorii n crevas. Fr a-i da exact seama dac Michael Tolland pricepuse ce se ntmpl sau citise groaza din ochii ei, Rachel l vzu c se albete la fa i c i ndreapt iute privirea

nfricoat n josul bucii de ghea pe care stteau, nelegnd clar c inevitabilul urma s se produc.

Ca un nor de furtun iluminat de un fulger din interior, gheaa de sub Rachel emise o lumin dinuntru. Ciudata lumin alb trimise raze n toate direciile. Ghearul luci pe o distan de o sut de metri. Apoi se auzi bubuitura. Nu huruitul unui cutremur, ci o und de oc asurzitoare, cu o for nfiortoare. Rachel simi impactul sonor n toate fibrele trupului.

n aceeai fraciune de secund, ca i cum s-ar fi spat un an ntre ghear i blocul de ap, creasta ncepu s se desprind cu un zgomot ngrozitor.

Rachel schimb o privire ngrozit cu Tolland. Lng ei, Corky scoase un urlet. Fundul bucii se desprinse.

Rachel se simi pentru o clip imponderabil, plutind deasupra blocului de milioane de tone de ghea. Apoi se trezir cu toii cobornd odat cu aisbergul plonjnd n apa ucigtoare.

Scrnetul asurzitor al frecrii unei buci de ghea de alta o asurzi pe

Rachel, n vreme ce aisbergul alunec de-a lungul faadei ghearului Milne, trimind n aer milioane de achii de ghea. Pe msur ce aisbergul cobora, viteza lui se micor, astfel nct Rachel i ceilali se prbuir cu putere pe el.

n vreme ce blocul de ghea i continua plonjonul spre mare, Rachel vzu spuma oceanului cum se apropie tot mai repede, ca solul apropiindu-se de un sritor cu coarda, a crui unealt elastic ar fi fost cu vreo civa zeci de centimetri prea lung. Spuma se nla se nla i deodat ajunse la ei.

Revenise comarul din copilrie.

Gheaa Apa ntunericul. Groaz desvrit.

Vrful aisbergului alunec sub ap, astfel nct apele Oceanului Arctic se revrsar peste marginile gheii ca un torent. Rachel se simi tras sub ap. Cnd apa srat i atinse pielea neprotejat a feei, avu sentimentul c o arde cu un fier ncins. Solul de ghea dispru sub ea. Rachel se lupt s revin la suprafa, ajutat de gelul din costum. nghii o gur zdravn de ap de mare, dar reui s i revin. i zri pe ceilali plutind n apropiere, toi trei nfurai

n corzile de siguran. Cnd reui s se echilibreze, Tolland i strig:

Revine la suprafa!

n clipa n care nelese vorbele lui, Rachel simi un vrtej ciudat urcnd de sub ea. Ca o locomotiv uria care i inversase sensul de micare, blocul de ghea se oprise din scufundare undeva, sub ap i acum i ncepuse ascensiunea chiar sub ei. Un huruit fantomatic, de joas frecven, se auzi cu putere prin ap n momentul n care blocul scufundat ajunse aproape de suprafa.

Blocul urc repede, accelerndu-i urcuul i ivindu-se ca o fantom din adncurile ntunecate. Rachel se simi ridicat n aer. Cnd gheaa i atinse trupul, apa oceanului ncepu s se nvrtejeasc. Rachel ncerca zadarnic s i gseasc echilibrul, n timp ce gheaa o propulsa n sus mpreun cu milioane de litri de ap srat. Blocul imens se ivi n sfrit la suprafa, gemnd i rsucindu-se pe toate prile, cutndu-i un centru de gravitate. Rachel se trezi rostogolindu-se prin apa adnc pn la mijloc. n vreme ce apa ncepu s iroiasc de pe suprafaa alb, uvoiul o nghii pe Rachel i o trase ctre margine. Cznd ntins pe burt, Rachel zri marginea care se apropia amenintor.

ine-te bine! Auzea vocea mamei ei strigndu-i ca atunci cnd era doar o copil i plutea pe sub gheaa iazului. ine-te bine! Nu te scufunda!

Harnaamentul strns o mpiedica s respire. Rachel se opri la doar civa metri de margine. Micarea o rsucise pe loc. l vzu, la zece metri deprtare, pe Corky, care zcea nemicat, legat n continuare de ea prin coard.

Alunecaser pe suprafaa blocului n direcii diferite i acest fapt i oprise pe amndoi de la cderea peste marginea aisbergului. n vreme ce apa se scurgea

i devenea tot mai puin adnc, o alt siluet ntunecat apru lng Corky. Omul era n patru labe. Apuc de coarda lui Corky i scuip ap de mare.

Michael Tolland.

n vreme ce ultimele uvoaie de ap se scurser pe lng ea, lsnd blocul de ghea uscat, Rachel rmase ntins, ntr-o tcere ngrozit, ascultnd vuietul oceanului. Apoi, simind cum i se face tot mai frig, se ridic n patru labe. Aisbergul continua s se balanseze nainte i napoi, ca un cub uria de ghea. Nucit i chinuit de dureri cumplite, Rachel se tr napoi ctre ceilali.

Mult deasupra lor, pe ghear, Delta One se zgi prin vizorul de noapte la apa care se nvolbura n jurul celui mai proaspt aisberg din Oceanul Arctic. Nu era surprins c nu vedea trupuri n ap. Oceanul era ntunecat, iar costumele victimelor lui erau negre.

Cercet cu privirea suprafaa imensului bloc de ghea plutitoare, reuind cu greu s se concentreze. Gheaa pornise cu repeziciune n larg, tras de puternicii cureni din apropierea ghearului. Tocmai vru s i ntoarc privirea spre apele oceanului, cnd zri ceva neateptat. Trei puncte negre pe ghea. S fie acelea cadavrele? ncerc s le aduc mai aproape prin vizor.

Vezi ceva? ntreb Delta Two.

Delta One nu i rspunse, concentrat s regleze lupa vizorului. Era uluit s vad, pe suprafaa alb a aisbergului, trei forme umane care zceau nemicate. Habar n-avea dac cei trei triau sau erau deja mori. Nu mai conta acum. Dac triau, chiar i mbrcai cu acele costume de protecie, aveau s moar n mai puin de o or: erau uzi, furtuna se apropia i erau purtai n deriv n largul unuia dintre cele mai periculoase oceane de pe planet.

Corpurile lor n-aveau s fie gsite niciodat.

Doar umbre, zise el, ntorcndu-se cu spatele la creast. Hai s ne ntoarcem la baz.

Senatorul Sedgewick Sexton i aez sonda cu Courvoisier pe tejgheaua cminului din apartament i ntei focul cteva clipe, adunndu-i gndurile.

Cei ase oameni din birou stteau acum tcui Ateptau. Discuiile de complezen luaser sfrit. Sosise vremea ca senatorul Sexton s aleag. Ei o

tiau. O tia i el.

Politica nsemna vnzare.

F-i s aib ncredere! Arat-le c le nelegi problemele!

Aa cum poate tii deja, rosti Sexton, ntorcndu-se spre oaspei, n ultimele luni m-am ntlnit cu muli oameni aflai n poziii similare cu cele pe care le deinei dumneavoastr.

Zmbi i se aez, ca s fie la acelai nivel cu ei.

ns dumneavoastr suntei singurii pe care i-am invitat vreodat la mine acas. Suntei nite oameni extraordinari i sunt onorat s v ntlnesc.

Sexton i ncruci braele i i roti privirea prin ncpere, lund contact personal cu fiecare dintre oaspei. Apoi se concentr asupra primei inte brbatul voinic cu plrie de cowboy.

Space Industries din Houston, continu Sexton. M bucur c ai venit!

Texanul se ncrunt:

Ursc oraul sta.

Nu v nvinuiesc. Washingtonul a fost nedrept cu dumneavoastr.

Texanul se uit pe sub borul plriei, dar nu scoase nici o vorb.

Acum doisprezece ani, relu Sexton, i-ai fcut o ofert guvernului american. Ai propus construirea unei staii spaiale americane pentru doar cinci miliarde de dolari.

Mda, aa a fost. Mai am i acum proiectul.

i totui NASA a convins guvernul c o staie spaial american trebuie s fie un proiect NASA.

Corect. NASA a nceput construcia cu un deceniu n urm.

Un deceniu. i nu numai c staia NASA nu este nc operaional, dar proiectul ei a costat pn acum de douzeci de ori mai mult dect proiectul

dumneavoastr. n calitate de cetean care-i pltete impozitul, mi se face ru!

Un mormit general de aprobare rsun n ncpere. Sexton i mut privirea de la unul la altul, pstrnd legtura cu ntregul grup.

Sunt perfect contient, rosti el, adresndu-se tuturor de aceast dat, c mai muli dintre dumneavoastr s-au oferit s lanseze navete spaiale private pentru o sum de doar cincizeci de milioane de dolari per zbor.

Alte ncuviinri.

i totui NASA v sap pretinznd doar treizeci i opt de milioane de dolari pe zbor Chiar dac tariful lor real pentru fiecare zbor este de peste o sut i cincizeci de milioane de dolari!

E modul lor de a ne ine departe de spaiul cosmic, rosti unul dintre musafiri. Sectorul privat nu are cum s intre n competiie cu o companie care i permite zboruri cu naveta spaial avnd pierderi de patru sute la sut i continund s rmn n afacere.

Nici n-ar trebui, accentu Sexton.

ncuviinri din toate prile.

Sexton se ntoarse acum spre ntreprinztorul cu aspect sever de lng el, un om al crui dosar l citise cu interes. La fel ca muli ntreprinztori care i finanau campania, omul era un fost inginer militar care devenise extrem de dezamgit de salariile mici i de birocraia guvernamental i i abandonase funcia pentru a-i cuta norocul n industria aerospaial.

Kistler Aerospace, rosti Sexton, cltinnd din cap dezndjduit.

Compania dumneavoastr a proiectat i a produs o rachet capabil s lanseze ncrcturi cu doar patru mii de dolari pe kilogram, n vreme ce la NASA cost douzeci de mii de dolari pe kilogram. Fcu o pauz pentru a spori efectul dramatic. i totui nu avei clieni?!

Cum a putea avea vreun client? i rspunse omul. Anul trecut NASA ne-a spat taxnd Motorola cu doar o mie ase sute douzeci i patru de dolari pe kilogram pentru lansarea unui satelit de telecomunicaii. Guvernul a lansat acel satelit cu o pierdere de nou sute la sut!

Sexton ddu din cap. Contribuabilii subvenionau fr voia lor a agenie de zece ori mai ineficient dect concurena din sectorul privat.

A devenit dureros de evident, zise el, c NASA face tot posibilul s pun clu posibilei competiii n spaiul cosmic. Lovete n afacerile aerospaiale private prin tarifarea serviciilor cu mult sub valoarea celor de pe pia.

Este un Wal-Mart al spaiului, interveni texanul.

O analogie a naibii de bun, i spuse Sexton. Va trebui s o in minte. Lanul de magazine Wal-Mart era faimos pentru mutrile n teritorii noi, vnzarea produselor sub preul pieei i nlturarea ntregii competiii locale.

M-am sturat al dracului de tare i am obosit, continu texanul, s pltesc milioane de dolari n taxe i impozite doar ca Unchiul Sam s foloseasc aceti bani ca s mi fure clienii!

V-am auzit, i zise Sexton. neleg.

Lipsa sponsorizrilor corporatiste omoar Rotary Rocket, interveni un brbat mbrcat elegant. Legile mpotriva sponsorizrii sunt de-a dreptul criminale!

Sunt ntru totul de acord.

Sexton aflase cu uimire c o alt cale prin care NASA i accentua monopolul asupra spaiului cosmic era aceea de a determina trecerea unor ordonane federale prin care se interziceau reclamele pe vehiculele spaiale. n loc s le permit companiilor private s i asigure finanri prin intermediul sponsorizrilor corporatiste i al logo-urilor publicitare n modul n care se desfurau lucrurile, de pild, n cursele profesioniste de maini vehiculele spaiale puteau afia doar cuvintele USA i numele companiei. ntr-o ar n care se cheltuiau 185 de miliarde de dolari pe publicitate, nici un dolar din reclam nu i gsea drumul ctre sipetele companiilor aerospaiale private.

E jaf la drumul mare! Coment un alt musafir. Compania mea sper s rmn n afaceri suficient de mult ca s lanseze, n mai, anul viitor, primul prototip al unei navete spaiale turistice. Ne ateptm la un impact extraordinar. Corporaia Nike tocmai ne-a oferit apte milioane de dolari sub form de sponsorizare pentru a picta emblema Nike i logo-ul Just do it! Pe partea lateral a navetei. Pepsi ne-a oferit de dou ori mai mult pentru Pepsi:

The choice of a new generation. Numai c, n conformitate cu legea federala, dac pe naveta noastr apar reclame, ni se interzice s o lansm!

Avei dreptate, rosti Sexton. Iar dac voi fi ales, voi face tot ce mi st

n puteri pentru abolirea legislaiei antisponsorizare. Asta este o promisiune.

Spaiul cosmic ar trebui deschis reclamelor la fel ca fiecare centimetru de sol terestru.

Sexton i sorbi din priviri audiena. Vocea i deveni solemn:

Cu toii trebuie s fim ns contieni c obstacolul cel mai mare n calea privatizrii NASA nu e dat de lege, ci de percepia public. Cei mai muli americani au nc o imagine romanat a programului spaial american. Ei continu s cread c NASA este o agenie guvernamental necesar.

De vin sunt blestematele alea de filme hollywoodiene! Rosti cu nduf un alt musafir. Cte filme de genul NASA-salveaz-omenirea-de-un-asteroid-uciga poate crea Hollywood-ul, pentru numele lui Dumnezeu? E propagand pur!

Sexton tia c mulimea de filme despre NASA produse de Hollywood aveau un substrat pur economic. Urmnd moda generat de popularul film Top

Gun un lung-metraj de aciune, cu un superpilot interpretat de Tom Cruise, care fusese realizat ca o reclam lung de dou ore pentru Marina Statelor

Unite , NASA i dduse seama de adevratul potenial al Hollywood-ului ca unealt folosit n relaiile publice. Cu discreie, NASA ncepuse s le ofere caselor de producie acces gratuit pentru filmare i toate facilitile secrete ale ageniei turnuri de lansare, spaii de control al misiunilor, zone de antrenament. Obinuii s plteasc sume exorbitante de licen atunci cnd filmau n alte locuri similare, productorii sriser imediat cnd aflaser de posibilitatea de a economisi milioane de dolari din bugetul unui film prin montarea unor filme de suspans despre NASA n locaiile gratuite ale acesteia.

Bineneles, respectivele case de producie primeau accesul numai dac agenia aproba scenariul.

Astfel se spal creierul publicului, se plnse un musafir care prea s fie hispanic. Filmele nu sunt nici pe jumtate la fel de proaste precum reclamele. S trimii un cetean de frunte n spaiu? Iar acum NASA are de gnd s trimit o navet cu echipaj complet feminin? Toate astea pentru publicitate!

Sexton oft i vocea i deveni tragic:

E adevrat i tiu c nu trebuie s v mai amintesc ce s-a ntmplat n anii optzeci, cnd Departamentul de Educaie a falimentat i a citat NASA ca irosind milioane de dolari ce puteau fi folosii n educaie. Atunci NASA a

ncropit o cascadorie de relaii publice prin care s demonstreze c e prietena sistemului educaional. Au trimis un profesor de coal public n spaiu.

Fcu o pauz:

V-o amintii cu toii pe Christa McAuliffe.

n ncpere se ls tcerea:

Domnilor, relu Sexton, oprindu-se dramatic n faa focului din cmin.

Cred c a sosit vremea ca americanii s afle adevrul, pentru binele tuturor. Este vremea ca americanii s neleag c NASA nu ne conduce spre cer, ci mai degrab mpiedic explorarea spaiului cosmic. Spaiul cosmic este la fel ca orice alt industrie, iar meninerea sectorului privat la pmnt este un act vecin cu crima. Gndii-v la industria computerelor, unde suntem martorii unei explozii creia cu greu i putem face fa de la o sptmn la alta! De ce?

Pentru c aceast industrie este un sistem de pia liber. Recompenseaz eficiena i vizionarismul cu profituri. Ce-ar fi fost dac industria computerelor ar fi fost condus de guvern? Am continua s ne zbatem n Evul Mediu. n spaiul cosmic batem pasul pe loc. Ar trebui s ncredinm explorarea spaiului cosmic n minile celor din sectorul privat. Americanii ar fi uluii de cretere, de slujbele create i de visele ndeplinite. Eu cred c ar trebui s lsm sistemul de pia liber s ne conduc spre noi culmi spaiale. Dac voi fi ales, voi transforma lupta de deschidere larg a uilor ctre ultima frontier ntr-o misiune personal.

Sexton i ridic paharul pentru a toasta:

Prieteni, n seara asta ai venit aici ca s v hotri dac merit ncrederea voastr. Sper c sunt pe cale s v-o ctig. Investitorii trebuie s construiasc un preedinte la fel cum construiesc o companie. Aa cum acionarii se ateapt la venituri din investiii, la fel investitorii politici ateapt profituri. Mesajul meu din seara asta ctre dumneavoastr este unul simplu: investii n mine i nu v voi uita niciodat. Niciodat. Misiunile noastre sunt absolut identice.

Sexton ntinse paharul ctre musafiri ntr-un gest de toastare.

Cu ajutorul dumneavoastr, prieteni, n curnd voi fi la Casa Alb i voi v vei putea lansa visele.

La doar civa metri mai ncolo, Gabrielle Ashe nepenise n ntuneric.

Din birou rsuna clinchetul armonios al paharelor de cristal i trosnetul lemnelor n foc.

Cuprins de panic, tnrul tehnician NASA gonea prin habisfer. S-a ntmplat ceva groaznic! l gsi pe directorul Ekstrom stnd singur n apropiere de zona presei.

Domnule, icni tehnicianul, a avut loc un accident!

Ekstrom se ntoarse. Prea distant, ca i cum era cufundat n rezolvarea altor probleme:

Ce ai spus? Un accident? Unde?

n puul de extracie. Tocmai a aprut un corp uman la suprafa.

Doctorul Wailee Ming.

Ekstrom se fcu alb la fa:

Doctorul Ming? Dar

L-am tras afar, dar era prea trziu. E mort.

Pentru numele lui Dumnezeu. De ct vreme e acolo?

Noi credem c de vreo or. Se pare c a czut, s-a scufundat pn a ajuns la fund, iar cnd trupul s-a umflat a revenit la suprafa.

Pielea roiatic a lui Ekstrom deveni stacojie.

Fir-ar al dracului! Cine mai tie de asta?

Nimeni, domnule. Numai eu i nc un coleg. L-am pescuit din pu, dar am crezut c e mai bine s v spunem dumneavoastr mai nti

Ai procedat bine.

Ekstrom oft greu:

Ascunde imediat trupul doctorului Ming. Nu spune nimic.

Tehnicianul rmase perplex:

Dar, domnule, eu

Ekstrom i ls mna mare pe umrul omului:

Ascult-m cu atenie. Este un accident tragic, pe care l regret din tot sufletul. Bineneles c m voi ocupa de el cum se cuvine cnd voi avea timp. ns acum nu e momentul potrivit.

Vrei s ascund corpul lui?

Ekstrom l sfredeli pe individ cu privirea:

Ia gndete-te puin! Am putea s le spunem tuturor, dar ce-am obine? Mai avem o jumtate de or pn la conferina de pres. Dac anunm c am avut un accident fatal, vom arunca o pat asupra descoperirii i vom obine un efect devastator asupra moralului publicului. Doctorul Ming a fcut o greeal din neglijen; eu n-am de gnd ca NASA s plteasc pentru ea.

Oamenii tia de tiin civili au avut parte destul de lumina reflectoarelor ca una din erorile lor tmpite s arunce o umbr asupra momentului nostru de glorie. Accidentul doctorului Ming rmne secret pn la sfritul conferinei de pres. Ai neles?

Omul ddu, palid, din cap:

O s-i ascund trupul.

Michael Tolland petrecuse destul timp pe mare ca s tie c apa fcea victime fr ezitare sau remucri. n timp ce zcea vlguit pe ntinderea aisbergului abia mai putea zri silueta fantomatic a ghearului Milne care disprea ncetul cu ncetul. tia c puternicul curent Arctic care nconjura insulele elizabetane se rsucea ntr-o bucl enorm n jurul Cercului Arctic,

dup care atingea, n sfrit, pmntul undeva n nordul Rusiei. Nu mai conta. Acest fapt avea s se ntmple de-acum n cteva luni.

Mai avem poate treizeci de minute Maximum patruzeci i cinci. Fr protecia costumelor izolate cu gel ar fi fost mori deja. Din fericire,

echipamentele Mark IX i inuser uscai cel mai critic aspect al supravieuirii

n medii reci. Gelul termal din jurul corpurilor nu numai c le amortizase cderile repetate, dar acum le ajuta trupurile s rein ct mai mult ultimele urme de cldur intern.

n curnd, avea s se instaleze hipotermia. Aceasta avea s debuteze cu o vag amoreal a membrelor pe msur ce sngele avea s se retrag spre centrul organismului pentru a proteja organele considerate vitale. Aveau s urmeze halucinaiile, pe msur ce pulsul i ritmul respiraiei ncetineau, lipsind creierul de oxigen. Apoi corpul avea s fac un ultim efort de a conserva rmiele de cldur oprind toate activitile cu excepia inimii i a respiraiei. Urma incontiena. n cele din urm, centrele care coordonau inima i respiraia din creier aveau s se opreasc simultan din funcionare.

Tolland i ntoarse privirea spre Rachel, dorindu-i s poat face ceva ca s o salveze.

Amoreala care i invada corpul lui Rachel Sexton era mai puin dureroas dect i imagina ea. Aproape ca un anestezic binecuvntat. Morfina naturii. n ocul cderii i pierduse ochelarii, aa c acum abia putea

ntredeschide ochii din pricina gerului.

i zri pe Tolland i pe Corky n apropiere pe blocul de ghea Tolland o privea regretnd amarnic tot ce se ntmplase. Corky se mica, dar cu siguran avea dureri mari. Obrazul drept i era zdrobit i sngera.

Rachel tremura din tot corpul ncercnd s gseasc rspunsuri n minte. Cine? De ce? Gndurile i erau ngreunate de o apsare crescnd care venea din interiorul corpului. Nimic nu avea sens. Avea senzaia c trupul ei i

nceteaz treptat activitatea, ademenit spre somn de o for fantastic. Se lupt cu aceast senzaie. n interiorul ei plpi tot mai intens flacra mniei i asta o fcu s uite de somn.

Au ncercat s ne ucid! Se uit la marea amenintoare i i ddu seama c atacatorii, de fapt, reuiser. Suntem deja mori. Chiar i aa, tiind c probabil nu va supravieui ca s afle tot adevrul despre jocul fatal jucat pe ghearul Milne, Rachel bnuia deja cine era vinovatul.

Directorul Ekstrom avea cel mai mult de ctigat. El i trimisese pe ghea. Avea legturi la Pentagon i la trupele speciale. Dar ce avea Ekstrom de ctigat din inserarea meteoritului n stratul de ghea? Ce avea oricine de ctigat din asta?

Gndurile lui Rachel i zburar la Zach Hemey. Se ntreb dac preedintele conspirase i el sau doar jucase rolul unui pion naiv! Hemey nu

tie nimic. E nevinovat. Preedintele fusese dus de nas de ctre NASA. Acum Hemey era la doar o or de anunarea marii descoperiri. Avea s fac anunul narmat cu un documentar video care coninea mrturii de autentificare din partea a patru oameni de tiin civili.

Patru oameni de tiin civili mori.

Rachel nu mai putea face nimic pentru a opri conferina de pres, dar i jur c nu i va lsa pe cei vinovai s scape nevtmai.

Adunndu-i ultimele picturi de putere, Rachel ncerc s se ridice n capul oaselor. i simea picioarele ca de piatr i toate ncheieturile gemur de durere cnd i ntinse braele i picioarele. Ajunse ncet n genunchi, chinuindu-se s i pstreze echilibrul pe ghea. Capul i se nvrtea. De jur

mprejur oceanul fierbea. Tolland zcea n apropiere i o privea cu ochi

ntrebtori. Rachel i zise c el o credea ngenuncheat n rugciune. Nici vorb de aa ceva, dei rugciunea ar fi adus probabil la fel de multe anse de salvare precum ceea ce voia ea s ntreprind.

Rachel i duse o mn n dreptul mijlocului i gsi toporul nc prins de centur. Apuc mnerul cu degetele nepenite. Invers toporul, poziionndu-l ca un T ntors. Apoi, cu toat energia, se apuc s bat cu talpa n ghea.

Thud. Din nou. Thud. Sngele i curgea precum melasa rece prin vene. Thud. Tolland o privi foarte nedumerit. Rachel cobor toporul din nou. Thud.

Tolland ncerc s se ridice ntr-un cot.

Rachel?

Nu-i rspunse. Avea nevoie de toat energia disponibil. Thud.

Thud.

Nu cred, zise Tolland, c la aceast latitudine nordic C SAA ar putea auzi

Rachel se ntoarse, surprins. Uitase c Tolland era un oceanograf i ar fi putut s-i nchipuie ce avea ea de gnd. Bun idee Dar eu nu chem SAA.

Continu s bat.

SAA nsemna Suboceanic Acoustic Array, o relicv a Rzboiului Rece folosit de oceanografii din ntreaga lume pentru a asculta sunetele balenelor.

Deoarece sunetele puteau parcurge sute de kilometri sub ap, reeaua subacvatic SAA de cincizeci i nou de microfoane amplasate n jurul lumii putea asculta un procentaj surprinztor de mare din apele oceanice ale planetei. Din pcate, acea zon ndeprtat a Arcticii nu fcea parte din procentaj, ns Rachel tia c i alii ascultau oceanele alii de a cror existen aveau habar puini oameni pe pmnt. Rachel continu s bat.

Mesajul era simplu i clar: THUD. THUD. THUD. THUD THUD THUD

THUD. THUD. THUD.

Nu-i fcea iluzii c aciunea ei avea s le salveze vieile; deja simea o strnsoare rece n jurul trupului. Se ndoia c mai avea de trit o jumtate de or. Salvarea lor se gsea dincolo de domeniul posibilului n acest moment. Dar aici nu era vorba despre salvare.

THUD. THUD. THUD.

THUD THUD THUD THUD. THUD. THUD.

Nu mai e timp, ngim Tolland.

Nu e vorba de noi, gndi Rachel. E vorba de informaiile din buzunarul meu. Rachel i imagin hrtia SPR incriminatoare din interiorul buzunarului costumului. Trebuie s duc hrtia asta la NRO Ct mai curnd.

Chiar i n starea de delir care o cuprindea, Rachel era convins c mesajul avea s ajung la destinaie. La mijlocul anilor optzeci NRO nlocuise SAA cu un ir de dispozitive de treizeci de ori mai puternice. Acoperirea la nivel mondial era total i reprezenta urechea NRO n valoare de 12 milioane de dolari aintit spre fundul oceanic. n urmtoarele ore, supercomputerele Cray ale postului de ascultare NRO/NSA din Menwith Hill, Anglia, aveau s semnalizeze o secven audio anormal la un hidrofon din Arctica, s descifreze semnalul ca un SOS, s trianguleze coordonatele i s detaeze un avion de salvare de la baza aerian Thule din Groenlanda. Avionul avea s gseasc trei cadavre pe un aisberg. ngheate. Unul i-ar fi aparinut unui angajat NRO i ar fi purtat o bucat stranie de hrtie termal ntr-un buzunar.

O imprimat SPR. Motenirea lui Norah Mangor.

La studierea hrtiei imprimate, misteriosul tunel inserat sub meteorit avea s devin evident. Din acel moment, Rachel habar n-avea ce se va mai

ntmpla, dar cel puin secretul nu va muri odat cu ei, acolo pe ghea. Mutarea fiecrui preedinte la Casa Alb implic un tur particular al

unui numr de trei depozite stranic pzite, n care se afl colecii nepreuite de mobilier trecut prin Casa Alb: birouri, argintrie, paturi, budoare i alte articole folosite n decursul istoriei de preedinii de pn la George Washington. Pe parcursul turului, preedintele care urmeaz a se instala la putere este invitat s aleag orice obiect i place i s l foloseasc drept mobilier n interiorul Casei Albe pe durata mandatului su. Doar patul din dormitorul Lincoln constituie o mobil permanent a reedinei prezideniale. Ca o ironie, Lincoln n-a dormit niciodat n el.

Biroul n spatele cruia sttea Zach Hemey n interiorul Biroului Oval i aparinuse odinioar idolului su, Harry Truman. Dei mic, dac lum n consideraie standardele moderne, biroul servea drept rememorare zilnic a faptului c bnuul se oprea cu adevrat acolo i c Hemey era n ultim instan responsabil de orice probleme ale administraiei sale. Hemey acceptase responsabilitatea cu un sentiment de onoare i fcuse tot ce-i sttea n putere s induc n rndul personalului motivaiile necesare pentru a-i duce treaba la bun sfrit.

Domnule preedinte? i strig secretara, zgindu-se n ncpere. Apelul dumneavoastr tocmai a fost transmis.

Hemey fcu un semn cu mna:

Mulumesc.

Se ntinse dup telefon. Ar fi preferat mai mult intimitate pentru acel apel, dar mai mult ca sigur c acum nu avea cum s aib parte de aa ceva.

Doi specialiti n machiaj i ddeau trcoale, ocupndu-se cu faa i cu prul lui. Chiar n faa biroului, o echip de televiziune i instala echipamentele, iar de jur mprejurul ncperii roiau consilierii i oamenii de la Relaii Publice, discutnd emoionai chestiuni strategice ntre ei.

T minus o or

Hemey aps butonul luminat de pe telefonul lui personal.

Lawrence? Eti acolo?

Sunt aici.

Vocea directorului administrativ al NASA prea epuizat i distant.

Totul e n regul, acolo?

Furtuna se apropie n continuare, dar oamenii mei m-au asigurat c legtura prin satelit nu va fi afectat. Suntem gata de emisie. nc o or i gata.

Excelent. Moralul e ridicat, sper!

Foarte ridicat. Personalul meu este extrem de emoionat. De fapt, tocmai am but nite beri.

Hemey rse:

M bucur s aud asta. Ascult. Am vrut s te sun i s i mulumesc

nainte de emisie. Noaptea asta va fi una a naibii de grea.

Ekstrom fcu o pauz, prnd neobinuit de nesigur:

Aa va fi, domnule. Am ateptat momentul sta mult vreme!

Hemey ezit:

Pari extenuat.

Am nevoie de lumina soarelui i de un pat ca lumea.

nc o or. Zmbete camerelor de luat vederi, bucur-te de moment i dup aceea o s trimitem un avion ca s te aducem acas n D. C.

Abia atept.

Omul tcu iar.

Un negociator talentat, Hemey fusese nvat s asculte i s aud ceea ce se spunea printre cuvinte. Ceva din vocea directorului administrativ nu-i ddea pace:

Eti convins c totul e n regul?

Categoric. Totul merge ca pe roate.

Ekstrom pru prea dornic s schimbe subiectul:

Ai vzut ultimele secvene ale documentarului lui Tolland?

Tocmai l-am terminat. A fcut o treab fantastic.

Da. Ai procedat bine cnd ai hotrt s-l aducei aici.

Mai eti suprat pe mine c am implicat civili?

La naiba, da!

Directorul mri cu vocea lui obinuit.

Asta l liniti pe Hemey. Ekstrom n-are nimic, i zise el. E doar puin obosit.

Bine, ne revedem peste o or prin satelit. O s oferim lumii ceva despre care s vorbeasc mult timp de acum ncolo.

Corect.

Hei, Lawrence?

Vocea lui Hemey cobor i deveni solemn:

Ai fcut o treab a naibii de grozav acolo! Nu voi uita niciodat asta! n afara habisferei, zglit de vnt, Delta Three se lupta s pun la loc i

s mpacheteze echipamentul de pe sania lui Norah Mangor. Dup ce reui, fix legturile de protecie peste pnz i puse cadavrul lui Norah Mangor deasupra,

legndu-l de sanie. n vreme ce se pregtea s trag sania n afara traseului pe care au venit, camarazii lui aprur alunecnd pe ghear drept spre el.

S-au schimbat datele problemei, strig Delta One pe deasupra urletelor vntului. Ceilali trei s-au prbuit peste margine.

Delta Three nu era deloc surprins. tia ce nsemna asta. Planul Delta Force de a nscena un accident prin aranjarea a patru cadavre pe suprafaa ghearului nu mai reprezenta o opiune viabil. Prsirea unui singur cadavru ar fi generat mai multe ntrebri dect rspunsuri.

Facem curenie? ntreb el.

Delta One ddu din cap:

Eu recuperez fcliile i voi v descotorosii de sanie.

n vreme ce Delta One, foarte atent, parcurse n sens invers traseul oamenilor de tiin, strngnd orice indiciu al trecerii cuiva prin acele locuri, Delta Three i camaradul lui coborr pe ghear ducnd cu ei sania. Dup ce trecur de ridicturile de ghea, ajunser la marginea ghearului Milne. Acolo fcur vnt saniei, astfel nct Norah Mangor trecu n tcere peste margine, mpreun cu echipamentele ei i plonj n apele Oceanului Arctic.

Curire complet, i zise Delta Three.

ntorcndu-se spre baz, Delta Three fu mulumit s observe c vntul

tergea urmele pe care le lsau schiurile pe zpad.

Submarinul nuclear Charlotte staiona n adncurile Oceanului Arctic de cinci zile. Prezena lui acolo era strict secret.

Submarin din clasa Los Angeles, Charlotte, fusese proiectat s asculte i s nu fie auzit. Cntrind patruzeci i dou de tone, motoarele lui cu turbin erau suspendate pe arcuri pentru a nbui orice vibraie pe care o puteau genera. n ciuda nevoii de a nu fi vzut, submarinul dispunea de una dintre cele mai mari amprente n ap. ntinzndu-se pe o lungime de peste 120 de metri de la prova la pupa, carena ar fi zdrobit, dac ar fi fost plasat pe un teren de fotbal american, ambele buturi de ncercare i ar mai fi dat i pe afar. Avnd de apte ori lungimea unui submarin din clasa Holland din dotarea

Marinei americane, Charlotte dispersa 6 927 de tone de ap n imersiune complet i putea atinge viteza uluitoare de treizeci de noduri.

Adncimea normal de navigare a vasului se gsea imediat sub termoclin, un gradient natural de temperatur care distorsiona undele radar de deasupra i fcea submarinul invizibil radarelor de suprafa. Cu un echipaj de 148 de oameni i o adncime maxim de imersiune de peste cinci mii de metri, vasul reprezenta ultimul rcnet n materie de submersibile i era nava de lucru a Marinei Statelor Unite. Sistemul de aerisire prin electroliz evaporativ, cele dou reactoare nucleare i proviziile modificate prin inginerie genetic i permiteau s nconjoare planeta de douzeci i unu de ori fr s ias la suprafa. Dejeciile umane ale echipajului, la fel ca n cele mai multe cazuri de nave submersibile, erau comprimate n blocuri de treizeci de kilograme i ejectate n ocean crmizi uriae de materii fecale care erau botezate n glum ccreze de balen.

Tehnicianul aflat n faa ecranului oscilator din camera sonarului era unul dintre cei mai buni specialiti n domeniu. Mintea lui era un dicionar

ambulant de sunete i forme de und. Omul putea distinge ntre sunetele mai multor zeci de tipuri de propulsoare ruseti de submarin, sute de animale marine i chiar vulcani subacvatice aflate la mare distan, cum erau cele din Japonia.

Pe moment ns, asculta un ecou repetat i nfundat. Dei uor de identificat, sunetul apruse n chip cu totul neateptat:

Nu o s crezi ce semnal primesc acum n cti, i zise el asistentului, dndu-i ctile.

Asistentul i mont ctile i o expresie de nencredere i se aternu pe

chip:

Doamne! E limpede ca lumina zilei. Ce facem?

Omul de la sonar ridicase deja interfonul s l anune pe cpitan.

Cnd acesta ajunse n camera sonarului, tehnicianul comut semnalul pe difuzoare, astfel ca toat lumea s l aud clar.

Cpitanul ascult, fr nici o expresie pe chip:

THUD. THUD. THUD. THUD THUD THUD

Mai ncet. Tot mai ncet. Tiparul sonor se pierdea. Din ce n ce mai slab.

Care sunt coordonatele? Ceru cpitanul s afle.

Tehnicianul i drese glasul:

De fapt, domnule, vine de la suprafa, la circa cinci kilometri de tribord.

Gabrielle Ashe tremura ca piftia n holul ntunecos de lng biroul senatorului Sexton. Picioarele i tremurau ngrozitor. i asta nu pentru c sttuse prea mult nemicat, ci din cauza dezamgirii provocate de cele auzite. ntlnirea din ncperea alturat continua, ns Gabrielle nu mai avea nevoie s aud i alte cuvinte. Adevrul ieise la iveal ntr-un mod ct se poate de dureros.

Senatorul Sexton ia mit de la agenii spaiale private. Marjorie Tench i spusese adevrul.

Gabrielle simea cum o invadeaz repulsia nscut din trdare. Crezuse

n Sexton. Luptase pentru el. Cum poate face aa ceva? Gabrielle l mai vzuse pe senator minind din cnd n cnd pentru a-i proteja viaa privat, ns era vorba de politic. Asta chiar nsemna nclcarea legii.

Nici mcar n-a fost ales i deja s-a apucat s vnd Casa Alb!

Gabrielle tia c nu-l mai poate suporta pe senator. Promisiunea de a promulga legea de privatizare a ageniei spaiale putea fi fcut doar dispreuind total legea i sistemul democratic. Chiar dac senatorul credea c msura ar fi fost n interesul public, a vinde o asemenea decizie pe fa, n avans, nsemna trntirea uii n nas tuturor verificrilor i balanelor financiare guvernamentale i ignorarea eventualelor argumente logice ale Congresului, ale consilierilor, ale votanilor i ale celor care fac lobby. Cel mai important, prin garantarea privatizrii NASA, Sexton pavase calea unor nenumrate abuzuri din partea celor care aveau cunotine oculte vnzarea din interior fiind cel mai banal procedeu n acest caz, favoriznd plasarea de mite substaniale n detrimentul investitorilor publici oneti.

Simind c i se face ru de la stomac, Gabrielle se ntreb ce avea de

fcut.

Un telefon sun strident chiar n spatele ei, sprgnd linitea din hol. Uluit, Gabrielle se rsuci pe clcie. Sunetul venea din debaraua din vestibul

un telefon celular n buzunarul hainei unui oaspete.

Iertai-m, prieteni, se auzi o vorb trgnat cu accent texan. E pen'

mine.

Gabrielle auzi cum omul se ridic. Vine ncoace! ntorcndu-se, fata porni n goan napoi pe drumul pe care venise. Cnd ajunse la jumtatea holului, o coti la stnga i se ascunse n buctria ntunecat exact cnd texanul iei din birou i porni pe hol. Gabrielle ncremeni n umbr.

Texanul trecu pe lng ea fr s o observe.

Dincolo de zgomotele puternice ale propriei inimi, Gabrielle l auzi repezindu-se la debara. n cele din urm, omul rspunse la telefon:

Mda? Cnd? Nu zu? O s-l pornim. Mersi.

Individul nchise i porni napoi spre birou, strignd de pe drum:

Hei! Dai drumul la televizor! Se pare c Zach Hemey va ine o conferin de pres de urgen n seara asta. La ora opt. Pe toate canalele. Fie va declara rzboi Chinei, fie Staia Spaial Internaional tocmai s-a prbuit

n ocean.

Pi asta chiar merit srbtorit! i rspunse cineva dinuntru.

Toat lumea izbucni n rs.

Gabrielle simi c buctria se nvrtete cu tot cu ea. O conferin de pres la ora opt? Tench prea s nu fi jucat deloc la cacealma. i dduse timp lui Gabrielle pn la ora opt ca s aduc o declaraie sub jurmnt prin care s recunoasc legtura amoroas. ndeprteaz-te de senator pn nu e prea trziu, o avertizase Tench. Gabrielle presupusese c termenul limit fusese astfel stabilit nct Casa Alb s poat strecura informaia ziarelor de a doua zi,

ns acum se prea c administraia de la Washington voia s ias ea nsi n public cu aceste informaii.

O conferin de pres urgent? Cu ct mai mult se gndea la asta, cu att totul i se prea mai ciudat. Hemey iese la ramp cu porcria asta? El n persoan?

n birou cineva deschise televizorul. Vocea prezentatorului de tiri era

ncrcat de emoie:

Casa Alb nu a oferit nici un indiciu asupra subiectului surprinztoarei conferine de pres din aceast sear, aa c speculaiile abund. Unii analiti politici cred acum c, din cauza absenelor repetate din mass-media ale preedintelui din ultima vreme, Zach Hemey ar putea anuna c nu va candida pentru un al doilea mandat.

Chiote de bucurie se auzir din birou.

Absurd, i spuse Gabrielle. Cu toate mizeriile pe care Casa Alb le avea acum mpotriva lui Sexton, era imposibil ca preedintele s arunce prosopul n seara asta. Conferina asta de pres se va referi la altceva. Gabrielle avea sentimentul tulburtor c ea fusese deja avertizat n acest sens.

Se uit la ceas. Mai puin de o or. Trebuia s ia o decizie i tia exact cu cine trebuia s discute. Strngnd sub bra dosarul cu fotografii, iei n linite din apartament.

Paznicul de pe coridor rsufl uurat cnd o vzu.

Am auzit nite urale de bucurie nuntru. Se pare c ai dat lovitura. Fata i zmbi scurt i se ndrept spre lift.

Afar, pe strad, noaptea care se lsa prea ngrijortor de grea. Gabrielle

i fcu semn unui taxi, se urc n el i ncerc s se asigure c tia exact ce face.

Studiourile de televiziune ABC, i spuse ea oferului. Grbete-te! Stnd ntins pe o parte, pe ghea, Michael Tolland i odihnea capul pe

un bra ntins pe care deja nu l mai simea. Chiar dac pleoapele erau din ce n ce mai grele, Tolland se chinuia s i le in deschise. Din punctul lui de vedere, se uita acum la ultimele imagini pe care le avea din aceast lume ap i ghea , ntr-un soi de vedere periferic ciudat. Finalul potrivit al unei zile

n care nimic nu fusese ceea ce prea.

Peste blocul de ghea ncepuse s se atearn o linite ciudat. Rachel i

Corky tcuser amndoi, iar btile se opriser. Cu ct se ndeprtau de ghear, vntul devenea tot mai calm. Tolland auzea i propriul trup cum e redus la tcere. Cu gluga strns n jurul urechilor, i auzea propria respiraie amplificat n cutia de rezonan a craniului. Devenea tot mai rar i mai superficial. Trupul nu mai era capabil s se lupte cu senzaia de comprimare care nsoea fuga sngelui din extremiti nspre organele vitale, ntr-un ultim efort de a menine creierul contient.

O btlie pierdut, tia foarte bine.

Ciudat, dar durerile dispruser. Trecuse prin acea stare. Acum simea c se umflase. Amoreal. Plutire. Cnd nu mai fu capabil s clipeasc, vederea i se nceo. Umoarea apoas dintre cornee i cristalin ncepea s nghee.

Tolland privi napoi spre fantoma ghearului Milne, acum doar o form alb, vag n lumina ceoas a lunii.

i simea sufletul mpcat cu nfrngerea. Oscilnd pe pragul dintre prezen i absen, privi nspre valurile oceanului. Vntul spulbera totul n jur.

n acel moment, Tolland ncepu s delireze. Ciudat, dar, n ultimele secunde nainte de a deveni incontient, delirul lui nu avea nici o legtur cu salvarea. Nu avu gnduri halucinante despre cldur i confort. Delirul final era terifiant.

Un animal imens rsrea din ap lng aisberg, sprgnd suprafaa apei cu un uierat nspimnttor. Veni spre el ca un monstru marin mitic zvelt, negru i mortal, cu apa bolborosind nspumat n jurul lui. Tolland se for s clipeasc. Vederea i se limpezi puin. Bestia era aproape, lovind n ghea ca un rechin imens care atac o brcu. Masiv, animalul se nl deasupra lui, cu pielea ud i lucind.

Dup ce imaginea ceoas se nnegri, nu mai rmaser dect sunetele.

Metal pe metal. Dini smulgnd din ghea. Venind mai aproape. Trgndu-le corpurile de la locul lor.

Rachel

Tolland se simi nfcat cu brutalitate.

Apoi totul se ntunec n jurul lui.

Gabrielle Ashe o lu la goan imediat ce intr n camera de producie de la etajul trei al canalului ABC News. Chiar i aa, se mica mai ncet dect toi ceilali oameni din ncpere. Producia se desfura cu intensitate maxim douzeci i patru de ore pe zi, dar n acel moment spaiul de lucru din faa ei era mai aglomerat ca oricnd. Redactorii cu ochii ieii din orbite strigau unii la alii peste pereii compartimentelor lor, reporterii cu faxuri n mini goneau de la post de lucru la post de lucru comparnd notiele, iar curierii mucau dintr-un baton de Snickers i luau o gur de Mountain Dew ntre dou sarcini.

Gabrielle venise la studiourile ABC ca s-o vad pe Yolanda Cole.

De obicei, Yolanda putea fi gsit n zona cea mai linitit din redacie birourile private cu perei de sticl rezervate celor care luau decizii i care aveau nevoie de ceva linite pentru a gndi. n seara asta ns, Yolanda se afla chiar n mijlocul mulimii bezmetice. Cnd o zri pe Gabrielle, femeia scoase un chiot de exuberan.

Gabs!

Yolanda purta o rochie strns pe corp i ochelari n form de broasc

estoas. Ca ntotdeauna, de ea atrnau cteva kilograme de bijuterii. Se ndrept spre Gabrielle, fcndu-i semn cu mna:

Te mbriez!

Yolanda Cole era redactor al canalului ABC News din Washington de

aisprezece ani. De origine polonez, pistruiat, Yolanda era o femeie scund, cu prul foarte rar, creia toat lumea i se adresa n semn de afeciune cu

Mami. Spiritul ei de matroan i umorul ascundeau o iscusin i o perseveren ieite din comun n a obine articolele dorite. Gabrielle o cunoscuse pe Yolanda la un seminar Femeile n politic, la care participase la scurt timp dup sosirea ei n Washington. Discutaser despre trecutul lui

Gabrielle, despre provocarea de a fi femeie n D. C. i n cele din urm despre

Elvis Presley o pasiune pe care descoperiser cu surprindere c o mprtesc. Yolanda o luase pe Gabrielle sub aripa ei i o ajutase s i fac relaii. De atunci, Gabrielle trecea la o lun i ceva pe la ea ca s-o salute.

Gabrielle o mbri. Entuziasmul Yolandei i ridica deja moralul. Yolanda se ddu napoi i se uit la Gabrielle cu atenie:

Parc ai mbtrnit cu o sut de ani, fetio! Ce i s-a ntmplat?

Gabrielle i cobor vocea:

Am probleme, Yolanda!

Zvonurile nu spun asta. Omul tu e n ascensiune.

Putem discuta undeva, ntre patru ochi?

i-ai ales prost momentul, scumpo. Preedintele va ine o conferin de pres cam ntr-o jumtate de or i noi tot n-avem habar despre ce va fi vorba.

Trebuie s fac rost de comentarii de la experi i m zbat ca petele pe uscat.

tiu eu care e subiectul conferinei.

Yolanda i cobor ochelarii pe nas. Prea sceptic:

Gabrielle, corespondentul nostru din interiorul Casei Albe habar n-are despre ce e vorba. Vrei s spui c Sexton are mai multe informaii?

Nu, spun doar c eu dein mai multe informaii. Acord-mi cinci minute i i povestesc tot.

Yolanda privi dosarul cu sigiliul Casei Albe din mna lui Gabrielle.

la e un document intern al Casei Albe. De unde ai fcut rost de el?

Dintr-o ntlnire privat cu Marjorie Tench pe care am avut-o n dup-amiaza aceasta.

Yolanda o privi lung pre de cteva clipe:

Vino dup mine!

La adpostul confidenialitii biroului de lucru al Yolandei, Gabrielle i mrturisi prietenei sale legtura de o noapte cu Sexton i faptul c Tench deinea dovezi foto.

Yolanda i zmbi larg i izbucni n rs. Lucra de atta vreme n mass-media din Washington nct nimic nu o mai oca.

Oh, Gabs, bnuiam eu c tu i Sexton v-ai pus-o. Nici o surpriz! El are reputaie, iar tu eti o fat drgu. Pcat de fotografii. Eu nu mi-a face griji.

S nu-mi fac griji?

Gabrielle i povesti c Tench l acuzase pe Sexton de luarea de mit ilegal din partea companiilor aerospaiale i c ea tocmai fusese martora unei

ntlniri SFF secrete care confirma acele acuzaii! Expresia Yolandei rmase din nou impasibil pn ce Gabrielle i povesti ce avea de gnd s ntreprind n legtur cu asta.

Yolanda prea acum nelinitit:

Gabrielle, este treaba ta dac vrei s predai un document legal prin care declari c te-ai culcat cu un senator american i l-ai susinut n vreme ce el minea n aceasta privin. Dar faci o mutare foarte proast, i-o spun eu.

Trebuie s te gndeti mult la ce repercusiuni poate avea acest gest asupra ta.

Nu m asculi. Nu am atta timp la dispoziie!

Ba te ascult. Draga mea, indiferent c timpul te preseaz sau nu, unele lucruri nu se fac, pur i simplu. De exemplu, nu vinzi un senator al

Statelor Unite n cadrul unui scandal sexual. E sinucidere curat. Ascult-m bine, ftuco! Dac dobori un candidat prezidenial, ar fi mai bine s te urci n main i s fugi ct mai departe de D. C. Vei fi o femeie distrus pentru toat viaa. O mulime de oameni cheltuiesc o mulime de bani ca s aduc un candidat pe creasta valului. Sunt n joc o grmad de bani i mult putere genul acela de putere pentru care oamenii ucid.

Gabrielle tcu.

Ca o prere personal, continu Yolanda, eu cred c Tench te-a ameninat n sperana c te vei speria i vei face o prostie cum ar fi s-i caui scparea i s mrturiseti legtura avut cu senatorul. Yolanda art nspre dosarul rou din minile lui Gabrielle. Pozele alea cu tine i cu Sexton nu

nseamn nimic dac tu sau Sexton recunoatei c sunt adevrate. Casa Alb tie prea bine c, dac public acele fotografii, Sexton va pretinde c sunt trucate i i le va arunca preedintelui drept n fa.

M-am gndit i eu la asta, dar chestiunea cu finanarea ilegal a campaniei este

Iubito, ia gndete-te puin. Dac nu au ieit n public cu acuzaii de luare de mit pn acum, probabil c nici nu o vor mai face. Preedintele este foarte serios n privina chestiei steia cu campania negativ. Eu cred c a hotrt s scuteasc pe toat lumea de un scandal n industria aerospaial i a trimis-o pe Tench dup tine cu o cacealma, spernd c ar putea s te sperie cu ncurctura asta sexual. S te fac s-i njunghii candidatul pe la spate.

Gabrielle se gndi puin la cele auzite. Dei aveau sens cuvintele Yolandei, totui ceva prea bizar. Gabrielle art prin geam spre agitaia din studioul de tiri:

Yolanda, voi v pregtii pentru o important conferin de pres a preedintelui. Dac nu va iei n public cu probleme despre mit sau sex, atunci pentru ce atta tam-tam?

Yolanda prea uluit:

Stai aa! Tu crezi c aceast conferin de pres are vreo legtur cu tine i cu Sexton?

Sau cu mita. Sau cu amndou. Tench mi-a zis c am timp la

dispoziie pn disear la opt pentru a semna o declaraie, altfel preedintele va anuna

Rsul Yolandei zgudui ntreaga ncpere cu pereii ei de sticl:

Oh, te rog! Zu aa! M termini! Gabrielle n-avea deloc chef de glum.

Ce?

Ascult, Gabs, reui Yolanda s i mai spun, printre rsete, ai

ncredere n mine n privina asta. Am de-a face cu oamenii de la Casa Alb de aisprezece ani. Nici nu poate fi vorba ca Zach Hemey s fi convocat presa din

ntreaga lume ca s le spun ziaritilor c bnuiete pe senatorul Sexton de acceptarea unor finanri ndoielnice i c s-a regulat cu tine. Genul sta de informaii se strecoar. Preedinii nu i ctig popularitatea prin

ntreruperea programelor media pentru a brfi despre sex sau presupuse infraciuni obscure comise mpotriva legilor de finanare a campaniilor electorale.

Obscure? Ripost Gabrielle. Vnzarea pe leau a propriei decizii n privina unei legi referitoare la spaiu n schimbul milioanelor dolari din publicitate cu greu poate fi intitulat o chestiune obscur?

Eti convins c asta face el?

Tonul Yolandei se nspri:

Eti suficient de sigur ca s-i ridici poalele n cap n faa televiziunilor naionale? Mai gndete-te un pic! n ziua de astzi este nevoie de o mulime de aliane ca s realizezi ceva, iar finanarea campaniilor electorale reprezint o chestiune complex. Poate c ntlnirea pe care a avut-o Sexton a fost una perfect legal.

ncalc legea, insist Gabrielle. Nu-i aa?

Sau aa a vrut Marjorie Tench s te fac s crezi. Candidaii accept mereu donaii n spatele uilor nchise din partea marilor corporaii. Poate c

nu e elegant, dar nu este neaprat i ilegal. Pe fapt, cele mai multe aspecte legale au de-a face nu cu proveniena banilor, ci cu modul n care candidaii aleg s cheltuiasc aceti bani.

Gabrielle ezit, simindu-se destul de nesigur.

Gabs, Casa Alb te-a jucat cum a vrut n dup-amiaza asta. A ncercat s te ntoarc mpotriva candidatului susinut de tine, iar pn n acest moment tu le-ai fcut jocul. Dac a avea nevoie de cineva de ncredere, cred c a rmne cu Sexton nainte de a sri n barca unei persoane precum Marjorie

Tench.

n acea clip, sun telefonul Yolandei. Femeia rspunse, ddu din cap i i not ceva.

Interesant, rosti ea n cele din urm. Vin chiar acum. Mulumesc.

i nchise telefonul i se ntoarse spre Gabrielle cu sprncenele arcuite:

Gabs, se pare c ai scpat. Exact aa cum am prevzut.

Ce se ntmpl?

Nu am informaii exacte nc, dar i pot spune c evenimentul organizat de preedinte n-are nimic de-a face cu scandaluri sexuale sau cu finanarea campaniilor.

Gabrielle simi o raz de speran i ncerc din toat inima s-i cread prietena:

De unde tii?

Cineva din interior tocmai mi-a dat de tire c aceast conferin de pres are legtur cu NASA.

Gabrielle se ridic brusc:

NASA?

Yolanda i fcu cu ochiul:

S-ar putea ca asta s fie noaptea ta norocoas. Pun pariu c preedintele Hemey simte o presiune att de mare din partea senatorului

Sexton, nct a hotrt c nu are alt ans dect s suspende finanarea Staiei Spaiale. Asta ar explica aceast convocare a ntregii prese mondiale.

O conferin de pres prin care s se anune ncetarea finanrii staiei spaiale? Nu tia de ce, dar lui Gabrielle i venea greu s cread acest lucru.

Yolanda se ridic:

Atacul lui Tench de dup-amiaz? Probabil c a fost doar un ultim efort disperat ca s se agae cu ceva de Sexton nainte ca preedintele s ias n public cu vetile proaste. Nimic nu ar fi fost mai bun dect un scandal sexual ca s se distrag atenia de la un alt eec prezidenial. Oricum, Gabs, acum am de lucru! Sfatul meu ia-i o ceac de cafea, stai jos chiar aici, d drumul la televizor i urmrete povestea asta la fel ca noi toi ceilali. Mai avem douzeci de minute pn ncepe spectacolul i i repet c preedintele nu are cum s se lanseze n speculaii n seara asta. l urmrete ntreaga omenire. Orice are de zis este foarte important.

i fcu din nou cu ochiul:

i-acum d-mi dosarul acela!

Ce?

Yolanda i ntinse mna cu fermitate:

Pozele astea rmn ncuiate n biroul meu pn ce povestea asta va lua sfrit. Vreau s fiu sigur c nu vei face vreo tmpenie.

Ezitnd, Gabrielle i ddu dosarul.

Yolanda ncuie fotografiile ntr-un sertar al biroului i ascunse cheile.

O s-mi mulumeti, Gabs! i-o jur.

Cnd trecu pe lng ea, o mngie pe cretet pe Gabrielle:

F-te comod. Cred c urmeaz vetile bune.

Gabrielle rmase singur n biroul de sticl i ncerc s se lase convins de atitudinea pozitiv a Yolandei. Cu toate astea, nu se putea gndi dect la rnjetul de satisfacie de pe chipul lui Marjorie Tench din acea dup-amiaz.

Gabrielle habar n-avea ce urma s declare preedintele S. U. A. Lumii ntregi, dar, cu siguran, vetile nu aveau s fie deloc bune pentru senatorul Sexton.

Rachel Sexton se simea de parc era ars de vie.

Plou cu foc!

ncerc s i deschid ochii, dar nu reui s zreasc dect nite forme nedesluite, n cea i nite lumini orbitoare. Ploua de jur mprejurul ei. O ploaie fierbinte care o oprea. i ardea pielea goal. Sttea ntins pe o parte, simind crmizile fierbini sub trup. Se ncovrig mai tare, n poziia de fetus, ncercnd s se fereasc de lichidul fierbinte care cdea de sus. Mirosea a chimicale. Poate a clor. ncerc s se trasc de acolo, ns nu putu. Mini puternice i apsau pe umeri, intuind-o de podea.

Dai-mi drumul! Ard toat!

Se lupt din instinct ca s scape, n zadar, cci aceleai mini puternice o strngeau tot mai tare.

Stai acolo! Rosti vocea unui brbat.

Accentul era american, de profesionist.

Se va termina n curnd!

Ce se va termina? Se ntreb Rachel. Durerea? ncerc s i concentreze vederea. Luminile din locul sta erau extrem de puternice. Sesiz c ncperea era mic. nghesuit. Totul i se prea cu susul n jos.

Ard!

Urletul lui Rachel abia dac se auzi ca o oapt.

N-avei nimic, zise vocea. Apa e cldu. Avei ncredere n mine. Rachel i ddu seama c era practic dezbrcat. Avea pe ea doar lenjeria

mbibat cu ap. Nu i era ruine; mintea i era prea ocupat cu alte ntrebri.

Amintirile revenir ca un uvoi tumultos. Ghearul. Radarul Atacul.

Cine? Unde sunt? ncerc s pun lucrurile cap la cap ns i simea creierul adormit, de parc ar fi fost mpiedicat de ceva s gndeasc. Din toat confuzia reiei o singur idee limpede: Michael i Corky Unde sunt?

ncerc din nou s-i concentreze privirea, dar nu zri dect brbaii de deasupra ei. Toi erau mbrcai n acelai fel de costum albastru ca de scafandru. Voi s vorbeasc, dar gura nu era capabil s scoat nici mcar o singur silab. Senzaia de arsur din piele lsa acum loc unor valuri brute i profunde de durere, care i atacau muchii precum nite unde seismice.

Nu v mai opunei, rosti brbatul de deasupra. Sngele trebuie s v revin n muchi!

Rostea cuvintele de parc ar fi fost un doctor.

ncercai s micai membrele ct de mult putei.

Rachel simea durerea ca i cum fiecare muchi i era lovit de un ciocan.

Rmase ntins pe podea, abia respirnd.

Micai-v braele i picioarele! Insist brbatul, chiar dac v doare cumplit.

Rachel ncerc s se conformeze. Fiecare micare prea un cuit nfipt n articulaii. Jeturile de ap se nfierbntar iari. Revenea opreala. Durerea era tot mai accentuat. La un moment dat, crezu c nu va mai rezista nici o secund. n aceeai clip, cineva i fcu o injecie. Durerea se domoli cu repeziciune. Vibraiile slbir din intensitate. Rachel simi c respir din nou.

O nou senzaie i invada trupul. O serie bizar de ace i de ciupituri. Le simea n tot corpul i o nepau, din ce n ce mai ascuit. Milioane de puncte minuscule ct vrful de ac, care se intensificau ori de cte ori se mica ncerc s rmn nemicat, dar jeturile de ap continuau s o loveasc. Brbatul de deasupra i inea braele i i le mica.

Doamne, ce m doare! Rachel era prea slbit ca s se mpotriveasc.

Pe fa i curgeau lacrimi de durere i de epuizare. i nchise ochii strns, fcnd s dispar lumea exterioar.

ntr-un trziu, acele i picturile disprur. Ploaia de deasupra ncet.

Cnd i deschise ochii, vederea i era mai limpede.

Atunci i vzu.

Corky i Tolland zceau n apropiere, tremurnd pe jumtate dezbrcai

i murai bine. Dup expresiile de disperare de pe feele lor, Rachel i ddu seama c trecuser prin aceleai chinuri. Ochii cprui ai lui Michael Tolland erau sticloi i injectai de snge. Cnd o zri pe Rachel, reui s i schieze un zmbet, cu buzele-i vinete tremurnd.

Rachel ncerc s se ridice n capul oaselor ca s i dea seama unde este. Toi trei zceau tremurnd ca piftiile ntr-un amestec de nedescris de membre pe jumtate goale pe podeaua unei camere minuscule de du.

O ridicar nite brae puternice.

Rachel simi cum fore strine i usuc trupul i o nfoar n pturi.

Era aezat pe un soi de targ medical i masat zdravn pe brae, picioare i tlpi. O alt injecie n bra.

Adrenalin, i spuse cineva.

Simi medicamentul care-i curgea prin vene ca o for vital care i

nviora muchii. Dei un bulgre de ghea continua s-i zac n vintre, sngele ncepea s se ntoarc ncet n membre.

napoi din mori.

ncerc s se concentreze. Corky i Tolland zceau alturi, tremurnd

nfurai n pturi, n vreme ce brbaii le maau corpurile i le fceau injecii.

Fr ndoial c acest ansamblu de personaje masculine le salvaser vieile. Muli dintre oamenii din jur erau uzi leoarc, de parc sriser drept n apele oceanului ca s ajute victimele. Rachel habar n-avea cine erau i cum ajunseser la ea i la ceilali la timp. Acum, nu mai conta. Trim.

Unde Suntem? Reui Rachel s ngaime, simplul act al vorbirii producndu-i o cumplit durere de cap.

Brbatul care o masa i rspunse:

Suntei pe puntea medical a unui vas clasa Los Angeles

Ateniune! Strig cineva.

Rachel sesiz o micare brusc de jur mprejurul ei. ncerc s se ridice

n capul oaselor. O ajut unul dintre oamenii n albastru, sprijinind-o i trgnd pturile pe lng ea. Rachel se frec la ochi i vzu o siluet care intr n ncpere.

Nou-venitul era un brbat afro-american puternic. Chipe i autoritar.

Purta o uniform kaki.

Pe loc repaus! Le ordon el, ndreptndu-se ctre Rachel.

Se opri n dreptul ei i o privi cu ochii lui negri i ptrunztori:

Harold Brown, se recomand el, cu o voce grav i obinuit s comande. Sunt cpitanul U. S. S. Charlotte. i dumneavoastr suntei?

U. S. S. Charlotte, relu n gnd Rachel. Numele i era cunoscut de undeva.

Sexton, i rspunse ea. Sunt Rachel Sexton.

Omul pru nedumerit. Se apropie mai mult i o privi cu mai mult atenie.

S fiu al naibii. Aadar, dumneata eti!

Rachel pru tulburat. M cunoate de undeva? Era convins c nu-l recunoate, dei atunci cnd privirea i cobor de pe chip la eticheta de pe piept zri emblema familiar a unui vultur care strngea o ancor n gheare, nconjurat de cuvintele U. S. NAVY.

Acum i aminti de ce numele Charlotte i se pruse cunoscut.

Bine ai venit la bord, domnioar Sexton, rosti cpitanul. Ai sintetizat mai multe rapoarte de recunoatere transmise de aceasta nav. tiu cine suntei!

Dar ce cutai n apele astea? Murmur ea.

Chipul lui se nspri ntr-o oarecare msur:

Ca s fiu sincer, domnioar Sexton, voiam s v ntreb acelai lucru.

Tolland se ridic ncet n capul oaselor i ncerc s vorbeasc. Rachel i fcu semn s tac printr-un gest ferm din cap. Nu aici. Nu acum. N-avea nici un dubiu c primul lucru despre care Tolland i Corky ar fi vrut s vorbeasc era legat de meteorit i de atac, dar acestea nu erau subiecte pe care s le discute de fa cu un echipaj de submarin. In universul serviciilor secrete, indiferent de situaia de criz care se ivea, SECURITATEA rmnea esenial; situaia meteoritului trebuia s rmn extrem de confidenial.

Trebuie s vorbesc cu directorul NRO, William Pickering, i spuse ea cpitanului. ntre patru ochi i imediat!

Cpitanul se ncrunt, neobinuit s primeasc ordine chiar pe propriul

vas.

Dein informaii secrete pe care trebuie s le transmit.

Cpitanul o studie cteva clipe:

Mai nti s v revin la normal temperatura corpului, apoi v fac legtura cu directorul NRO.

Este urgent, domnule. Eu

Se opri repede. Privirea tocmai i czuse pe un ceas de pe peretele de deasupra cabinetului cu medicamente:

Rachel clipi des:

Ceasul la Merge bine?

Suntei pe o nav a Marinei, domnioar. Ceasurile noastre merg

ntotdeauna brici.

i arat ora dup Meridianul estic?

apte i cincizeci i unu de minute, timp estic standard. Suntem lng

Norfolk.

Doamne! Se gndea, uluit. E doar 7.51 P. M.? Avea impresia c trecuser ore bune de cnd leinase. Nici mcar nu trecuse de ora opt? Preedintele n-a ieit nc n public cu tirea despre meteorit! nc am timp s-l opresc! Se ddu imediat jos din pat, cu ptura nfurat pe lng corp.

Simea cum i tremurau picioarele.

Trebuie s vorbesc imediat cu preedintele.

Cpitanul pru nedumerit:

Preedintele cui?

Al Statelor Unite!

Credeam c l vrei pe William Pickering.

N-am timp. Am nevoie de preedinte.

Cpitanul rmase pe loc, blocndu-i drumul postndu-se chiar n faa ei.

Am neles c preedintele este pe cale s susin n direct o conferin de pres foarte important. M ndoiesc c va rspunde acum la apeluri telefonice personale.

Rachel se ridic ct putu de mult pe picioarele nesigure i l intui pe cpitan cu privirea:

Domnule, nu dispunei de nivelul de acces necesar pentru a v explica situaia, dar preedintele este pe cale s comit o greeal groaznic. Dein informaii de care el are nevoie disperat. Acum. Va trebui s avei ncredere n mine.

Cpitanul se holb la ea, apoi se uit din nou la ceas:

Nou minute? Nu v pot obine o legtur securizata cu Casa Alb att de repede. Tot ce v pot oferi este un radiofon. Nesecurizat. i va trebui s ajungem la adncime de anten, ceea ce va lua cteva

Trecei la treab! Acum!

Centrala telefonic a Casei Albe era situat la nivelul inferior al aripii de est. La datorie se gseau, n permanen, trei centraliste. Pe moment, doar dou dintre ele stteau la comanda butoanelor. Cea de-a treia alerga ct putea ctre Sala de briefing. Ducea n mn un telefon fr fir. ncercase s fac legtura cu Biroul Oval, dar preedintele plecase deja ctre conferina de pres. Atunci ncercase s i sune pe adjuncii lui pe celulare, numai c toate celularele din jurul Slii de briefing se nchideau naintea transmisiunilor televizate, pentru a nu ntrerupe transmisia n direct.

A ajunge cu un telefon fr fir direct la preedinte ntr-un astfel de moment nsemna o posibilitate cel mult discutabil i totui, cnd ofierul NRO de legtur cu Casa Alb sunase pretinznd c deine informaii urgente pe care preedintele trebuia s le afle nainte de a intra n direct, centralista i dduse seama c trebuie s o ia la fug. ntrebarea era acum dac va ajunge la destinaie la timp.

Aflat ntr-o cabin medical mic la bordul U. S. S. Charlotte, Rachel

Sexton sttea cu receptorul lipit de ureche i atepta s discute cu preedintele. Tolland i Corky se aflau n apropiere, prnd nc puternic afectai. Obrazul lui Corky fusese cusut cu cinci copci i prezenta nc o vntaie urt. Toi trei fuseser ajutai s se mbrace n lenjerie cu protecie termic, costume grele de pilot de aviaie marin, ciorapi de ln i bocanci. Cu o ceac de cafea cldu

n mn, Rachel ncepea s se simt din nou aproape ca o fiin uman.

De ce dureaz att? Vru Tolland s tie. Mai sunt doar patru minute pn la ora opt!

Rachel nu-i putea rspunde. Ajunsese la una dintre centralistele Ca-sei Albe, i explicase cine era i c era o urgen. Centralista pruse c o nelege, o pusese pe linie n ateptare i acum fcea, probabil, toate demersurile necesare pentru a o pune pe Rachel n legtur cu preedintele.

Patru minute, gndi Rachel. Grbete-te!

nchizndu-i ochii, Rachel ncerc s-i adune gndurile. Fusese o zi a naibii de lung. Sunt pe un submarin nuclear, rosti ea n gnd, tiind c avusese noroc. Aa cum afirmase cpitanul, Charlotte se gsise ntr-o misiune de patrulare de rutin n Marea Bering cu dou zile n urm i detectase unele zgomote subacvatice anormale dinspre ghearul Milne foraje, zgomote de avion, o mulime de mesaje radio criptate. Submarinul fusese redirecionat, cu misiunea de a asculta n tcere. Cu o or i ceva nainte auziser o explozie pe ghear i se duseser s verifice. Aa auziser chemarea de ajutor a lui Rachel.

Trei minute!

Tolland prea tot mai nerbdtor i se uita mereu la ceas.

Rachel era nervoas! De ce dura att? De ce nu preluase preedintele apelul? Dac Zach Hemey se prezenta n faa publicului cu datele pe care le avea

Rachel i alung acest gnd din minte i scutur receptorul. Ridic-l odat!

Gonind spre intrarea n Sala de briefing, centralista se lovi de adevrat adunare a personalului Casei Albe. Toi discutau emoionai, fcnd ultimele pregtiri. l vzu pe preedinte la douzeci de metri distan, ateptnd la intrare. Machiorii i terminau ultimele retuuri.

Facei loc! Rosti centralista, ncercnd s strbat mulime. Apel pentru preedinte! Facei loc!

n direct n dou minute! Strig un regizor de platou.

Strngnd telefonul la piept, centralista se apropie de preedinte.

Apel pentru preedinte! Icni ea. Facei loc!

O siluet masiv i bloc accesul: Marjorie Tench. Consilierul principal al preedintelui o privi dezaprobator pe femeie:

Ce se ntmpl?

Am o urgen!

Centralista abia mai respira:

Un apel telefonic pentru preedinte.

Tench prea c nu o crede:

Acum nu se poate!

E Rachel Sexton. Spune c e urgent!

Marjorie se strmb mai degrab de surpriz dect de mnie. Tench se uit la telefon:

Este o linie public. Nu e securizat.

Nu, doamn. Dar la captul cellalt linia este deschis. Este un radiofon. Trebuie s vorbeasc imediat cu preedintele.

n direct, n nouzeci de secunde!

Tench se uit la telefon i ntinse o mn ca de pianjen.

D-mi receptorul!

Centralista ezit.

Domnioara Sexton vrea s vorbeasc doar cu preedintele Hemey. Mi-a spus s amn conferina de pres dac e nevoie pn vorbete cu el. Am asigurat-o

Tench fcu un pas nspre femeie i vorbi cu o voce ajuns o oapt amenintoare:

Hai s-i explic cum st treaba. Tu nu primeti ordine de la fata adversarului preedintelui, ci de la mine. Te asigur c mai aproape de preedinte nu vei ajunge pn ce nu aflu ce naiba se ntmpl.

Centralista se uit spre preedinte, care era acum nconjurat de tehnicieni cu microfoane, stiliti i mai muli membri ai personalului care treceau n revista cu el ultimele detalii ale discursului.

aizeci de secunde! ip regizorul.

La bordul submarinului, Rachel Sexton se plimba nervoas prin ncperea strmt, cnd, n sfrit, auzi un pcnit la cellalt capt al liniei.

O voce rguit i se adres:

Alo?

Preedintele Hemey? Izbucni Rachel.

Marjorie Tench, o corect vocea. Sunt principalul consilier al preedintelui. Oricine ai fi, trebuie s te avertizez c telefoanele n glum adresate Casei Albe violeaz

Pentru numele lui Dumnezeu!

Nu e o glum! Aici e Rachel Sexton. Sunt ofierul de legtur cu NRO

i

tiu foarte bine cine este Rachel Sexton, cucoan! M ndoiesc c eti dumneata aceea. Ai sunat la Casa Alb pe o linie nesecurizat, pretinzndu-mi s ntrerup o transmisie prezidenial important. sta cu greu poate fi numit un mod de operare corect pentru cineva care

Ascult, se nfurie Rachel, i-am instruit ntregul personal despre un meteorit cu cteva ore n urm. Stteai n primul rnd. M-ai vzut pe un ecran de pe biroul preedintelui! Mai ai vreo ntrebare?

Tench tcu o clip:

Ce nseamn toate astea, domnioar Sexton?

nseamn c trebuie s-l opreti pe preedinte! Informaiile lui despre meteorit sunt eronate! Tocmai am aflat c meteoritul a fost inserat pe sub ghear! Nu tiu de ctre cine i nu tiu de ce! Dar lucrurile nu sunt ceea ce par! Preedintele va face un anun complet eronat i eu v sftuiesc din toat inima

Ia stai o clip!

Tench i cobor vocea:

i dai seama ce spui?

Da! Cred c directorul administrativ al NASA a regizat un soi de fraud la scar mare, iar preedintele Hemey va fi prins n curs. Trebuie mcar s amni totul cu zece minute, ca s-i pot explica ce se ntmpl aici. Cineva a ncercat s m ucid, pentru numele lui Dumnezeu!

Vocea lui Tench deveni de ghea:

Domnioar Sexton, am s-i dau un avertisment. Dac te-ai rzgndit n privina rolului tu n ajutorul dat Casei Albe n aceast campanie, ar fi trebuit s meditezi mai bine cu mult nainte de a certifica datele despre meteorit pentru preedinte.

Cee?

Oare mcar m ascult?

Sunt revoltat de atitudinea dumitale. Folosirea unei linii nesecurizate este o cascadorie ieftin. Sugerezi c datele despre meteorit au fost trucate? Ce fel de ofier de informaii folosete un radiofon pentru a apela Casa Alb i a discuta despre informaii secrete? E clar c dumneata speri ca acest mesaj s fie interceptat de cineva.

Norah Mangor a pltit cu viaa pentru asta! Doctorul Ming este i el mort. Trebuie s-l avertizezi

Oprete-te acum! Nu vreau s tiu care i-e jocul, dar i reamintesc

i oricui se ntmpl s intercepteze acest apel c suntem n posesia unor depoziii nregistrate pe band video ale unor oameni de tiin de vrf ai NASA, ale ctorva oameni de tiin civili de renume i a dumitale nsei, domnioar

Sexton, toate certificnd c datele despre meteorit sunt corecte. Nu pot dect s-mi imaginez de ce i schimbi acum depoziia. Oricare ar fi motivul, consider-te eliberat din slujba de la Casa Alb chiar din aceast clip, iar dac vei ncerca s mnjeti aceast descoperire cu alte acuzaii de fraud, te asigur c NASA i Casa Alb te vor da n judecat pentru defimare att de repede, nct nici mcar nu vei apuca s-i faci bagajul nainte de a intra la nchisoare.

Rachel deschise gura, dar nu reui s scoat o vorb:

Zach Hemey a fost generos cu tine, izbucni Tench. Ca s fiu cinstit, chestia asta miroase a cascadorie publicitar ieftin de tip Sexton. Las-o moart chiar acum, sau te dm n judecat! i-o jur!

Legtura telefonic se ntrerupse.

Rachel continua s stea cu gura cscat atunci cnd cpitanul btu n

u.

Domnioar Sexton? Rosti el, bgndu-i capul pe u. Recepionm un semnal slab de la Radioul Naional Canadian. Preedintele Zach Hemey tocmai i-a nceput conferina de pres.

Stnd pe podium n Sala de briefing a Casei Albe, Zach Hemey simea toat cldura care venea de la reflectoare i tia c ntreaga lume l urmrea. Scurta informare emis de Biroul de Pres al Casei Albe declanase o adevrat agitaie n universul mass-media. Cei care nu auziser de acea informare la televiziune, radio sau la buletinele de tiri online fuseser inevitabil pui la curent de vecini, colegi de serviciu sau familii. Pn la ora opt, toat lumea care nu locuia n vreo peter izolat fcuse speculaii n privina mesajului prezidenial. n baruri i n camere de zi de pe ntreaga planet, milioane de oameni stteau aplecai asupra televizoarelor ateptnd cu nerbdare.

n astfel de momente, cnd se afla fa n fa cu ntreaga lume, Zach Hemey simea greutatea poziiei sale. Oricine afirma c puterea nu crea dependen nu o experimentase niciodat cu adevrat. Cnd i ncepu discursul, Hemey sesiz ns c lipsea ceva. Nu era genul de om care s aib trac, aa c unda de ngrijorare resimit acum n suflet l uluia.

De vin este audiena covritoare, cut el s se liniteasc. i totui era vorba de altceva. Instinctul. Ceva ce zrise.

Un lucru extrem de nesemnificativ i totui

i propuse s uite. Nu era nimic. i totui nu disprea.

Tench.

Cu cteva clipe n urm, n vreme ce Hemey se pregtea s urce la pupitru, o zrise pe Marjorie Tench n holul galben, vorbind la telefon fr fir. Lucrul era ciudat n sine, dar ciudenia era accentuat de faptul c sttea lng ea centralista Casei Albe, cu un chip alb de ngrijorare. Hemey nu auzea ce discuta Tench, dar putea vedea c subiectul era tensionat. Tench discuta cu o vehemen i cu o mnie pe care preedintele rareori le remarcase chiar i din partea ei. Se opri o clip i i cut ntrebtor privirea.

Tench i art degetele mari n sus. Hemey n-o mai zrise nici dat pe

Tench fcnd un asemenea gest. A fost ultima imagine din mintea lui n vreme ce era mpins ctre pupitru.

Pe covorul albastru din zona de pres a habisferei NASA, administratorul

Lawrence Ekstrom edea la mijlocul mesei lungi de simpozioane, nconjurat de oficialiti i oameni de tiin NASA. Pe un monitor din faa lor se transmitea

n direct cuvntul de deschidere al preedintelui. Restul angajailor de la NASA se gseau ngrmdii n jurul altor monitoare, fremtnd de nerbdare la vederea comandantului lor suprem care deschidea conferina de pres.

Bun seara, rosti Hemey, prnd neobinuit de rigid. M adresez acum conaionalilor mei i prietenilor notri din ntreaga lume

Ekstrom privi spre imensa roc nnegrit aezat chiar n faa lui. Ochii i se ndreptar spre un alt monitor de control, unde se vzu pe sine, nconjurat de personalul cel mai nalt autorizat, pe fundalul unui drapel american imens i al siglei NASA. Luminile confereau scenei un aer de tablou neomodernist cei doisprezece apostoli la cina cea de tain. Zach Hemey transformase toat povestea ntr-un spectacol politic. Hemey n-avea de ales, i zise directorul

administrativ. Se simea ca un tele-evanghelist care l vindea pe Dumnezeu maselor.

Peste aproximativ cinci minute, preedintele avea s-i prezinte pe Ekstrom i pe membrii personalului NASA. Apoi, prin intermediul unei spectaculoase legturi prin satelit, NASA avea s se alture preedintelui n diseminarea vetilor ctre omenire. Dup un scurt rezumat al modului n care se efectuase descoperirea i al nsemntii ei pentru tiina spaial i dup cteva bti pe spate n semn de felicitare, NASA i preedintele aveau s i dea cuvntul celebrului om de tiin Michael Tolland, al crui documentar avea s ruleze timp de aproape cincisprezece minute. Dup aceea, cu entuziasmul i credibilitatea ajunse la cot maxim, Ekstrom i preedintele i vor lua la revedere, promind noi informaii n zilele urmtoare prin intermediul conferinelor de pres NASA.

n timp ce sttea i i atepta rndul, Ekstrom ncepu s se simt tot mai ruinat. tia c se va ntmpla aa. Se ateptase la asta.

Avea s spun minciuni Neadevruri certificate.

n mod ciudat ns minciunile lui preau lipsite de importan acum.

Ekstrom avea o greutate i mai mare pe suflet.

n haosul din studioul de producie a canalului ABC, Gabrielle Ashe sttea umr lng umr alturi de zeci de strini, toate gturile fiind ntinse spre irul de monitoare suspendate de tavan. Un fit se auzi n ncpere n momentul clipei mult ateptate. Gabrielle nchise ochii, rugndu-se ca atunci cnd i va deschide s nu aib n faa ochilor imaginile propriului trup gol.

Atmosfera din biroul senatorului Sexton era ncrcata de emoie. Toi oaspeii se ridicaser n picioare, cu ochii lipii de televizorul cu ecran lat.

Zach Hemey sttea n faa ntregii lumi i, incredibil, salutul trimis de el fusese unul stngaci. Omul prea, pe moment, nesigur.

Pare tulburat, i spuse Sexton. Dei el nu pare niciodat tulburat.

Uitai-v la el, i opti cineva. Probabil c are veti proaste. S fie staia spaial? se ntreb Sexton.

Hemey privi drept spre camer i inspir profund:

Prieteni, m ntreb de mai multe zile cum e cel mai bine s fac acest anun

Cinci cuvinte simple, l ndemn Sexton de la distan. Am dat-o n

bar.

Hemey vorbi cteva clipe despre marele pcat comis prin implicarea ageniei spaiale n campania electoral i despre faptul c, aa stnd lucrurile, el personal simise nevoia de a prefaa un astfel de anun major cu exprimarea unor scuze publice.

A fi preferat orice alt moment din istorie ca s fac acest anun, zise el.

Tensiunea politic tinde s transforme vistorii n necredincioi i totui, n calitatea mea de preedinte, nu am de ales dect v mprtesc ceea ce am aflat i eu recent.

Zmbi.

Se pare c magia cosmosului nu ine cont de programarea oamenilor

Nici mcar de programul unui preedinte.

Toi cei din biroul lui Sexton tresrir la unison. Ce?

Cu dou sptmni n urm, relu Hemey, noul sistem de satelii de scanare a densitii de pe orbita polar a trecut peste ghearul Milne din insula Ellesmere, o bucat ndeprtat de pmnt situat deasupra paralelei optzeci,

n nordul Oceanului Arctic.

Sexton i ceilali schimbar priviri nedumerite:

Satelitul NASA, continu Hemey, a detectat o roc imens de mare densitate, ngropat la aizeci de metri sub ghea.

Zmbi pentru prima dat, regsindu-i sigurana de sine:

Dup primirea datelor, NASA a bnuit imediat c sateliii au descoperit un meteorit.

Un meteorit? Izbucni Sexton, ridicndu-se n picioare. Astea sunt

veti?

NASA a trimis o echip pe ghear ca s ia mostre de roc. n acel moment NASA a fcut

Pauz.

Ca s fiu sincer, a fcut descoperirea tiinific a secolului.

Sexton fcu un pas spre televizor. Nu Oaspeii lui se agitar

nelinitii.

Doamnelor i domnilor, anun Hemey, acum cteva ore, NASA a extras afar din gheaa Arcticii un meteorit de opt tone care conine

Preedintele se opri din nou, pentru sporirea efectului:

Un meteorit care conine fosile ale unei forme de via. Cu zecile. O dovad de netgduit a existenei vieii extraterestre.

Ca la comand, o imagine strlucit luminat apru pe ecranul din spatele preedintelui o fosil perfect vizibil a unei creaturi enorme, asemntoare unei insecte, ncastrate ntr-o roc nnegrit.

n biroul lui Sexton, ase oameni srir n sus, cu ochii mrii de groaz.

Sexton ncremenise locului.

Prieteni, continu preedintele, fosila din spatele meu are o vechime de

190 de milioane de ani. A fost descoperit ntr-un fragment al unui meteorit numit Jungersol, care a lovit Arctica cu aproape trei sute de ani n urm. Noul sistem de satelii NASA a descoperit acest fragment de meteorit ngropat ntr-un ghear. NASA i aceast administraie au avut extrem de mult grij n ultimele dou sptmni s confirme fiecare aspect al monumentalei descoperiri nainte ca publicul larg s afle despre ea. n urmtoarea jumtate de or vei auzi depoziii din partea mai multor specialiti de la NASA i oameni de tiin civili i vei viziona un scurt documentar pregtit de un chip pe care sunt sigur c l vei recunoate. nainte de a continua ns, trebuie s urez bun venit n direct, prin intermediul satelitului de deasupra Cercului Arctic, omului ale crui conducere, viziune i munc dedicat au fcut posibil acest moment istoric.

Este o mare onoare pentru mine s vi-l prezint pe directorul administrativ NASA, Lawrence Ekstrom.

Hemey se ntoarse spre ecran la fix.

Imaginea meteoritului se dizolv n mod dramatic ntr-o privelite a unui grup de experi NASA aezai la o mas lung, iar n capt se vedea silueta masiv a lui Lawrence Ekstrom.

Mulumesc, domnule preedinte.

Ekstrom se ridic avnd un aer eapn i mndru i privi drept spre camer:

Sunt extrem de mndru s mprtesc cu dumneavoastr cele mai glorioase clipe ale NASA de pn acum.

Ekstrom vorbi cu nflcrare despre NASA i despre descoperire. Emannd din toi porii patriotism i triumf, el introduse fr a comite vreo greeal documentarul realizat de o celebritate a tiinei civile Michael

Tolland.

Dup ce urmri imaginile, senatorul Sexton czu n genunchi n faa televizorului, strngnd rama argintie a acestuia. Nu! Doamne, nu!

Marjorie Tench se rupse, livid la fa, de mulimea ncntat din Sala de briefing i porni n goan napoi spre biroul ei din aripa de vest. N-avea chef de srbtoare. Telefonul primit de la Rachel Sexton avusese darul de a o oca.

Extrem de iritant.

Tench trnti ua camerei, se duse la birou i form interiorul centralistei de la Casa Alb.

William Pickering. NRO.

i aprinse o igar i ncepu s se plimbe prin camer ateptnd ca s i se fac legtura cu Pickering. n mod normal, Pickering ar fi fost la acea or de mult plecat de la birou, ns cu toat agitaia legat de conferina de pres de la Casa Alb, Tench bnuia c Pickering rmsese la birou toat seara, cu privirea lipit de ecranul televizorului, ntrebndu-se ce naiba se putea petrece n lume fr ca directorul NRO s afle dinainte.

Tench se blestema c nu avusese ncredere n propriile instincte atunci cnd preedintele o informase c vrea s o trimit pe Rachel Sexton n Arctica. i exprimase ngrijorarea, spunnd c este un risc inutil. ns preedintele

tiuse s fie foarte convingtor, argumentnd c personalul Casei Albe devenise tot mai cinic n ultimele sptmni i putea ridica semne de ntrebare n legtur cu descoperirea NASA dac vestea le venea din interior. Aa cum promisese Hemey, certificarea efectuat de Rachel Sexton le ndeprtase bnuielile, prevenise orice discuie n interior i i determinase pe toi angajaii s se comporte ca un singur individ. Tench trebuia s admit c mutarea fusese una genial. i totui, Rachel Sexton i schimbase atitudinea.

Nemernica m-a sunat pe o linie nesecurizat.

Era clar c Rachel Sexton voia s distrug credibilitatea acestei descoperiri i singura mngiere a lui Tench era c preedintele reuise s obin dinainte mrturia lui Rachel pe band video. Slav Domnului. Cel puin lui Hemey i trecuse prin cap s obin acea asigurare. Tench ncepea s se team c vor avea nevoie de ea.

Pe moment ns, Tench ncerca s agite apele n alte direcii. Rachel Sexton era o femeie inteligent i dac ntr-adevr avea de gnd s se ia de

Casa Alb i de NASA, atunci avea nevoie de aliai puternici. Iar prima alegere

pe care ar fi fcut-o ar fi fost William Pickering. Tench cunotea deja sentimentele lui Pickering fa de NASA. Trebuia s ajung la el naintea lui

Rachel.

Domnioara Tench? Rosti vocea de la cellalt capt al firului. Aici e William Pickering. Crui fapt datorez aceast onoare?

Tench auzea televizorul pe fundal comentariul NASA. i ddu seama din tonul lui c nc nu-i revenise din ocul conferinei de pres.

Avei cteva clipe libere, domnule director?

M ateptam s fii ocupat cu srbtorirea. E o noapte mare pentru dumneavoastr. Se pare c NASA i preedintele au revenit n ring.

Tench auzea uluiala din vocea lui, cuplat cu o nuan de dispre ultimul provenind, fr ndoial, din legendara neplcere a individului de a afla vetile laolalt cu restul lumii.

mi cer scuze, rosti Tench, ncercnd s construiasc o punte de legtur, c NASA i Casa Alb au fost forate s nu v in la curent cu aceste informaii.

Suntei contient, replic Pickering, c NRO a detectat activitate

NASA n zon cu cteva sptmni n urm i a pornit o anchet. Tench se ncrunt. E ofticat.

Da, tiu. i totui

NASA ne-a asigurat c nu se ntmpl nimic. Au spus c desfoar nite exerciii n condiii extreme de mediu. Testarea echipamentului i genul

sta de exerciii.

Pickering fcu o pauz:

Iar noi am crezut acea minciun.

Haidei s nu o numim minciun, ripost Tench. Mai degrab o deviere de la adevr fcut din necesitate. Dac lum n consideraie importana descoperirii, cred c nelegei de ce NASA a trebuit s fie att de discret n aceast privin.

Poate doar n ceea ce privete marele public.

Joaca de-a ofensatul nu intra n repertoriul unor oameni ca William Pickering iar Tench simi c mai mult de att nu se putea realiza.

Am doar un minut la dispoziie, relu ea, ncercnd s i rectige poziia dominant, dar mi-am zis c e mai bine s v sun i s v avertizez.

S m avertizai?

Pickering pru surprins.

A decis Zach Hemey s numeasc un nou director NRO, neprietenos cu NASA?

Bineneles c nu. Preedintele nelege c multe dintre criticile pe care dumneavoastr le-ai fcut la adresa NASA izvorsc din raiuni de securitate i el caut din rsputeri s pun capt unor astfel de probleme. De fapt, v sun n legtur cu una dintre angajatele dumneavoastr.

Fcu o pauz:

Rachel Sexton. Ai primit vreo veste de la ea n seara asta?

Nu. Am trimis-o azi-diminea la Casa Alb, la cererea preedintelui. E clar c ai inut-o ocupat. Nu s-a ntors nc la birou.

Ce uurare pentru Tench s afle c ajunsese prima la Pickering! Trase cu sete din igar i continu ct putea de calm:

Bnuiesc c vei primi n curnd un telefon din partea domnioarei Sexton!

Foarte bine. Chiar ateptam unul. Trebuie s v spun c atunci cnd a

nceput conferina de pres a preedintelui m-am temut ca nu cumva Zach

Hemey s nu o fi convins pe domnioara Sexton s participe i ea. M bucur s constat c a rezistat tentaiei.

Zach Hemey este un om decent, i rspunse Tench, lucru care nu se poate spune i despre Rachel Sexton.

Se aternu o lung tcere.

Sper c am auzit eu greit.

Tench oft:

Nu, domnule, m tem c ai auzit bine! Prefer s nu intru n detalii la telefon, dar se pare c Rachel Sexton a decis s submineze credibilitatea anunului fcut de NASA. Habar n-am de ce, dar dup ce dup-amiaz a revzut i certificat datele NASA, acum i-a schimbat radical poziia i arunc acuzaii dintre cele mai incredibile de trdare i fraud mpotriva ageniei spaiale.

M iertai? Ripost Pickering, pe un ton mai ridicat.

E stnjenitor, tiu. Ursc s fiu eu cea care v pune la curent cu acest lucru, dar domnioara Sexton m-a contactat cu dou minute nainte de conferin i mi-a pus n vedere s anulez tot evenimentul.

Pe ce temei?

Ca s fiu cinstit, pe un temei absurd. Pretinde c a descoperit greeli majore n informaiile pe care le are preedintele.

Tcerea care urm o ngrijor pe Tench.

Greeli? Rosti directorul ntr-un trziu.

E ridicol, domnule, dup dou sptmni n care au avut loc nenumrate experimente NASA i

mi vine foarte greu s cred c cineva precum Rachel Sexton poate cere amnarea conferinei de pres a preedintelui fr s aib un motiv al naibii de bun.

Pickering prea tulburat:

Poate c ar fi trebuit s o ascultai.

Oh, v rog! Izbucni Tench, tuind. Ai urmrit i dumneavoastr conferina de pres. Informaiile despre meteorit au fost confirmate i reconfirmate de nenumrai specialiti. Inclusiv de unii civili. Nu vi se pare ciudat c Rachel Sexton, fata singurului om pe care acest anun prezidenial l lovete serios, i schimb brusc poziia?

Da, mi se pare ciudat, domnioar Tench, dar pentru c se ntmpl s tiu foarte bine relaiile extrem de ncordate dintre domnioara Sexton i tatl ei. Nu mi pot imagina de ce, dup ani de zile n serviciul preedintelui, Rachel Sexton ar decide, dintr-odat, s schimbe taberele i s susin nite minciuni n sprijinul tatlui ei.

Poate din ambiie? Zu c nu tiu. Poate oportunitatea de a se trezi n calitate de prim fiic a

Tench ls cuvintele s se piard n aer.

Tonul lui Pickering deveni brusc unul dur:

Mergei pe o ghea foarte subire, domnioar Tench. Foarte, foarte subire.

Tench se strmb. La ce naiba se ateptase? n fond, acuza un membru important din echipa lui Pickering de trdare mpotriva preedintelui. Omul era normal s ia poziie.

Dai-mi-o la telefon, ceru Pickering. A vrea s discut eu nsumi cu domnioara Sexton.

M tem c e imposibil, i rspunse Tench. Nu se afl la Casa Alb.

Dar unde e?

Preedintele a trimis-o pe ghearul Milne azi-diminea ca s examineze personal datele. Nu s-a ntors nc.

Pickering pru cuprins de spaim:

N-am fost informat c

Nu am timp de orgolii rnite, domnule director! V-am sunat din simpl curtoazie. Am vrut s v avertizez c Rachel Sexton a decis s i urmeze propriile interese n privina anunului din seara asta. i va cuta aliai. n caz c v contacteaz, ar fi bine s tii c administraia de la Casa Alb este n posesia unei benzi pe care am nregistrat-o mai devreme i n care ea certific datele despre meteorit n faa preedintelui, a cabinetului su i a ntregului personal administrativ. Dac acum, din cine tie ce motive personale, Rachel Sexton ncearc s pteze bunul renume al lui Zach Hemey sau al NASA, v jur c administraia va avea grij ca ea s cad i s se loveasc ru de tot.

Tench atept o clip, pentru a se asigura c fusese bine neleas:

M atept s-mi rspundei la fel, informndu-m de ndat ce Rachel

Sexton v va contacta. Atacul ei este ndreptat mpotriva preedintelui, iar Casa Alb intenioneaz s o rein pentru anchet nainte ca ea s ne provoace nite prejudicii majore. Atept telefonul dumneavoastr, domnule director! Asta-i tot! Noapte bun!

Marjorie Tench nchise, ferm convins c lui William Pickering nu i se mai vorbise niciodat pe un asemenea ton. Cel puin, acum aflase ct de serioas era ea.

*

Aflat la ultimul etaj al cldirii NRO, William Pickering sttea n dreptul ferestrei i privea n gol noaptea care se lsase peste statul Virginia. Telefonul lui Marjorie Tench l tulburase profund. i muca buzele ncercnd s asambleze piesele enigmei n minte.

Domnule director? Rosti secretara, ciocnind uor n u. Avei un nou apel.

Nu acum, rosti Pickering, absent.

E Rachel Sexton.

Pickering se rsuci pe clcie. Tench avusese gura aurit.

Bine. D-mi-o imediat.

De fapt, domnule, este o transmisie codat AV. Vrei s vorbii din sala de conferine?

O transmisie codat?

De unde sun?

Secretara i spuse.

Pickering fcu ochii mari. Uluit, porni n fug de-a lungul holului c-tre sala de conferine. Acesta era un lucru care nu trebuia tratat oricum.

Camera moart din submarinul Charlotte, proiectat dup o structur similar a Laboratoarelor Bell, era, n termeni obinuii, ceea se numete o

ncpere fr ecou. n fapt, era un spaiu perfect absorbant din punct de vedere acustic, fr suprafee paralele sau reflectoare, care absorbea sunetele cu o eficien de 99,4%. Datorit naturii conductoare a metalului i a apei, conversaiile la bordul submarinelor erau ntotdeauna vulnerabile la interceptarea de la mic distan sau prin microfoane parazite postate pe chila navei. ncperea era, n realitate, un loc minuscul din interiorul submarinului din care nu scpa nici un sunet n exterior. Toate conversaiile dinuntru erau sut la sut sigure.

Camera semna cu un dulap mai mare. Pereii, tavanul i podeaua erau complet acoperite cu spirale din spum, orientate nspre interior, din toate direciile. i amintea lui Rachel de o peter nghesuit, submarin, unde stalagmitele crescuser n voie, ieind din toate suprafeele posibile. Mai neplcut era aparenta absen a unei podele.

Aceasta era, de fapt, constituit dintr-o reea deas de srme, ntins orizontal de-a latul camerei, ca o plas de pescuit, crendu-le celor care se gseau n ea ciudata senzaie c erau suspendai la mijlocul nlimii peretelui. Spaiile reelei erau umplute cu cauciuc i rigidizate. Privind n jos ctre bizara podea, Rachel avu senzaia c traverseaz un pod de frnghii suspendat peste un peisaj ciudat. La un metru mai jos, o pdure de ace din spum se ridica amenintor.

Imediat dup ce intrase, Rachel sesizase lipsa de consisten a aerului, de parc acolo fusese scoas fiecare particul de energie. n urechi, parc i se nfundaser cli de bumbac. Doar respiraia i se auzea i asta rezonnd n interiorul capului. Scosese un sunet cu voce tare. Ca i cum ar fi vorbit stnd cu capul ntr-o pern. Pereii absorbeau orice reverberaie. Singurele vibraii perceptibile erau cele din capul ei.

Cpitanul plecase, nchiznd ua etanat n urma lui. Rachel Corky i

Tolland se gseau acum n interiorul ncperii, la o mas mic, n form de U, aezat pe piloni lungi de metal ce coborau prin reeaua de cauciuc i srme. De mas fuseser ataate mai multe microfoane, cti i o consol video cu o camer minuscul plantat n vrf. Prea un minisimpozion al Naiunilor Unite.

Ca o persoan care lucra n cadrul comunitii informative americane, naiunea cea mai avansat din lume n fabricarea microfoanelor dure cu laser, a ctilor parabolice submarine i a altor dispozitive de ascultat, hipersensibile, Rachel era perfect contient c n lume existau foarte puine locuri unde o conversaie se putea purta n siguran absolut. Camera moart prea a fi unul dintre aceste locuri. Microfoanele i ctile de pe mas permiteau apelul

n conferin de tip persoan-la-persoan, n cadrul cruia interlocutorii puteau discuta liber, tiind c vibraiile vocilor nu aveau cum s ias din

ncpere. Dup ce erau captate de microfoane, vocile erau criptate nainte de a-i ncepe lunga lor cltorie prin atmosfer.

Verificare de control.

Vocea se auzi pe neateptate n ctile lor, fcndu-i pe toi trei s tresar.

M auzii, domnioar Sexton? Rachel se aplec spre microfon:

Da. Mulumesc. Oricine ai fi tu.

Directorul Pickering v ateapt pe linie. A acceptat transmisia AV.

Acum eu o s nchid. Vei primi fluxurile de date n cteva momente.

Rachel auzi cum linia czu. Urmar mai multe pcnituri pricinuite de electricitatea static, apoi o serie rapid de pcnituri i bip-uri n cti. Ecranul video se trezi la via cu o limpezime uimitoare, astfel nct Rachel l zri pe directorul Pickering n sala de conferine NRO. Era singur. Directorul i ridic brusc capul i o privi pe Rachel drept n ochi.

Aceasta se simi ciudat de uurat cnd l vzu.

Domnioar Sexton, rosti el, cu o expresie de perplexitate i tulburare ntiprit pe chip. Ce Dumnezeu se petrece?

Meteoritul, domnule, i rspunse Rachel. Cred c s-ar putea s avem o problem grav.

Rachel Sexton i prezent pe Corky Marlinson i pe Michael Tolland lui Pickering. Dup aceea, prelu discuia i l puse pe eful ei la curent, n mod succint, cu incredibilul lan de evenimente care s-a petrecut n acea zi.

Directorul NRO asculta nemicat.

Rachel i povesti despre planctonul bioluminiscent din puul de extracie, despre cltoria lor pe platforma de ghea i despre descoperirea unui pu de inserie sub meteorit, apoi despre atacul brusc ndreptat mpotriva lor de ctre o echip de soldai despre care ea bnuia c aparine trupelor speciale.

William Pickering era recunoscut pentru capacitatea lui de a asculta informaii tulburtoare fr s clipeasc. Cu toate astea, privirea i devenea tot mai ocat, pe msur ce Rachel i continua relatarea. Aceasta citi n ochii lui mai nti nencrederea, apoi furia cnd i povesti despre asasinarea lui Norah

Mangor i despre fuga lor la musta din faa morii. Dei ar fi vrut s dea fru liber suspiciunilor legate de implicarea directorului administrativ al NASA, Rachel l cunotea suficient de bine pe Pickering ca s nu arate cu degetul n vreo direcie, fr s aib dovezi. i oferi directorului doar faptele clare. Dup ce Rachel termin, Pickering rmase tcut mai multe secunde.

Domnioar Sexton, rosti el n cele din urm, cu toii

i mut privirea de la unul la cellalt.

Dac este adevrat ceea ce spui i nu-mi pot imagina de ce ai mini toi trei n aceast privin, atunci avei mare noroc c mai suntei nc n via.

Toi trei ddur din cap. Preedintele apelase la patru oameni de tiin civili i acum doi dintre ei erau mori.

Pickering oft greu, de parc nu tia ce s le spun, nu-i gsea cuvintele. Evenimentele petrecute nu aveau nici o logic.

Este posibil n vreun fel, ntreb el, ca puul de inserie care se vede pe aceast hrtie s fie un fenomen natural?

Rachel clatin din cap:

Este n stare bun.

Desfcu hrtia mototolit i o inu drept n faa camerei video:

N-are nici o asperitate.

Pickering studie imaginea i o sftui ncruntat:

S nu pierzi aia din mn!

Am sunat-o pe Marjorie Tench ca s-o avertizez s l opreasc pe preedinte, continu Rachel. Dar mi-a nchis.

tiu. Mi-a povestit.

Rachel se uit la el, uimit:

V-a sunat Marjorie Tench? Asta da rapiditate.

Tocmai am vorbit cu ea. E foarte ngrijorat. Crede c ncercai un soi de cascadorie pentru a-l discredita pe preedinte i NASA. Poate cu scopul de a-l ajuta pe senator.

Rachel se ridic. i flutur hrtia prin faa camerei i fcu semn nspre cei doi tovari ai ei.

Aproape c am fost ucii! Asta vi se pare a fi o cascadorie? i de ce

a

Pickering i ridic braele n semn de aprare:

Uurel. Ce a uitat domnioara Tench s mi spun este c ai fost trei persoane implicate n tragedie.

Rachel nu i aminti dac Tench i lsase timp la dispoziie ca s aduc vorba despre Corky i Tolland.

Dup cum a uitat s menioneze i c dispunei de dovezi concrete. Eram sceptic n privina preteniilor ei nainte s vorbesc cu tine, dar acum sunt convins c s-a nelat. Nu m ndoiesc de veridicitatea povetii voastre. ntrebarea care se pune este ce nseamn toate astea!

Se ls o lung tcere.

William Pickering arta rareori confuz, dar acum cltina din cap, pierdut de-a binelea:

Haidei s presupunem deocamdat c cineva a inserat cu adevrat acest meteorit sub ghea. Firete c ne ntrebm de ce. Dac NASA ar dispune de un meteorit cu fosile n el, de ce i-ar mai psa cuiva unde este acesta descoperit?

Se pare, rosti Rachel, c aceast inserie a fost n aa fel efectuat,

nct sateliii s fac descoperirea i meteoritul s aib legtur cu un eveniment cunoscut.

Meteoritul Jungersol, interveni Corky.

Dar ce valoare are asocierea meteoritului cu un eveniment arhicunoscut? Ceru Pickering s afle, prnd de-a dreptul nnebunit. Aceste

fosile nu reprezint o descoperire uluitoare n orice condiii i oricnd? Nu mai conteaz aa mult cu apariia crui meteorit sunt asociate!

Toi trei ddur din cap.

Pickering ezit, prnd nemulumit:

Numai dac Bineneles

Rachel aproape c vzu cum se nvrteau rotiele n capul directorului.

Gsise cea mai simpl explicaie pentru asocierea dintre meteorit i evenimentul Jungersol, dar aceast explicaie era i cea mai tulburtoare.

Doar dac nu cumva inseria a fost efectuat cu intenia de a conferi credibilitate unor date complet false.

Oft i se ntoarse spre Corky:

Doctore Marlinson, care este posibilitatea ca acest meteorit s fie doar o fctur?

O fctur, domnule?

Da. Un fals. Fabricat de cineva.

Un meteorit fals?

Corky izbucni ntr-un rs nervos:

Absolut imposibil! Acel meteorit a fost examinat de profesioniti.

Inclusiv de mine. Scanri chimice, spectrografie, datare temporal cu rubidiu-stroniu. Nu seamn cu nici o roc terestr. Meteoritul este autentic. Orice astrogeolog ar fi de acord cu asta.

Pickering pru s mediteze la cele aflate, mngindu-i ncet cravata:

i totui, dac inem cont de ct are de ctigat NASA de pe urma acestei descoperiri realizate chiar acum, indiciile clare de falsificare a dovezilor

i atacul asupra voastr Prima i singura concluzie logic pe care pot s o trag este c acest meteorit e doar un fals foarte bine executat.

Imposibil!

Corky prea c-i ieise din fire:

Cu tot respectul, v spun, domnule, c meteoriii nu sunt un soi de efecte speciale ca la Hollywood, fabricate ntr-un laborator pentru a induce n eroare o mn de astrofizicieni naivi. Sunt obiecte chimice complexe, cu structuri cristaline unice i proporii aparte ntre elemente!

Nu v contest prerea doctore, Marlinson! Pur i simplu, urmresc o niruire logic a unei analize. Lund n consideraie c s-a vrut asasinarea dumneavoastr cu scopul de a mpiedica dezvluirea amnuntului c obiectul a fost inserat n ghea, m determin s elaborez tot felul de scenarii nebuneti.

Ce anume va convinge c aceast roc este cu adevrat un meteorit?

Ce anume? O crust de fuziune perfect, prezena condrulelor, un procentaj care indic prezena nichelului deosebit de oricare altul terestru. Dac sugerai c am fost pclii de cineva care a produs acest meteorit n laborator, atunci tot ce pot spune este c acest laborator trebuie s fi avut vreo

190 de milioane de ani vechime. Corky scoase din buzunar o piatr care semna cu un CD, pe care o aduse n faa camerei. Noi am datat pe cale chimic mostre precum aceasta prin numeroase metode. Datarea prin rubidiu-stroniu nu se poate falsifica!

Pickering pru surprins:

Avei o mostr? Corky ridic din umeri:

Pe-acolo se gseau mprtiate zeci de astfel de mostre.

Vrei s spunei, relu Pickering, adresndu-i-se de aceast dat lui Rachel, c NASA a descoperit un meteorit despre care spune c ar conine urme de via i las oamenii s plece de acolo cu mostre?

Ideea e c mostra din mna mea chiar este autentic, insist Corky apropiind roca de camer. O putei da oricrui petrolog sau geolog sau astronom de pe planet ca s o testeze. Cu toii v vor spune dou lucruri: primul, c e veche de 190 de milioane de ani, al doilea, c nu seamn din punct de vedere chimic cu rocile terestre.

Pickering se aplec i studie fosila ncastrat n roc. Pru, pe moment,

intuit locului. n cele din urm, oft:

Nu sunt om de tiin. Tot ce pot spune este c, dac acel meteorit este autentic, aa cum pare, a vrea s tiu de ce NASA nu l-a predat lumii ntregi aa cum l-a gsit? De ce l-a plasat cineva cu grij sub ghea, ca i cum ar fi vrut s ne conving de autenticitatea lui?

n acelai moment, n Casa Alb, un ofier de securitate forma numrul lui Marjorie Tench.

Consilierul principal rspunse de la primul apel:

Da?

Domnioar Tench, rosti ofierul, am informaiile pe care mi le-ai cerut mai devreme. Despre apelul radiofonic efectuat de Rachel Sexton ceva mai devreme n seara asta. Am descoperit de unde provine.

Spune-mi!

Cei de la Serviciile Secrete spun c semnalul i avea originea la bordul submarinului U. S. S. Charlotte.

Ce?

Nu dispun de coordonatele exacte, dom'oar, dar sunt siguri n

privina codului navei.

Oh, pentru numele lui Dumnezeu!

Tench trnti receptorul fr s mai scoat o vorb.

Sunetele camuflate din Camera moart a submarinului ncepeau s o ameeasc uor pe Rachel. Pe ecran, privirea tulburat a lui William Pickering se ndrept acum spre Michael Tolland.

Suntei tcut, domnule Tolland!

Acesta i ridic privirea ca un elev scos la tabl pe neateptate.

Domnule?

Tocmai ne-ai prezentat un documentar foarte convingtor la televiziune. Ce spunei despre meteorit acum?

Ei bine, domnule, i rspunse Tolland evident stnjenit, trebuie s fiu de acord cu doctorul Marlinson. Cred c fosilele i meteoritul sunt autentice. Cunosc destul de bine tehnicile de datare i vrsta acelei pietre a fost confirmat de teste multiple. La fel i coninutul de nichel. Datele astea nu pot fi fabricate artificial. Nu am nici un dubiu c aceast roc, format cu 190 de milioane de ani n urm, prezint raporturi ale coninutului de nichel care

atest originea extraterestr i conine zeci de fosile confirmate prin testele de laborator, ale cror origini se afl tot cu 190 de milioane de ani n urm. Nu gsesc alt explicaie posibil dect aceea c NASA a descoperit un meteorit autentic.

Pickering tcu. Pe chip i se aternuse o expresie de perplexitate pe care

Rachel nu o mai zrise niciodat la el.

Ce avem de fcut, domnule? ntreb Rachel. Mie mi se pare evident c trebuie s l punem n gard pe preedinte n privina datelor.

Pickering se strmb:

S sperm c preedintele nu tie nc.

Rachel simi c i se pune un nod n gt. Sugestia lui Pickering era ct se poate de limpede. Preedintele Hemey ar putea fi implicat. Cumva, Rachel se

ndoia profund, dar logica i spunea c att preedintele, ct i NASA aveau multe de ctigat dac se adeverea c aa stau lucrurile.

Din nefericire, continu Pickering, cu excepia acelei hrtii de imprimant care dezvluie un pu de inserie, toate datele tiinifice indic o descoperire NASA credibila.

Fcu o pauz:

Iar chestiunea asta cu atacul mpotriva voastr

nl privirea spre Rachel:

Ai menionat trupele speciale.

Da, domnule.

i povesti din nou despre armele cu muniie mbuntit i despre desfurarea tactic.

Pickering prea din ce n ce mai nefericit. Rachel sesiz c eful ei se gndea la numrul de oameni cu acces la o mic unitate militar de asasini. Cu sigurana, preedintele era unul dintre ei. Probabil i Marjorie Tench, n calitatea ei de consilier principal. Foarte posibil ca i Lawrence Ekstrom, prin prisma legturilor lui cu Pentagonul. Din nefericire, cnd se gndi la nenumratele posibiliti, Rachel i ddu seama c fora din spatele atacului putea fi aproape oricine cu un nivel politic adecvat i cu relaiile potrivite.

L-a putea suna pe preedinte chiar acum, zise Pickering, dar cred c e o mutare neleapt, cel puin nu pn cnd aflm cine e n spatele aciunilor. Puterea mea de a v proteja se limiteaz n momentul n care Casa Alb se implic. n plus, nu sunt sigur ce i-a putea povesti. Dac meteoritul este autentic, aa cum credei cu toii, atunci acuzaiile voastre n ceea ce privete puul de inserie i atacurile nu au nici un sens; preedintele ar avea tot dreptul s pun la ndoial preteniile mele.

Se opri, ca i cum i studia variantele.

Indiferent Care e adevrul sau cine sunt juctorii, dac aceste informaii devin publice, unii oameni foarte puternici ar avea de suferit. V-a propune s v pun la adpost imediat, nainte de a strni scandalul.

La adpost? Comentariul o surprinse pe Rachel.

Eu cred c suntem deja la adpost ntr-un submarin nuclear, domnule.

Pickering pru sceptic:

Prezena voastr pe acel submarin nu va mai rmne un secret pentru mult vreme. V scot imediat de acolo. Ca s fiu sincer, m voi simi mult mai bine dac v vd pe toi trei n biroul meu.

Senatorul Sexton se arunc pe canapea. Chiar dac sttea n propria cas, se simea ca un refugiat. Apartamentul plin cu doar o or n urm de prieteni i sprijinitori prea acum uitat de toi, prsit de oamenii care se

mbulziser s ias pe u; peste tot se vedeau pahare goale i cri de vizit.

Sexton se cuibrise singur n faa televizorului, vrnd mai mult dect orice s l sting i totui fiind incapabil s se sustrag analizelor mass-media care curgeau ncontinuu. Se gsea n Washington i analitilor nu le trebuia prea mult ca s se nghesuie cu opiniile lor pseudotiinifice i filosofice, agndu-se imediat de chestiunile urte politica. Ca nite maetri ai torturii care turnau acid peste rnile lui Sexton, canalele de tiri afirmau i reafirmau ceea ce era deja evident.

Cu doar cteva ore n urm, campania lui Sexton era pe culmi, spuse un analist. Acum, odat cu descoperirea fcut de NASA, aceast campanie s-a dus de rp.

Sexton se strmb i ntinse mna dup sticla de Courvoisier ca s trag o duc. tia c noaptea aceea avea s fie cea mai lung i cea mai pustie din toat viaa lui. O dispreuia pe Marjorie Tench pentru cursa pe care i-o ntinsese. O dispreuia pe Gabrielle Ashe pentru c ea i propuse NASA ca subiect de campanie. l dispreuia pe preedinte pentru c era att de norocos. i mai dispreuia ntreaga lume pentru c acum rdea de el.

Evident, acest eveniment are un efect devastator asupra campaniei senatorului, zicea analistul. Preedintele i NASA au nregistrat un triumf uria prin aceast descoperire. O astfel de veste ar fi revigorat oricum campania electoral a preedintelui, indiferent de poziia lui Sexton n privina NASA, dar faptul c senatorul a recunoscut astzi c ar merge pn acolo nct s anuleze finanarea NASA dac ar fi nevoie Ei bine, acest anun prezidenial reprezint o dubl lovitur, din care senatorul nu i va mai reveni.

Am fost indus n eroare, i zise Sexton. Casa Alb mi-a ntins o nenorocit de capcan.

Analistul zmbea acum:

Credibilitatea pe care NASA o pierduse n faa americanilor a fost

rectigat chiar mai mult dect se putea prevedea, iar ceea ce se ntmpl acum n strad demonstreaz clar c oamenii manifest un sentiment autentic de mndrie naional.

Aa i trebuie, interveni moderatorul. Oamenii l iubesc pe Hemey, dar i pierduser ncrederea n el. Trebuie s recunoti c preedintele era n cdere liber n sondaje n ultima vreme i c a ncasat mai multe lovi-turi serioase, dar le-a fcut fa.

Sexton se gndi la dezbaterea de la CNN din acea dup-amiaz i ddu din cap. i venea ru de la stomac. Toat acea lips de reacie din partea NASA, pe care el o exploatase cu abilitate n ultima vreme, ajunsese acum o piatr de moar atrnat de gtul lui. Practic, senatorul arta acum ca un idiot. Fusese jucat pe degete cu miestrie de ctre Casa Alb. Ura deja toate caricaturile care

aveau s apar n ziarele de a doua zi. Numele lui avea s fie pomenit n toate bancurile. Evident, ntreaga finanare discret din partea SFF avea s dispar.

Situaia se schimbase drastic. Toi acei brbai care fuseser n apartamentul lui i vzuser brusc visele spulberate. Privatizarea spaiului cosmic tocmai se lovise de un zid de neclintit.

Lund o nou duc de coniac, senatorul se ridic i se ndrept cltinndu-se spre birou. Privi spre receptorul scos din furc. tiind c era un act masochist, puse receptorul napoi la locul lui i ncepu s numere secundele.

Una Dou Telefonul sun. Sexton ls robotul s rspund.

Domnule senator, sunt Judy Oliver de la CNN. A vrea s v ofer ocazia de a comenta descoperirea NASA din aceast sear. V rog s m sunai.

Clic.

Sexton ncepu s numere din nou. Unu Telefonul ncepu s sune. Sexton l ignor, lsnd din nou robotul s i fac treaba. Un alt reporter.

Lund sticla de coniac cu el, senatorul se aventur ctre ua glisant a balconului. O trase i pi afar n noaptea rece. Sprijinindu-se de balustrad, privi dincolo de ora spre faada iluminat a Casei Albe. Luminile preau c tremur bucuroase n vnt.

Ticloii, i zise el. De secole cutm dovezi ale vieii n ceruri. Le gsim acum, n acelai an nenorocit n care sunt alegeri? Asta nu mai era o potrivire perfect, ci clarviziune de-a dreptul. Din cte putea observa Sexton, n fiecare fereastr de apartament se reflectau luminile televizoarelor. Se ntreba unde era

Gabrielle Ashe n seara asta. Totul se ntmplase din vina ei. Ea l hrnise cu eecurile ageniei spaiale, servindu-i-le unul cte unul.

Ridic sticla ca s trag o alt duc.

Blestemata de Gabrielle Ea e motivul pentru care sunt acum n rahat.

n cealalt parte a oraului, n timp ce sttea n mijlocul haosului studioului de producie a postului ABC, Gabrielle se simea complet amorit.

Anunul preedintelui venise ca o lovitur de mciuc, lsnd-o s cad ntr-o stare semi-catalitic. Sttea n picioare, cu genunchii nepenii, n mijlocul camerei de producie holbndu-se la unul dintre monitoare, n vreme ce iadul se dezlnuise n jurul ei.

Primele secunde ale anunului aduseser o tcere de mormnt n sala de tiri. Peste cteva clipe ns, toat ncperea se transformase ntr-un vulcan de reporteri agitai. Oamenii erau profesioniti. N-au timp pentru meditaii. Aveau s o fac i pe asta dup terminarea treburilor pentru care erau pltii. Pe moment, publicul voia s afle mai multe i ABC trebuia s furnizeze informaiile. Povestea asta avea toate ingredientele tiin, istorie, dram politic pentru a deveni un eveniment cu un impact uria asupra publicului.

Nimeni din mass-media nu avea s doarm n acea noapte.

Gabs? Se auzi vocea Yolandei. Hai s mergem napoi n biroul meu nainte ca s-i dea seama cineva cine eti i s nceap s te descoase ca s afle ce nseamn toate acestea pentru campania lui Sexton.

Gabrielle se ls condus printr-un labirint ctre biroul cu perei de sticl al prietenei ei. Yolanda o aez pe un scaun i i ddu un pahar cu ap.

ncerc chiar s i zmbeasc.

Hai s privim partea bun a lucrurilor, Gabs. Campania candidatului tu s-a dus naibii, dar tu stai nc bine mersi pe picioare.

Mersi. Ce ncurajri minunate!

Vocea Yolandei deveni serioas:

Gabrielle, tiu c acum te simi ca dracu'. Candidatul tu tocmai a fost izbit n plin de un camion, i, dac vrei prerea mea, nu cred c se mai poate ridica de jos. Cel puin, nu la timp ca s ntoarc situaia n favoarea lui. Dar poi sta linitit pentru c nimeni nu i arat poza pe ecranele televizoarelor.

Vorbesc serios. Asta e o veste bun. Hemey nu are nevoie de un scandal sexual acum. Are de ctigat mult prea mult n aceste momente ca s se apuce s vorbeasc despre sex.

Aceast consolare i se prea lui Gabrielle nesemnificativ.

Ct despre acuzaiile lui Tench legate de finanarea ilegal a campaniei lui Sexton

Yolanda cltin din cap:

Am dubiile mele. n mod sigur, Hemey este ct se poate de serios n privina dorinei de a nu se ajunge la campanie negativ. Iar o anchet legat de corupie ar nsemna ceva ru pentru ar. Este ns Hemey ntr-att de patriot, nct s treac cu vederea o ans de a zdrobi opoziia, doar ca s protejeze moralitatea acestei naiuni? Eu cred c Tench a exagerat povestea cu finanarea campaniei ca s te sperie. A mizat pe asta, spernd c tu o s cedezi i o s-i oferi preedintelui un scandal sexual pe gratis. Trebuie s recunoti, Gabs, c seara asta ar fi fost o sear a naibii de bun pentru a-l ataca pe Sexton!

Gabrielle ddu uor din cap. Un scandal sexual ar fi nsemnat o lovitur decisiv din care cariera lui Sexton nu i-ar mai revenit Niciodat.

Ai fost mai tare ca ea, Gabs! Tench a vrut s te pescuiasc, dar tu n-ai mucat momeala. Eti liber ca pasrea cerului. Vor mai fi i alte alegeri.

Gabrielle ddu din nou uor din cap, netiind ce s mai cread.

Trebuie s recunoti, continu Yolanda, c administraia l-a jucat pe Sexton pe degete ntr-un mod strlucit mai nti l-au atras n capcana NASA, l-au forat s i ia angajamente i apoi l-au pclit s parieze totul pe distrugerea ageniei spaiale.

Este numai vina mea , i zise Gabrielle.

Iar anunul sta pe care tocmai l-am urmrit, Doamne, a fost genial!

Lsnd deoparte importana descoperirii, montajul ntregii scene a fost o capodoper. Transmisii n direct din Arctica? Un documentar al lui Michael

Tolland? Dumnezeule, cum s concurezi cu aa ceva? Zach Hemey a marcat n stil mare n seara asta. Exist un motiv bun pentru care tipul e preedinte.

i va mai fi pentru nc patru ani.

Trebuie s m ntorc la lucru, Gabs, i spuse Yolanda. Stai aici ct vrei! Pune-i picioarele sub tine.

Femeia porni spre u:

Vin s te vd iari peste cteva minute, draga mea!

Rmas singur, Gabrielle lu o gur de ap, care ns avea un gust amar. Totul avea un gust amar acum. E numai vina mea, i spuse ea, ncercnd s i uureze contiina amintindu-i de toate conferinele de pres ale NASA din ultimul an amnrile proiectului staiei spaiale, amnarea proiectului X-33, probele trimise pe Marte i euate, depirile constante de buget. Gabrielle se ntreb ce ar fi putut s fac altfel i n-a fcut.

Nimic, se asigur ea singur. Ai fcut totul cum trebuie.

Numai c acum s-a ntors roata.

Uriaul elicopter SeaHawk plecase ntr-o aa-zis misiune special de la Baza Aerian Thule din nordul Groenlandei. Aeronava zbura la joas nlime, sub raza de acoperire a radarului, nfruntnd rafalele turbate de vnt pe o distan de aptezeci de mile de mare deschis. Dup ce parcurser aceasta distan i executar bizarele ordine care le fuseser date, piloii se luptar cu vntul i aduser elicopterul n poziie de stand-by deasupra unui set prestabilit de coordonate, peste apele pustii ale oceanului.

Cu cine ne ntlnim? ip copilotul, nedumerit.

Li se spusese s aduc acolo elicopterul dotat cu un vinci de salvare, aa c omul anticipa o misiune de cutare i de salvare.

Eti sigur c acestea sunt coordonatele corecte?

Cercet marea nvolburat cu un far de cutare, dar dedesubtul lor nu se afla nimic, cu excepia

Sfinte Sisoe!

Pilotul trase napoi de man, ridicnd brusc aeronava.

Muntele negru de oel rsri n faa lor dintre valuri fr nici un fel de avertisment. Imensul submarin fr semne de identificare eliber balastul i se

nl ntr-un nor de bule.

Piloii izbucnir ntr-un rs nervos:

Cred c ei sunt!

Aa cum li se ordonase, tranzacia se desfur fr nici un fel de comunicaii radio. Poarta dubl din vrful catargului se deschise i un marinar ncepu s semnalizeze folosind luminile. Elicopterul se poziion deasupra submarinului i ddu drumul unui hamac de prindere pentru trei persoane, mai precis trei bucle din frnghie cauciucat, prinse de un cablu retractabil. n mai puin de un minut, cele trei balasturi necunoscute atrnau sub elicopter, urcnd ncet nspre pntecele aeronavei.

Dup ce copilotul i ajut pe cei trei, doi brbai i o femeie, s urce la bord, pilotul fcu semn nspre submarin c totul este n regul. n doar cteva secunde, uriaa nav dispru sub valurile agitate ale oceanului, fr a lsa n urm vreun indiciu al prezenei sale n acea zon.

Odat ce pasagerii ajunser n siguran la bord, pilotul elicopterului repoziion botul aeronavei i acceler spre sud, pentru a-i duce la bun sfrit misiunea. Furtuna se apropia cu repeziciune, iar cei trei necunoscui trebuiau dui n siguran napoi la baza Thule, de unde avea s-i preia un supersonic. Pilotul habar n-avea ncotro se ndreptau. Nu tia dect c ordinele veniser de foarte sus, iar marfa era extrem de preioas.

Cnd furtuna izbucni, n fine, deasupra ghearului Milne, desfurndu-

i ntreaga for asupra habisferei NASA, domul ncepu s tremure ca i cum ar fi fost gata s-i ia zborul de pe ghea i s se catapulteze direct n ocean.

Cablurile de stabilizare din oel se ntinser la maximum pe ruii de prindere, vibrnd ca nite corzi imense de chitar i scond un uruit nfricotor. Generatoarele electrice de afar se cltinar, fcnd luminile dinuntru s plpie i ameninnd s lase ntreaga ncpere n bezn.

Lawrence Ekstrom se plimba prin interiorul domului. Ar fi vrut s plece naibii de acolo n noaptea aia, dar era imposibil. Avea s mai rmn o zi, s in conferine de pres chiar de acolo a doua zi de diminea i s supravegheze pregtirile pentru transportarea meteoritului napoi n

Washington. Pe moment, nu i dorea dect s doarm cteva ore bune; problemele neateptate care s-au ivit n acea zi l sleiser de puteri.

Gndurile directorului se ntoarser la Wailee Ming, Rachel Sexton,

Norah Mangor, Michael Tolland i Corky Marlinson. Unii angajai NASA

ncepuser s observe dispariia oamenilor de tiin civili. Linitete-te, i spuse Ekstrom. Situaia e sub control.

Inspir adnc, amintindu-i c ntreaga omenire era entuziasmat acum de NASA i de spaiul cosmic. Viaa extraterestr nu mai fusese un subiect de interes din vremea celebrului Incident Roswell din 1947 presupusa prbuire a unei nave extraterestre lng Roswell, New Mexico, care a devenit

ntre timp un adevrat loc sfnt pentru milioane de adepi ai conspiraiei OZN, chiar i n ziua de astzi.

n vremea cnd lucra la Pentagon, Ekstrom aflase c incidentul Roswell nu fusese altceva dect un accident militar petrecut n timpul desfurrii unei operaiuni secrete numite Proiectul Mogul zboruri de testare a unui balon-spion menit s supravegheze testele atomice ale ruilor. n vreme ce era testat, un prototip ieise de pe traiectorie i se prbuise n deertul din New Mexico.

Din nefericire, un civil gsise epava naintea armatei.

Nebnuind nimic, fermierul William Brazel se mpiedicase n munca lui la cmp de resturi din neopren sintetizat i metale uoare, cum nu mai vzuse pn atunci. Ca atare, omul l chemase imediat pe erif. n ziare apruse povestea ciudatei epave, strnind cu repeziciune interesul publicului. Intrigai de refuzul armatei de a recunoate c epava i aparinea, ziaritii se lansaser n anchete, periclitnd statutul de operaiune secret al Proiectului Mogul.

Chiar atunci cnd se prea c povestea balonului-spion nu mai putea fi inut secret, ceva minunat se petrecuse.

Mass-media trsese o concluzie neateptat: ziarele deciseser c rmiele substanelor ciudate nu puteau proveni dect dintr-o surs extraterestr mai precis aparinnd unor creaturi mai avansate dect oamenii. Negarea incidentului de ctre armat nu putea conduce dect la un singur lucru tinuirea contactelor cu extrateretrii! Dei uluite de noua ipotez, forele aeriene n-aveau de gnd s caute la dini calul de dar. Profitaser de povestea cu extrateretrii i merseser pe varianta ei; bnuiala omenirii c strinii din alte lumi se apucaser s viziteze New Mexico

reprezenta o ameninare mult mai mic pentru sigurana naional dect dezvluirea realitii despre Proiectul Mogul.

Ca s alimenteze povestea cu extrateretri, comunitatea serviciilor secrete nvluiser Incidentul Roswell ntr-o mantie de confidenialitate i ncepuser s orchestreze scurgeri de informaii, sub forma unor oapte aruncate n mod oportun i cui trebuie despre contacte cu extrateretri, nave spaiale recuperate

i chiar despre existena unui misterios Hangar 18 n cadrul bazei aeriene

Wright-Patterson din Dayton, unde guvernul pstra cadavrele de extrateretri la ghea. Omenirea nghiise povestea, astfel nct febra Roswell ajunsese repede s cuprind ntreaga lume. Din acel moment, ori de cte ori un civil zrea din greeal un aparat de zbor militar american mai avansat din punct de vedere tehnologic, comunitatea serviciilor secrete scotea de la naftalin vechea conspiraie OZN.

Nu a fost o aeronav, a fost o nav spaial a extrateretrilor! Ekstrom era uluit cnd se gndea ct de bine funciona i n ziua de azi

un astfel de truc ieftin. i venea s rd de fiecare dat cnd mass-media relata despre un val nou de reperri OZN. Probabil c vreun civil zrise lucind una dintre cele cincizeci i apte de aeronave NRO rapide, fr pilot, de recunoatere, cunoscute sub numele de de Global Hawks {20}.

Faptul c nenumrai turiti fceau nc pelerinaje n deertul New Mexico, pentru a cerceta cerul nopii narmai cu diverse camere video, i se prea demn de mil lui Ekstrom. Din cnd n cnd, unul avea noroc i prindea pe band dovezi clare ale apariiei unui OZN lumini strlucitoare plpind pe cer cu o vitez mai mare dect viteza vreunei aeronave construite de om. Ceea ce aceti oameni nu nelegeau, bineneles, era c exista o prpastie de doisprezece ani ntre ceea ce putea construi guvernul i ceea ce tia publicul c e capabil guvernul s construiasc. Aceti cuttori de OZN-uri zreau pur i simplu un licr care aparinea noilor modele de aeronave americane care erau dezvoltate n Zona 51 dintre care multe reprezentau creaia inginerilor NASA.

Bineneles c oficialitile diferitelor agenii guvernamentale nu ncercau niciodat s corecteze asemenea interpretri greite pentru c era preferabil ca omenirea s afle de o nou apariie a OZN-urilor dect despre noile capaciti de zbor ale aeronavelor militare ale Statelor Unite.

ns totul s-a schimbat acum, i zise Ekstrom. n decurs de cteva ore, mitul despre extrateretri avea s devin o realitate confirmat, pentru totdeauna.

Domnule director administrativ?

Un tehnician NASA venea n grab spre el:

Un apel de urgen securizat n PSC.

Ekstrom oft i se ntoarse spre individul respectiv. Ce mama naibii s-a mai ntmplat? Porni spre cabina de comunicaii.

Tehnicianul goni pe lng el.

Tipii care observ radarul din PSC erau curioi, domnule

Mda?

Ekstrom rmsese cufundat n gndurile sale.

n legtur cu submarinul imens care staiona n zon, lng coast.

Ne ntrebam de ce nu ne-ai pomenit nimic despre el.

Ekstrom i ridic privirea:

Ce zici?

Submarinul, domnule? Puteai s le pomenii despre el mcar tipilor de la radar. Msurile de securitate adiionale pe mare sunt de neles, dar echipa de la radar a fost luat pe nepregtite.

Ekstrom se opri:

Ce submarin?

Tehnicianul se opri i el, neateptndu-se ca directorul administrativ s fie surprins de ce-i spusese el:

Nu face parte din operaiunile noastre?

Nu! Unde se afl?

Tehnicianul simi un nod n gt.

La circa cinci kilometri, n larg. L-am prins pe radar din noroc. A ieit la suprafaa doar acum cteva minute. Un semnal al naibii de mare. O nav imens. Ne-am imaginat c le-ai cerut celor de la Marina S. U. A. S pzeasc operaiunile fr ca noi s tim.

Ekstrom fcu ochii mari:

Cu siguran, nu!

Vocea tehnicianului ncepu s sune ezitant:

Atunci, domnule, cred c ar trebui s v informez c un submarin tocmai s-a ntlnit cu o aeronav n largul coastei. Probabil, un schimb de oameni. De fapt, am fost cu toii surprini s vedem c ncearc cineva aa ceva pe un asemenea vnt.

Ekstrom nmrmuri. Ce mama naibii caut un submarin chiar lng coasta insulelor Ellesmere fr ca eu s tiu?

Ai vzut n ce direcie a pornit aeronava dup ntlnire?

napoi spre baza aerian Thule. Presupun c pentru a-i duce rapid pe continent.

Ekstrom nu mai scoase nici o vorb pn ajunse la cabina de comunicaii. Cnd ajunse n ncperea ntunecat, l ntmpin o voce rguit, dar cunoscut.

Avem o problem, i zise Tench, tuind n timp ce vorbea. E legat de

Rachel Sexton.

Senatorul Sexton uitase de cnd se privea n gol cnd auzi btile. Cnd

i ddu seama c zgomotele din urechi nu se datorau alcoolului, ci cuiva care btea n ua apartamentului su, se ridic de pe canapea i porni mpleticindu-se spre intrare.

Cine e? Strig el, neavnd chef de vizitatori.

Bodyguard-ul i spuse identitatea musafirului. Sexton se trezi instantaneu. Da' tiu c se mic repede. Sperase s nu fie nevoit s poarte o asemenea conversaie pn a doua zi.

Inspirnd adnc i ndreptndu-i prul, Sexton deschise ua. Cunotea prea bine chipul din faa lui dur i parc de cear, n ciuda celor aptezeci i ceva de ani ai omului. Sexton se ntlnise cu el de diminea, n dubia alb

Ford Windstar, n parcarea unui hotel. Oare a fost azi-diminea?, se ntreb Sexton. Doamne, ct se mai schimbaser lucrurile de atunci!

Pot s intru? ntreb vizitatorul.

Sexton se ddu la o parte, permindu-i efului SFF s treac.

A mers bine ntlnirea? Se interes omul, dup ce Sexton nchise ua. Dac a mers bine? Sexton se ntreb pe ce lume tria individul.

Treburile mergeau excelent pn ce i-a fcut apariia preedintele la televizor.

Brbatul n vrst ddu din cap, prnd dezgustat:

Da. O victorie incredibil. Va duna mult cauzei noastre.

Va duna mult cauzei? Iat un optimist. Cu triumful obinut de NASA

n acea sear, tipul avea s fie de mult mort i ngropat nainte ca SFF s-i ating elurile legate de privatizare.

De ani de zile bnuiesc existena unor astfel de dovezi, continu btrnul. Nu tiam cnd i sub ce form, dar mai devreme sau mai trziu trebuiau s apar.

Sexton era uluit:

Nu suntei surprins?

Matematica universului vorbete de la sine despre existena altor forme de via, replic musafirul, n timp ce se ndrepta spre biroul lui Sexton. Aceast descoperire nu m surprinde deloc. Din punct de vedere intelectual, sunt chiar emoionat. Din punct de vedere spiritual, sunt uimit. Politic ns, m simt profund deranjat. Momentul ales nu putea fi unul mai prost.

Sexton se ntreba de ce mai venise individul. Cu siguran, nu pentru a-l ncuraja.

Dup cum tii, rosti btrnul, companiile membre ale SFF au cheltuit milioane de dolari ncercnd s deschid frontiera spaial cetenilor particulari. n ultima perioad, o mare parte din acei bani au intrat n campania dumneavoastr electoral.

Sexton trecu brusc n defensiv:

N-am avut nici un control asupra dezastrului din seara asta. Casa

Alb m-a ademenit s atac NASA!

Da. Preedintele i-a jucat bine crile. i totui s-ar putea s nu fie totul pierdut!

n ochii individului se citea un licr ciudat de speran.

E senil, gndi Sexton. Totul fusese pierdut, definitiv. Toate posturile de televiziune dezbteau acum problema eecului campaniei electorale a senatorului.

Btrnul intr n birou, se aez pe canapea i i fix privirea-i obosit asupra lui Sexton:

V amintii, relu el, de problemele pe care NASA le-a avut iniial cu anomaliile aplicaiilor software de la bordul sistemului de satelii PODS?

Sexton nu-i putea imagina unde btea individul. Ce importan mai are acum? PODS a gsit un blestemat de meteorit cu fosile!

Dac v amintii, aplicaiile software de la bordul sateliilor nu au funcionat cum trebuie la nceput. Chiar dumneavoastr ai fcut mare tam-tam n pres pe tema asta!

Aa i trebuia! Izbucni Sexton, aezndu-se n faa lui. Era un nou eec nregistrat de NASA!

Brbatul ncuviin:

De acord. ns la puin timp dup aceea, NASA a inut o conferin de pres n care a anunat c a gsit o cale de evitare a problemelor un fel de

petic pentru lipsurile din aplicaia software.

Sexton nu vzuse acea conferin de pres, dar auzise c fusese scurt, tern i cu greu demn de vreo noutate liderul proiectului PODS descriind n termeni tehnici plicticoi cum reuise NASA s depeasc o eroare minor n software-ul PODS de detectare a anomaliilor, astfel nct totul devenise perfect operaional.

Am urmrit proiectul PODS cu interes de cnd a euat i zise omul, dup care scoase o caset video i se ndrept spre televizorul lui Sexton.

Puse caseta n aparatul de redare i continu:

Asta ar trebui s v intereseze.

Caseta ncepu s ruleze. Se vedea sala de conferin a NASA a sediului din Washington al ageniei. Un brbat bine mbrcat se afla pe podium i saluta audiena. Sub podium se vedea o etichet pe care scria: CHRIS

HARPER, Section Manager Polar Orbiting Density Scanner Satellite (PODS) .

Chris Harper era un brbat nalt, rafinat, care vorbea cu demnitatea discret a unui american de origine european care nc mai inea la rdcinile lui. Avea un accent lefuit i erudit. Se adresa presei cu ncredere, oferindu-i vetile proaste despre PODS:

Dei PODS este pe orbit i funcioneaz bine, avem o problem minor cu computerele de la bord. E vorba despre o eroare minor de programare pentru care mi asum ntreaga responsabilitate. Mai exact, filtrul FIR are un index voxel greit, ceea ce nseamn c aplicaia software de detectare a anomaliilor nu funcioneaz la parametri normali. Lucrm acum la rezolvarea acestei probleme.

Mulimea oft, prnd obinuit cu eecurile nregistrate de NASA.

Ce nseamn asta pentru eficacitatea curent a satelitului? l ntreb cineva.

Harper i rspunse ca un profesionist. Cu ncredere i pragmatism:

Imaginai-v o pereche de ochi perfeci fr un creier funcional. n esen, satelitul observ totul, dar habar n-are la ce anume se uit. Scopul misiunii PODS este de a observa pungi de ghea topit n calota polar arctic, dar, fr un computer care s analizeze datele primite de la scanerele de densitate, satelitul nu poate discerne care sunt punctele de interes. Ar trebui s avem situaia rezolvat dup ce urmtoarea miune a navetei spaiale va face nite reglaje la computerul de bord.

n ncpere izbucni un geamt de dezamgire. Btrnul l fix cu privirea pe Sexton:

tie s prezinte bine vetile proaste, nu?

E de la NASA, mormi Sexton. E specialist n chestii de genul sta. Banda rul n gol cteva clipe, apoi le oferi imagini de la o alt conferin

de pres NASA.

Aceast a doua conferin de pres, zise btrnul, s-a inut cu doar cteva sptmni n urm. Noaptea, destul de trziu. Puini oameni au vzut-o. De aceast dat, doctorul Harper anun veti bune.

Materialul nregistrat porni s ruleze. Acum Chris Harper prea ngrijorat

i neglijent.

Sunt bucuros s v anun, ncepu el, prnd oricum numai bucuros nu, c NASA a gsit o modalitate de a evita problemele cauzate de anomalia din aplicaia software a sistemului PODS.

Omul ncepu s explice ce nsemna acea modalitate de evitare, cutndu-

i cuvintele ceva legat de redirecionarea informaiilor datelor brute de la satelit i trimiterea lor prin intermediul computerelor direct pe Terra, n loc de folosirea computerului de bord pentru analiz. Toat lumea prea impresionat. Totul suna plauzibil i ncurajator. Dup ce Harper termin, sala izbucni n aplauze entuziaste.

Deci ne putem atepta n curnd la ceva date? ntreb cineva din audien.

Harper ncuviin, transpirnd:

n cteva sptmni.

Alte aplauze. Mini ridicate din toate prile.

Asta e tot ce v pot spune acum, concluzion Harper, prnd de-a dreptul bolnav, n vreme ce i strngea hrtiile. PODS st bine pe orbit i funcioneaz. O s avem i date n curnd!

Omul o lu practic la goan de pe scen.

Sexton se strmb. Ceea ce vzuse era extrem de ciudat. De ce pruse

Chris Harper att de degajat cnd furnizase vetile proaste i att de stingher cnd le dduse pe cele bune? Ar fi trebuit s fie exact pe dos. Sexton nu urmrise acea conferin de pres atunci cnd a fost transmis n direct, dei citise despre rezolvarea problemei software. La acea dat, rezolvarea pruse o msur neconcludent de salvare n extremis a NASA; percepia public nu fusese influenat cu nimic PODS nsemna doar un alt proiect NASA care ddea rateuri i era peticit n grab printr-o soluie departe de perfeciune.

Btrnul nchise televizorul:

NASA a pretins c doctorul Harper nu se simea prea bine n acea

sear.

Fcu o pauz:

Din ntmplare, eu cred c Harper a minit.

A minit? Sexton fcu ochii mari, incapabil s pun cap la cap elementele necesare unui raionament logic pentru care Harper ar fi minit. Cu toate astea, Sexton nsui spusese destule minciuni n viaa lui ca s recunoasc un mincinos jalnic, atunci cnd vedea unul. Trebuia s admit c, din acest punct de vedere, doctorul Harper ddea de bnuit.

Oare nu v dai seama? ntreb btrnul. Acest mic anun pe care tocmai l-ai auzit din partea lui Chris Harper reprezint cea mai important conferin de pres din istoria NASA.

Fcu o pauz:

Acea rezolvare a problemei software este cea care a permis PODS s descopere meteoritul.

Sexton era n cea. i tu crezi c a minit n aceast privin?

Dar, dac Harper a minit, iar software-ul PODS nu funcioneaz, de fapt, atunci cum naiba a descoperit NASA meteoritul?

Btrnul zmbi.

Chiar aa.

Aviaia militar american rechiziionase n timpul arestrilor marilor traficani de droguri peste zece supersonice private, inclusiv trei aparate G4 recondiionate i folosite pentru transportul VIP-urilor militare. Cu o jumtate de or nainte, unul dintre aceste aparate decolase de pe pista bazei Thule, strbtuse furtuna i acum traversa noaptea canadian n drum spre

Washington. La bord, Rachel Sexton, Michael Tolland i Corky Marlinson

mpreau cabina de opt locuri. Preau o echip sportiv ciudat, aa cum erau

mbrcai n costumele albastre de scafandru primite pe submarin.

n ciuda uruitului puternic al motoarelor Grumman, Corky Marlinson moia n spate. Tolland sttea n fa i privea, epuizat, pe fereastra avionului

nspre apele oceanului. Lng el edea Rachel, care ar fi vrut s doarm, dar i era imposibil. Mintea ei ntorcea pe toate prile misterul meteoritului i, mai nou, conversaia cu Pickering din camera moart. nainte de a nchide, Pickering i mai dduse lui Rachel dou veti tulburtoare.

Mai nti, Marjorie Tench pretindea c deine o nregistrare video a depoziiei pe care o fcuse Rachel personalului de la Casa Alb. Femeia amenina c va folosi nregistrarea dac Rachel retracta cele afirmate despre meteorit. Vestea era tulburtoare, pentru c Rachel i explicase clar lui Zach

Hemey c prezentarea argumentelor pentru personalul administraiei putea fi folosit doar pentru uz intern. Iar Zach Hemey prea s fi ignorat acea cerere.

A doua veste avea legtur cu o dezbatere, care avusese loc la CNN, la care participase tatl ei n acea dup-amiaz. Marjorie Tench folosise ocazia pentru a aprea n public i l atrsese cu dibcie pe tatl ei n capcana adoptrii unei poziii extrem de clare mpotriva NASA. Mai exact, Tench l forase pe senator s i proclame cu trie scepticismul n privina posibilei descoperiri a vreunei urme de via extraterestr.

S-i mnnce plria? Pickering afirmase c asta se oferise tatl ei s fac n caz c NASA ar fi descoperit vreodat via extraterestr. Rachel se ntreba acum cum reuise Tench s scoat o asemenea promisiune de la tatl ei. n mod clar, Casa Alb pregtise scena cu grij aliniind fr mil toate piesele dominoului n vederea colapsului rsuntor al lui Sexton. Lucrnd ca un soi de duo expert n wrestling politic, preedintele i Marjorie Tench uneltiser perfect pentru a-i ucide prada. n vreme ce preedintele rmsese cu o aparent demnitate n afara ringului, Tench se urcase n el, se apucase s

se tot nvrteasc i l nghesuise cu dibcie pe senator ntr-un col, de unde acestuia i se administrase lovitura de graie.

Preedintele o informase pe Rachel c le ceruse celor de la NASA s amne anunarea descoperirii pentru a avea timp s verifice exactitatea datelor.

Rachel i ddea seama acum c ateptarea adusese i alte avantaje. Timpul ctigat dduse Casei Albe rgazul necesar pentru a-i oferi senatorului suficient frnghie ct s se spnzure singur cu ea.

Rachel nu nutrea nici un fel de simpatie pentru tatl ei. Cu toate astea, nelegea acum c sub aparenta cldur uman a preedintelui Zach Hemey se ascundea un rechin viclean. Nu ajungeai cel mai puternic om din lume fr s ai instinct de uciga. ntrebarea era acum dac acest rechin fusese un martor nevinovat sau un juctor activ n tot acest scenariu.

Rachel se ridic, simind nevoia s-i ntind picioarele. n timp ce se plimba n spaiul liber dintre scaune, simi frustrarea cauzat de neputina de a pune cap la cap piesele att de contradictorii ale aradei. Folosindu-se doar de o logic impecabil, Pickering trsese concluzia c meteoritul era un fals. n schimb, folosindu-se de rezultatele tiinifice, Tolland i Corky insistaser c meteoritul era autentic. Rachel tia doar c vzuse o roc nnegrit i plin de fosile care fusese extras din ghea.

Trecnd pe lng Corky, Rachel se uit la astrofizicianul serios rnit n urma btliilor purtate pe ghea. Umfltura de pe obraz ncepea s se retrag, iar copcile artau bine. Omul dormea, sforind, strngnd cu putere n mini mostra de meteorit n form de disc, ca pe un obiect de mare pre.

Rachel se aplec i lu cu blndee mostra din minile lui. Ridic piatra i studie din nou fosilele. Renun la orice presupuneri, i spuse ea, chinuindu-se s-i pun ordine n gnduri. Restabilete lanul de deducii logice. Era un vechi truc folosit de NRO. Reconstruirea unei dovezi de la zero era un proces cunoscut drept start nul, practicat de toi analitii atunci cnd informaiile nu se legau.

Reasambleaz dovada.

ncepu din nou s se plimbe.

Reprezint aceast piatr o dovad a vieii extraterestre?

Rachel tia prea bine c o dovad nsemna o concluzie construit pe o piramid de fapte, adic pe o baz larg de informaii acceptate, din care rezultau aseriuni mai speciale.

ndeprteaz toate presupunerile de baz. ncepe din nou. Ce anume avem? O piatr.

Cntri informaia pre de cteva clipe. O piatr. O piatr cu creaturi fosilizate. napoindu-se n partea din fa a avionului, se aez la locul ei, lng Michael Tolland.

Mike, hai s facem un joc.

Tolland se ntoarse de la fereastr. Prea distant i cufundat n gnduri:

Un joc?

Rachel i ddu mostra:

S presupunem c vezi aceast roc fosilizat pentru prima dat. Nu

i-am spus de unde provine sau cum a fost descoperit. Ce mi-ai spune c este?

Tolland oft disperat:

Ce ciudat c m ntrebi aa ceva. Tocmai mi-a trecut prin minte un gnd tare ciudat

La sute de kilometri n urma lui Rachel i a lui Tolland, un avion cu aspect bizar zbura la nlime joas n timp ce se ndrepta spre sud strbtnd oceanul pustiu. La bordul aeronavei, echipa Delta Force pstra tcerea.

Membrii echipei mai fuseser scoi din unele locaii n grab, dar niciodat att de repede ca acum.

Controlorul era furios la culme.

Ceva mai devreme, Delta One l informase pe controlor c anumite evenimente neateptate petrecute pe ghear nu i oferiser echipei sale alt variant dect cea a folosirii forei. O for care nsemnase uciderea a patru oameni de tiin civili, iar aceste crime necesare i induseser pe Rachel

Sexton i pe Michael Tolland.

Controlorul pruse ocat. Chiar dac reprezenta ultima opiune autorizat, asasinatul nu fcuse parte din planul iniial.

Ulterior, dezgustul controlorului se transformase ntr-o furie necontrolat cnd afl vestea c asasinatele euaser.

Echipa ta a dat gre! i uierase acesta n dispozitivul de comunicaie, tonul robotizat abia reuind s-i mascheze furia. Trei dintre cele patru inte sunt nc n via!

Imposibil!, i spusese Delta One.

Dar am fost martorii

Au intrat n legtur cu un submarin i acum sunt n drum spre Washington.

Ce?

Vocea controlorului devenise sumbr:

Ascult-m cu atenie. Sunt pe cale de a-i da noi ordine. Iar de aceasta dat nu vei mai grei!

Senatorul Sexton i conduse, nsufleit iari de speran, oaspetele neateptat napoi la lift. eful SFF nu venise s l rstigneasc pentru eec, ci s l consoleze i s-l anune c btlia nu se ncheiase.

O posibil fisur n armura NASA.

nregistrarea video a ciudatei conferine de pres NASA l convinsese pe Sexton c btrnul avea dreptate Chris Harper, directorul misiunii PODS, minise. Dar de ce? Iar dac NASA nu rezolvase problema cu software-ul satelitului, cum descoperise meteoritul?

Mergnd spre lift, btrnul zise:

Uneori nu e nevoie dect s dai peste ceva care pare lipsit de importan. Poate c vom gsi o cale de a submina victoria NASA chiar din interior. S aruncm o umbr de nencredere. Cine tie ctre ce va conduce ea!

Btrnul i fix privirea obosit n ochii lui Sexton:

nc nu sunt pregtit s m ntind n pat i s mor, domnule senator. i bnuiesc c nici dumneata nu eti.

Bineneles c nu, i rspunse Sexton, cu o voce din care se deducea clar hotrrea. Am mers prea departe!

Chris Harper a minit, continu eful SFF, n vreme ce se urca n lift.

Iar noi trebuie s aflm de ce.

Voi obine informaia ct pot de repede, replic Sexton.

Am i persoana potrivit pentru asta.

Bine. Viitorul dumitale depinde de aceast chestiune.

Senatorul porni napoi spre apartament cu pas mai uor i cu mintea mai limpede. NASA a minit n privina PODS. Singura problem era cum putea dovedi Sexton acest lucru.

Gndurile i se ndreptaser deja ctre Gabrielle Ashe. Oriunde s-ar fi aflat ea n acel moment, probabil c se simea ca un rahat n ploaie. Fr ndoial c vzuse i ea conferina de pres i se gsea acum, probabil, pe un pod, gata s se arunce. Propunerea ei de a transforma NASA ntr-un subiect major al campaniei electorale a senatorului se dovedise cea mai mare greeal din cariera lui Sexton.

Gabrielle mi e datoare, gndi Sexton. i ea tie asta.

Fata dovedise deja c poate face rost de secrete NASA. Are o persoan de contact acolo, i zise Sexton. De sptmni ntregi i furniza informaii confideniale din interior. Gabrielle dispunea de relaii pe care nu le mprea cu alii. Relaii de care se putea folosi pentru a obine date despre PODS. Mai mult, odat cu evenimentele din acea sear, fata devenise i foarte motivat. Avea o datorie de pltit, iar Sexton bnuia c ea ar fi fcut orice ca s-i rectige favorurile.

n dreptul uii apartamentului, bodyguard-ul l ntmpin cu un salut:

Bun seara, domnule senator. Cred c am procedat corect dndu-i voie lui Gabrielle s intre ceva mai devreme?! Mi-a spus c trebuie neaprat s discute cu dumneavoastr.

Sexton se opri:

Ce spui?

Domnioara Ashe Avea nite informaii importante pentru dumneavoastr ceva mai devreme n seara asta. De aceea am lsat-o s intre.

Sexton ncremeni. Privi ua apartamentului. Ce naiba tot ndrug individul sta?

Expresia de pe chipul bodyguard-ului se schimb ntr-una de nedumerire i de ngrijorare.

V simii bine, domnule senator? V aducei aminte, nu? Gabrielle a venit n timpul ntlnirii. A vorbit cu dumneavoastr, nu? Trebuie s-o fi fcut. A zbovit ceva vreme nuntru.

Sexton se holb n gol mai multe secunde, simind cum pulsul i-o ia razna. Dobitocul sta a lsat-o pe Gabrielle n apartamentul meu n timpul unei ntlniri private? Iar aia s-a fit nuntru i a plecat fr a scoate vreo vorb? Sexton nici mcar nu-i putea imagina ce auzise fata. Stpnindu-i cu greu mnia, se for s-i zmbeasc omului de paz.

Oh, da! mi cer scuze. Sunt epuizat. Am mai i but ceva. Domnioara Ashe a discutat ntr-adevr cu mine. Ai fcut ce trebuia.

Bodyguard-ul pru uurat.

Cnd a plecat a spus ncotro se duce?

Omul cltin din cap:

Era n mare grab.

Bine, mulumesc.

Sexton intr n apartament spumegnd de furie. Ct de complicate au fost nenorocitele mele de ordine? Fr vizitatori! Trebuia s presupun acum c, dac sttuse nuntru o vreme i apoi ieise fr a scoate o vorb, Gabrielle auzise lucruri de care nu ar fi trebuit s afle. i totul n seara asta blestemat.

Mai presus de orice, Sexton tia c nu i permitea s piard ncrederea lui Gabrielle; cnd erau dezamgite, femeile puteau deveni rzbuntoare i proaste. Sexton trebuia s i rectige ncrederea. Avea nevoie de ea n tabra lui, n noaptea asta mai mult ca oricnd.

Aflndu-se la etajul patru al studiourilor de televiziune ABC, Gabrielle

Ashe sttea singur n biroul cu perei de sticl al Yolandei i privea n gol spre covor. ntotdeauna se mndrise cu instinctele ei i cu flerul de a ti n cine s aib ncredere. Pentru prima dat dup muli ani, Gabrielle se simea acum singur, netiind pe ce cale s apuce.

Sunetul telefonului ei mobil o fcu s i ia privirea de la covor. Ezitnd, i rspunse.

Gabrielle Ashe.

Eu sunt, Gabrielle.

Recunoscu imediat timbrul vocii senatorului, dei Sexton prea surprinztor de calm avnd n vedere cele petrecute.

A fost o noapte a naibii de grea, zise el, aa c las-m s vorbesc. Sunt convins c ai vzut conferina preedintelui. Isuse, noi am pariat pe crile proaste. Mi se face ru doar cnd m gndesc la asta. Probabil c te nvinoveti singur. N-o face. Cine naiba ar fi putut s ghiceasc? Nu e vina ta. Oricum, ascult-m bine! Cred c exist o cale de a rectiga ce am pierdut.

Gabrielle se ridic. Nu putea s-i imagine nici mcar la ce se referea

Sexton. Nu era deloc reacia la care se ateptase.

n seara asta am avut o ntlnire, continu senatorul, cu reprezentani ai industriei aerospaiale private, i

Ai avut? Ls Gabrielle s-i scape fr voie, uluit s-l aud c recunoate. Adic N-am avut nici cea mai vag idee.

Mda, nimic important. Te-a fi rugat s participi, dar tipii tia in enorm la intimitatea lor. Unii dintre ei doneaz bani pentru campania mea. Nu e ceva despre care ar vrea ca lumea s afle.

Gabrielle se simea complet dezarmat:

Dar Nu e ilegal?

Ilegal? Pe naiba, nu! Toate donaiile sunt sub limita de dou mii de

dolari. Boabe de fasole. Tipii tia abia dac deschid gura, dar eu le ascult smiorcielile oricum. S spunem c investesc n viitor. Pstrez discreia asupra povetii, deoarece, ca s fiu sincer, aparenele nu sunt prea benefice. Dac prind cumva de veste cei de la Casa Alb, se alege praful din toate astea. Oricum, ascult, nu despre asta voiam s i vorbesc. Te-am sunat s i spun c, dup ntlnirea din seara asta, discutam cu eful SFF

Timp de cteva secunde, dei Sexton continua s vorbeasc, Gabrielle simi cum faa i ia foc i c ruinea o copleea. Fr nici cea mai mic aluzie din partea ei, senatorul recunoscuse ntlnirea cu directorii companiilor aerospaiale private. Perfect legal. i cnd se gndea ce era s fac! Slav Domnului c o oprise Yolanda la timp. A fost ct p-aci s sar n barca lui

Marjorie Tench!

Aa c i-am spus efului SFF, spunea senatorul, c tu ai putea obine acea informaie pentru noi.

Gabrielle asculta acum cu atenie:

n regul!

Contactul de la care ai primit informaiile confideniale despre NASA n ultimele luni Presupun c mai poi lua legtura cu el!

Marjorie Tench. Gabrielle se strmb tiind c nu-i va putea mrturisi niciodat cum fusese manipulat de informatorul ei.

Mmm Cred c da, mini ea.

Bine. Am nevoie de nite informaii de la tine. Chiar acum.

n timp ce-l asculta, Gabrielle nelese ct de mult l subestimase pe senatorul Sedgewick Sexton n ultima vreme. Poate c omul i mai pierduse din strlucire de cnd ncepuse ea s fie interesat de cariera lui. n seara asta

ns i revenise. Ameninat puternic de o lovitur mortal, Sexton plnuia un contraatac. n plus, n-avea de gnd s-o pedepseasc pe Gabrielle, chiar dac ea fusese cea care l condusese pe aceast cale nenorocit. n loc de asta, i oferea ocazia s-i ispeasc pcatele.

Iar ea voia s-i ispeasc toate pcatele.

Indiferent care ar fi preul pe care ar trebui s-l plteasc.

William Pickering privi pe fereastra biroului nspre irul ndeprtat de felinare de pe Leesburg Highway. Se gndea adesea la ea cnd sttea singur acolo, pe acoperiul lumii.

Atta putere i n-am fost n stare s o salvez.

Diana, fata lui Pickering, murise n Marea Roie, n vreme ce se afla la bordul unei mici nave de escort i se antrena s devin navigator. Nava ei era ancorat ntr-un port sigur ntr-o dup-amiaz nsorit cnd o alup ncrcat cu explozibil i manevrata de doi teroriti sinucigai traversase ncet portul i explodase la contactul cu nava. n acea zi, alturi de Diana Pickering, muriser ali treisprezece tineri soldai americani.

William Pickering fusese devastat. Furia l copleise sptmni de-a rndul. Dup ce atacul fusese atribuit unei grupri teroriste pe care CIA o cuta de ani de zile fr succes, furia lui se transformase n turbare. Se dusese direct la sediul CIA i ceruse rspunsuri.

Acceptase cu greu acele rspunsuri.

CIA se pregtise s ia cu asalt acea grupare cu luni de zile n urm, dar atepta fotografiile de nalt rezoluie de la satelii pentru a putea planifica un atac precis asupra ascunztorii din munte a teroritilor din Afganistan.

Fotografiile trebuiau fcute de un satelit NRO n valoare de 1,2 miliarde dolari cu numele de cod Vortex 2, acelai satelit care fusese spulberat pe rampa de

lansare de racheta purttoare NASA. Din cauza accidentului NASA, lovitura CIA fusese amnat, iar Diana Pickering murise.

Mintea i spunea lui Pickering c NASA nu fusese direct responsabil, dar inimii i venea greu s ierte. Ancheta declanat asupra cauzelor accidentului dezvluise c inginerii NASA responsabili cu sistemul de injectare a combustibilului fuseser obligai s utilizeze materiale de mna a doua n efortul de a nu depi bugetul alocat.

n cazul zborurilor manevrate de la distan, explicase Lawrence

Ekstrom ntr-o conferin de pres, NASA pune mai presus de toate eficiena costurilor. n acest caz, rezultatele nu au fost optime. Vom avea mai mult grij pe viitor.

Nu au fost optime. Diana Pickering fusese ucis.

Mai mult, deoarece satelitul spion era secret, publicul n-a aflat niciodat de dezintegrarea unui satelit NRO n valoare de 1,2 miliarde dolari i nici de pierderea a numeroase viei.

Domnule? Se auzi vocea secretarei prin intercom, trezindu-l din reverie. Pe linia unu. Marjorie Tench.

Pickering se scutur ca s se trezeasc i se uit la telefon. Din nou? Lumina din dreptul liniei unu prea s clipeasc a urgen. Pickering se

ncrunt i rspunse:

Aici Pickering.

Vocea lui Tench uiera de mnie:

Ce v-a spus?

Pardon?

V-a contactat Rachel Sexton! Ce v-a spus? Era pe un submarin, pentru numele lui Dumnezeu! Vreau nite explicaii pentru asta!

Lui Pickering i se prea evident c negarea nu constituia o opiune. Tench i fcuse temele. Era surprins c individa aflase de Charlotte, dar probabil c i pusese la btaie toat influena ca s obin nite rspunsuri.

Da, am fost contactat de domnioara Sexton.

Ai aranjat s fie luat de acolo. i nu m-ai sunat?!

Am aranjat transportul. E corect.

Mai rmseser dou ore pn ce Rachel Sexton, Michael Tolland i Corky Marlinson trebuiau s aterizeze la baza aerian Bollings din apropierea

NRO.

i totui ai hotrt s nu m informai?

Rachel Sexton a adus cteva acuzaii foarte deranjante.

Privind autenticitatea meteoritului i un soi de atac la adresa vieii

ei?

Printre altele.

Evident, minte!

Suntei contient c e nsoit de alte dou persoane care i confirm povestea?

Tench fcu o pauz:

Da. Foarte neplcut. Casa Alb este preocupat de preteniile lor.

Casa Alb? Sau dumneavoastr personal?

Tonul ei deveni ascuit ca un brici:

n ceea ce v privete, domnule director, n seara asta nu exist nici o diferen ntre mine i Casa Alb.

Pe Pickering nu-l impresiona deloc aceast afirmaie. Nu era strin de manevrele politicienilor i ale personalului angajat de a stabili capete de pod n comunitatea serviciilor de informaii. Puini se strduiau att de amarnic precum Marjorie Tench.

Preedintele tie c m-ai sunat?

Ca s fiu sincer, domnule director, sunt ocat c ai aplecat urechea la prostiile acestor lunatici.

Nu mi-ai rspuns la ntrebare.

Nu vd nici un motiv logic pentru care aceti oameni ar mini. Trebuie s presupun fie c spun adevrul, fie c au comis o greeal nevinovat.

Eroare? Cnd apare i acuzaia de atac? Greeli ale datelor despre meteorit pe care NASA nu le-a observat niciodat? V rog! Este n mod clar vorba de un complot politic.

Dac ar fi aa, atunci motivele mi scap.

Tench oft greu i i cobor vocea:

Domnule director, aici sunt implicate fore despre care s-ar putea ca nici dumneavoastr s nu avei habar. Putem discuta mai pe larg ceva mai trziu, dar acum trebuie s aflu unde sunt domnioara Sexton i cei doi

nsoitori ai ei. Trebuie s dau de captul acestei poveti nainte ca ei s provoace daune ireparabile. Unde sunt?

sta nu e genul de informaie pe care s o mprtesc cu uurin. V voi contacta dup ce sosesc.

Greit. Voi fi chiar eu acolo ca s-i ntmpin.

Tu i cu ci ageni ai Serviciilor Secrete?, se ntreb Pickering.

Dac v informez care este locul i momentul sosirii, vom avea cu toii ocazia s discutm ca ntre prieteni sau vei trimite o armat ntreag s i ia sub custodie?

Aceti oameni reprezint o ameninare direct la adresa preedintelui. Casa Alb are toate drepturile s-i rein i s-i interogheze.

Pickering tia c avea dreptate. Conform Titlului 18, Seciunea 3056 a Codului Statelor Unite, agenii Serviciilor Secrete americane puteau purta arme de foc, puteau folosi fora i puteau executa arestri fr mandat prin simpla bnuial c o persoan a comis sau intenioneaz s comit o infraciune sau orice act de agresiune mpotriva preedintelui. Serviciul deinea un cec n alb. Printre cei reinui n mod curent se numrau cei care cscau gura prea mult n faa Casei Albe i putii de coal general care trimiteau mesaje amenintoare prin e-mail.

Pickering n-avea nici o ndoial c serviciul putea justifica ducerea lui

Rachel Sexton i a celorlali doi n subsolurile Casei Albe i tinerea lor acolo pe o perioad nedeterminat. Era un joc periculos, dar Tench tia foarte bine ct de mare era miza. ntrebarea era ce s-ar fi ntmplat imediat ce Pickering i-ar fi permis lui Tench s preia controlul. N-avea nici un chef s afle rspunsul.

Voi ntreprinde tot ceea ce este necesar, declar Tench, pentru a-l proteja pe preedinte de acuzaii false. Simpla sugestie de joc murdar a-runca un con de umbr asupra Casei Albe i a NASA. Rachel Sexton a abuzat de ncrederea pe care preedintele i-a acordat-o, iar eu n-am nici cea mai mic intenie s-l vd pe preedinte pltind preul.

Iar dac eu cer ca domnioara Sexton s primeasc permisiunea de a-

i prezenta cazul unei comisii oficiale de anchet.

Atunci vei desconsidera un ordin prezidenial direct i i vei oferi o platform cu ajutorul creia va transforma totul ntr-un blestemat de haos politic! V mai ntreb o dat, domnule director! ncotro se ndreapt?

Pickering oft din strfundul plmnilor. Indiferent c i mrturisea destinaia avionului sau nu, Tench avea la dispoziie mijloacele necesare de a afla. ntrebarea era dac avea s se foloseasc de acele mijloace sau nu. Dup hotrrea din glasul ei, Pickering i ddea seama c femeia nu avea s renune la cutri. Marjorie Tench era speriat.

Marjorie, rosti Pickering cu o limpezime n voce care nu lsa loc la interpretri. Cineva m minte. Sunt sigur de asta. Fie este Rachel Sexton i cei doi oameni de tiin civili, fie eti tu. Eu cred c tu o faci.

Tench explod:

Cum ndrzneti

Indignarea ta nu m impresioneaz, aa c scutete-m! Ar fi bine s

tii c dispun de dovezi certe ale faptului c NASA i Casa Alb au spus neadevruri n seara asta.

Tench tcu brusc.

Pickering o ls s fiarb cteva clipe:

La fel ca tine, nici pe mine nu m intereseaz haosul politic. ns au fost spuse minciuni. Minciuni care nu stau n picioare. Dac vrei s te ajut, va trebui s ncepi prin a fi cinstit cu mine.

Tench pru gata s accepte:

Dac suntei att de sigur c au fost minciuni, de ce nu ai ieit n

fa?

Eu nu m amestec n chestiuni politice.

Tench mormi ceva care prea a fi rahat.

Vrei s-mi spui, Marjorie, c anunul preedintelui din seara asta a fost n ntregime corect?

Pe linie se ls o tcere lung.

Pickering tia c o prinsese n la:

Ascult, tim amndoi c asta e o bomb cu ceas care st s

explodeze. nc nu e prea trziu. Putem face nite compromisuri. Tench nu zise nimic cteva secunde. n cele din urm oft:

Ar trebui s ne vedem.

Punct ochit, punct lovit, i zise Pickering.

Trebuie s v art ceva, rosti Tench. Ceva care cred c va arunca o lumin asupra acestei chestiuni.

Vin la tine la birou.

Nu, l opri ea grbit. E trziu. Prezena dumitale aici ar ridica semne de ntrebare. Prefer ca aceast poveste s rmn ntre noi.

Pickering citi printre rnduri. Preedintele habar n-are despre ce e vorba.

Eti bine venit aici, o invit el.

Tench pru nencreztoare:

Haidei s ne ntlnim ntr-un loc mai discret.

Pickering se ateptase la aa ceva.

FDR Memorial este un loc convenabil pentru Casa Alb, propuse Tench. La ora asta trzie din noapte locul e pustiu.

Pickering analiz propunerea. FDR Memorial se afla la jumtatea drumului dintre monumentele Jefferson i Lincoln, ntr-o zon extrem de sigur a oraului. Dup mai multe secunde de tcere, Pickering fu de acord.

ntr-o or, ncheie Tench conversaia. i venii singur.

Imediat dup ce nchise, Marjorie Tench l sun pe directorul administrativ al NASA. i relat lui Ekstrom vetile proaste cu o voce ncordat:

Pickering s-ar putea s reprezinte o problem.

n vreme ce sttea la biroul Yolandei Cole din camera de producie studioului ABC i forma numrul de telefon al serviciului de informaii,

Gabrielle Ashe se simea din nou plin de speran.

Informaiile pe care i le mprtise Sexton, odat confirmate, i ofereau o nou perspectiv. NASA a minit n legtur cu PODS? Gabrielle urmrise conferina de pres n cauz i i aminti c se mirase atunci de ciudenia ei.

Cu toate astea, uitase cu totul de ea. Cu cteva sptmni nainte, PODS nu nsemna un subiect crucial. n seara asta ns, PODS devenise subiectul n sine.

Acum, Sexton avea nevoie de informaii din interior i avea nevoie de ele urgent. Se baza pe informatorul lui Gabrielle pentru a le obine. Gabrielle l asigurase c va face tot posibilul. Bineneles c problema n cauz o constituia faptul c informatorul era Marjorie Tench, care n-avea s-o ajute cu nici un chip.

Aa c Gabrielle trebuia s obin acele informaii pe alt cale.

Serviciul de informaii, rspunse o voce la apelul telefonic.

Gabrielle i formul cererea. Centralista i furniz trei posibile locaii pentru numele Chris Harper n Washington. Gabrielle le ncerc pe toate.

Primul numr aparinea unei firme de avocai. La cel de-al doilea nu primi nici un rspuns. Al treilea tocmai suna.

O femeie i rspunse de la primul apel:

Reedina Harper.

Doamna Harper? ntreb Gabrielle pe un ton extrem de politicos. V-am trezit cumva?

Doamne, nu! Cred c nimeni nu doarme n noaptea asta.

Femeia prea emoionat. Gabrielle auzea televizorul n fundal. Relatri despre meteorit.

Presupun c l cutai pe Chris, nu? Gabrielle simi cum i se accelereaz pulsul:

Da, doamn!

M tem c nu e aici. A fugit la lucru imediat dup ce s-a ncheiat conferina de pres a preedintelui.

Femeia chicoti ca pentru sine.

Bineneles, nu cred c va lucra ceva. Cel mai probabil va srbtori. Anunul a fost o surpriz pentru el, s tii. Pentru toat lumea, de altfel. Telefonul nostru a sunat toat seara. Pun pariu toat echipa NASA e la serviciu acum.

Complexul de pe strada E? ntreb Gabrielle, presupunnd c femeia se referea la sediul NASA.

Chiar acolo. Luai-v o plrie de petrecere.

Mulumesc. Dau eu de el acolo.

Gabrielle nchise. Se grbi s ias pe platoul de producie i o gsi pe

Yolanda, care tocmai terminase de pregtit un grup de experi n probleme spaiale pentru o transmisiune a comentariilor lor entuziaste legate de meteorit.

Vznd-o pe Gabrielle venind spre ea, Yolanda i zmbi.

Ari mai bine, zise ea. ncepi s vezi lucrurile mai n roz?

Tocmai am vorbit cu senatorul. ntlnirea lui din seara asta nu a avut ca subiect ceea ce am crezut eu.

i-am spus c Tench te joac pe degete. Cum suport senatorul vetile despre meteorit?

Mai bine dect m ateptam.

Yolanda pru surprins:

mi imaginam c s-a aruncat deja n faa unui autobuz.

Crede c s-ar putea ca datele NASA s fie incorecte. Yolanda pufni, nencreztoare:

A vzut aceeai conferin de pres ca mine? De cte confirmri i reconfirmri mai e nevoie?

M duc pn la NASA s verific ceva.

Sprncenele pensate ale Yolandei se arcuir n semn de avertisment:

Mna dreapt a senatorului Sexton se duce la sediul NASA cu revendicarea n b? n noaptea asta? tii cum se pronun lapidare public?

Gabrielle i vorbi Yolandei despre bnuiala lui Sexton legat de faptul c directorul proiectului PODS, Chris Harper, minise n legtur cu rezolvarea problemei software a sistemului de satelii.

Yolanda prea tot mai sceptic:

Noi am acoperit acea conferin de pres, Gabs. Recunosc, Harper nu era n apele lui n noaptea aia, dar NASA a afirmat c omul se simea ngrozitor de ru.

Senatorul Sexton e convins c el a minit. i alii sunt convini de asta. Oameni influeni.

Pi dac aplicaia software de detectare a anomaliilor nu a fost reparat, atunci cum a detectat PODS meteoritul?

Exact asta a spus i Sexton, i spuse Gabrielle.

Nu tiu. Dar senatorul vrea s i aduc nite rspunsuri.

Yolanda cltin din cap:

Din disperare, Sexton te trimite n gura lupului, ncercnd s gseasc nod n papur. Nu te duce! Nu-i datorezi nimic.

I-am distrus complet campania electoral!

Ghinionul a fost cel care i-a distrus campania.

Dar dac senatorul are dreptate i directorul de proiect chiar a

minit

Draga mea, dac acest director a minit n faa lumii ntregi, ce te face s crezi c i va spune ie adevrul?

Gabrielle se gndise deja la asta i i concepuse o strategie.

Dac descopr o poveste interesant acolo, te sun!

Yolanda scoase un chiit sceptic:

Dac descoperi o poveste interesant acolo, eu mi mnnc plria.

terge din minte tot ce tii despre aceast mostr de roc.

Michael Tolland se luptase cu propriile ntrebri nelinititoare legate de meteorit, dar acum, odat cu ntrebrile pertinente ale lui Rachel, nelinitea i sporise. Privi la felia de piatr din mna lui.

Presupune c cineva i-ar fi dat-o fr a-i explica unde a gsit-o sau despre ce e vorba. Ce ai crede despre ea la prima vedere?

Tolland tia c ntrebarea lui Rachel era justificat, ns, ca un exerciiu de analiz, se dovedea foarte dificil. Uitnd de toate informaiile primite la sosirea n habisfer, Tolland trebuia s admit c analiza lui asupra fosilelor fusese n mod complet dezechilibrat bazat pe o singur premis aceea c roca n care fuseser gsite fosilele era un meteorit.

Dar dac NU mi se spunea nimic despre meteorit?, se ntreb el singur. Cu toate c nu-i putea imagina vreo alt explicaie nc, Tolland i permise

luxul de a renuna n mod ipotetic la cuvntul meteorit din premis. Dup ce fcu asta, rezultatul obinut i ddu flori. Acum, nsoit de Rachel i de un Corky Marlinson cam ameit, Tolland discuta aceste idei noi.

Aadar, repet Rachel, cu voce profund, Mike, tu zici c, dac cineva i-ar fi nmnat aceast roc fosilizat fr nici un fel de explicaie prealabil, ar fi trebuit s tragi concluzia c provine de pe Pmnt.

Bineneles, replic Tolland. Ce alt concluzie a putea trage?

Presupunerea gsirii de via extraterestr reprezint un risc mult mai mare dect aceea a gsirii unei fosile a vreunei specii terestre nedescoperite pn acum. Oamenii de tiin descoper zeci de specii noi n fiecare an.

Pduchi de aizeci de centimetri? Ripost Corky, cu o voce care trda nencrederea. Ai presupune c o insect att de mare provine de pe Terra?

Poate c nu i n zilele noastre, i rspunse Tolland, dar speciile nu trebuie n mod necesar s mai fie n via. Este o fosil. E veche de 170 de milioane de ani. Este din Jurasic. O mulime de fosile preistorice sunt creaturi supradimensionate care arat ocant cnd le sunt descoperite rmiele reptile cu aripi enorme, dinozauri, psri.

Nu vreau s-o fac pe fizicianul acum, Mike, i zise Corky, dar argumentele tale au nite lipsuri serioase. Creaturile preistorice pe care tocmai le-ai menionat, dinozaurii, reptilele, psrile, au toate schelete interne, drept

care pot atinge dimensiuni mari n ciuda gravitaiei terestre. Dar aceast fosil

Lu mostra i o ridic:

Fiinele astea aveau exo-schelete. Sunt artropode. Insecte. Tu singur ai spus c orice insect att de mare nu se putea dezvolta dect n medii cu gravitaie sczut. Altfel, scheletul extern s-ar fi prbuit peste masa insectei.

Corect, l aprob Tolland. Astfel de specii s-ar fi prbuit sub propria greutate dac s-ar fi deplasat pe solul terestru.

Iritat, Corky se ncrunt:

Ei bine, Mike, nu vd cum naiba poi s tragi concluzia c o insect lung de aizeci de centimetri este de origine terestr, doar dac nu presupui c pe vremea aia existau oameni ai peterii care creteau pduchi n ferme antigravitaionale.

Tolland zmbi ca pentru el, vznd cum Corky pierde din vedere astfel de elemente extrem de simple:

De fapt, mai exist o posibilitate.

Se uit fix la prietenul lui:

Corky, tu eti obinuit s te uii n sus. Ia privete puin i n jos!

Exist un mediu bogat n antigravitaie chiar aici, pe Pmnt. i el exist din vremuri preistorice.

Corky se holb la el, prostit:

Ce dracu tot ndrugi tu acolo?

Rachel prea i ea surprins.

Tolland art cu degetul dincolo de fereastra avionului ctre marea luminat de razele lunii.

Oceanul.

Rachel scoase un fluierat uor:

Bineneles.

Apa este un mediu cu gravitate sczut, explic Tolland. Totul cntrete mai puin sub ap. Oceanul adpostete structuri fragile enorme, care n-ar putea rezista sub nici o form pe sol meduze, sepii uriae, ipari enormi.

Corky ncepea s se ndoiasc:

Perfect, numai c oceanul preistoric nu coninea insecte gigantice.

Ba da. De fapt, nc mai adpostete aa ceva. Oamenii mnnc zilnic astfel de insecte. n multe ri sunt considerate delicatese.

Fii serios, Mike, cine naiba mnnc insecte gigantice de mare?

Oricui i plac homarii, crabii i creveii!

Corky fcu ochii mari.

Crustaceele sunt, n esen, doar nite insecte marine gigantice, explic Tolland. Sunt un subordin al ordinului Phylum Arthropoda pduchi, crabi, pianjeni, insecte, greieri, scorpioni, homari toate aceste insecte sunt nrudite. Sunt specii cu picioare articulate i schelete externe.

Lui Corky i se fcu brusc ru.

Din punct de vedere al clasificrii, toate seamn mult cu nite insecte, continu Tolland. Crabii-potcoav seamn cu trilobiii gigantici. Iar cletii unui homar seamn cu aceia ai unui scorpion mare.

Corky se fcu verde la fa:

Bine, mi-am mncat ultimul rulou cu homar!

Rachel prea fascinat:

Aadar, artropodele de pe uscat rmn mici deoarece gravitaia le selecteaz n mod natural pe cele care au corpuri mici. ns n ap corpurile lor se mresc, astfel nct pot atinge dimensiuni uriae.

Chiar aa, rspunse Tolland. Un crab regal din Alaska ar putea fi

greit catalogat drept un pianjen uria, dac nu am dispune de suficiente fosile ca dovezi.

Emoia lui Rachel pru s se transforme acum n ngrijorare:

Mike, dac facem din nou abstracie de chestiunea aparentei autenticiti a meteoritului, te rog s mi spui dac tu crezi c fosilele pe care le-am vzut pe ghear puteau proveni din ocean! Din oceanul terestru?

Tolland simi cum l sfredelea cu privirea i sesiz covritoarea importan a ntrebrii.

Ipotetic, ar trebui s rspund da. Fundul oceanului are zone vechi de

190 de milioane de ani. Aceeai vrst ca a fosilelor. Teoretic, oceanele terestre puteau susine forme de via precum acestea.

Oh, s fim serioi! Se zburli Corky. Nu-mi vine s-mi cred urechilor!

Negm autenticitatea meteoritului? Meteoritul este de necontestat. Chiar dac platoul oceanic terestru are zone la fel de vechi precum meteoritul, cu siguran c pe Terra nu dispunem de platou oceanic cu cruste de fuziune, coninut anormal de nichel i condrule. Vorbii doar ca s v aflai n treab!

Tolland tia c prietenul lui avea dreptate. Cu toate astea, imaginndu-i acele fosile drept creaturi marine, Tolland i pierduse o parte din respectul pentru ele. Acum preau oarecum mai cunoscute.

Mike, interveni Rachel, de ce niciunul dintre specialitii NASA nu s-a gndit c aceste fosile ar putea fi creaturi oceanice? Chiar dintr-un ocean de pe o alt planet?

Din dou motive. Mostrele fosile din pelagic acelea de pe platoul oceanic au tendina de a prezenta o mulime de specii asemntoare. Orice vietate care triete n milioanele de metri cubi de ap deasupra fundului oceanic va muri n cele din urm i se va scufunda. Asta nseamn c fundul oceanelor devine un cimitir al speciilor aflate la cele mai diverse adncimi, presiuni i medii de temperatur. ns mostra de pe ghear era curat o singur specie. Arta mai degrab a mostr pe care am putea-o gsi n deert. O familie de animale nrudite ngropate de o furtun de nisip, de exemplu.

Rachel ddu din cap:

i al doilea motiv pentru care ai zis c e vorba de pmnt mai degrab dect de mare?

Tolland ddu din umeri:

Instinctul. Oamenii de tiin au crezut ntotdeauna c, dac ar fi populat, spaiul cosmic ar fi plin de insecte. Iar din ceea ce am observat noi n spaiul cosmic, pe acolo exist mai mult praf i piatr dect ap.

Rachel tcu.

Dei, continu Tolland, cufundat n gnduri n urma spuselor femeii. Admit c exist zone foarte adnci din platoul oceanic pe care oceanografii le denumesc zone moarte. Nu prea le nelegem, dar sunt zone n care curenii oceanici i sursele de hran stat de asemenea natur, nct nu prea poate tri nimic pe acolo. Doar cteva specii de cuttori de strvuri. Aa c, din acest punct de vedere, presupun c fosilele care aparin unei singure specii nu pot iei complet din discuie.

Alo? Interveni Corky. V amintii de crusta de fuziune? De coninutul mediu de nichel? De condrule? De ce ne obosim s mai vorbim despre asta?

Tolland nu i rspunse.

Povestea asta legat de coninutul de nichel, i zise Rachel lui Corky. Mai explic-mi o dat. Coninutul de nichel n rocile terestre este fie foarte ridicat, fie foarte cobort, n vreme ce n meteorii acest coninut se gsete

ntr-o proporie medie?

Corky ddu din cap:

Chiar aa.

Aadar, coninutul de nichel din mostra asta intr exact n gama

ateptat de valori.

Foarte aproape, da!

Rachel pru surprins:

Stai aa. Aproape? Ce mai nseamn i asta? Corky pru exasperat:

Aa cum am explicat mai devreme, mineralogiile meteoriilor sunt diferite. Pe msur ce oamenii de tiin descoper noi meteorii, trebuie s ne actualizm constant calculele noastre legate de ceea ce se consider un coninut acceptabil de nichel n meteorii.

Rachel prea de-a dreptul uluit acum:

Aadar, acest meteorit v-a forat s reevaluai ceea ce consideri un nivel acceptabil al coninutului de nichel ntr-un meteorit? Acest nivel a fost n afara cotei medii deja stabilite?

Doar cu foarte puin, ripost Corky.

De ce n-a spus nimeni nimic despre asta?

Pentru c nu este o problem. Astrofizica este o tiin dinamic i ea se actualizeaz permanent.

Tocmai n timpul unei analize extraordinar de importante?

Ascult, o repezi Corky, enervat, te asigur c nivelul nichelului din mostra aia e mult mai apropiat de cel din meteorii dect de cel din rocile terestre.

Rachel se ntoarse spre Tolland:

Tu tiai de asta?

Tolland ncuviin ezitnd. La momentul respectiv, nu pruse o chestiune important.

Mi s-a spus c meteoritul prezint niveluri de nichel uor mai ridicate dect n ali meteorii, dar specialitii NASA nu preau preocupai de asta.

Dintr-un motiv foarte bun! Se interpuse Corky. Dovada mineralogic de fa nu este aceea c nivelul nichelului este n mod cert asemntor cu al meteoriilor, ci mai degrab c este diferit de cel al rocilor terestre.

Rachel cltin din cap:

mi cer scuze, dar n meseria mea o astfel de logic defectuoas poate ucide oameni. A spune c o piatr e diferit de cele terestre nu dovedete c e vorba de un meteorit, ci doar c nu seamn cu ceea ce am vzut noi vreodat pe Terra.

i care naiba e diferena?

Niciuna, rspunse Rachel. Doar dac ai vzut chiar toate rocile de pe

Pmnt.

Corky tcu vreme de cteva secunde.

n regul, rosti el n cele din urm. Nu luai n seam coninutul nichelului, dac asta v d bti de cap. Rmn nc de explicat crusta perfect de fuziune i condrulele.

Categoric, i replic Rachel, neimpresionat. Dou din trei nu e deloc

ru.

Structura care gzduia sediul central NASA reprezenta un dreptunghi mamut din sticl, situat la adresa 300 E Street n Washington, D. C. Cldirea era plin de cabluri de transport de date, lungi de peste trei sute de kilometri i de mii de tone de procesoare de computer. Era casa a 1134 de funcionari civili care aveau grij de bugetul anual de 15 miliarde de dolari al ageniei i de operaiunile cotidiene ale celor dousprezece baze NASA de pe cuprinsul ntregii ri.

n ciuda orei trzii, Gabrielle nu era deloc surprins cnd vzu foaierul cldirii nesat de oameni, un amestec de echipe de jurnaliti i personal NASA extrem de emoionat. Gabrielle se grbi s intre. Intrarea semna cu un muzeu, dominat de replici ale capsulelor trimise n misiuni spaiale faimoase i ale sateliilor care atrnau deasupra capetelor. Echipele de televiziune ocupaser holul de marmur, prinznd repede n obiectivele camerelor de filmat fiecare angajat NASA care intra pe u.

Gabrielle cercet mulimea cu privirea, dar nu zri pe nimeni care s semene cu Chris Harper. Jumtate din oamenii de acolo dispuneau de permise de acces pentru ziariti, iar cealalt jumtate aveau legitimaii NASA n jurul gtului, cu pozele lor gravate. Gabrielle nu dispunea de nimic de acest gen. Zri o tnr femeie cu legitimaie NASA i se ndrept n grab spre ea.

Bun. l caut pe Chris Harper.

Fata se uit ciudat la Gabrielle, ca i cum ar fi recunoscut-o de undeva, dar nu-i mai amintea de unde.

L-am vzut pe doctorul Harper trecnd cu ceva timp n urm. Cred c s-a dus sus. V cunosc de undeva?

Nu cred, rspunse Gabrielle, ndeprtndu-se. Cum ajung sus?

Lucrai pentru NASA?

Nu.

Atunci nu putei ajunge sus.

Oh. E vreun telefon pe care s-l folosesc pentru

Hei, izbucni fata, brusc mnioas. tiu cine eti! Te-am vzut la televizor cu senatorul Sexton. Nu-mi vine s cred c ai avut tupeul

Gabrielle se fcuse deja nevzut n mulime. n spatele ei, o auzea pe fat informndu-i, mnioas, pe alii c era acolo.

Minunat. Am dou secunde de cnd am trecut de ua aia i deja m numr printre cei mai cutai dumani.

i inu capul aplecat, n vreme ce se grbea spre captul celalalt al holului. Pe perete se gsea un tabel mare cu informaii. Gabrielle cercet listele, cutndu-l pe Chris Harper. Nimic. Tabelul nu indica nume, ci doar departamente.

PODS?, se ntreb ea, cercetnd listele n sperana c va gsi ceva care s semene mcar cu Polar Orbiting Density Scanner. Nu vzu nimic. i era team s se uite n urm, ateptndu-se s vad o echip de angajai NASA, furioi, care veneau s o lineze. Tot ce gsi ct de ct promitor pe lista aia era un departament la etajul patru: EARTH SCIENCE ENTERPRISE, PHASE II

Earth Observing System (EOS) .

Uitndu-se n alt parte, Gabrielle i croi drum ctre un intrnd care gzduia mai multe lifturi i o fntn decorativ. Cercet butoanele de apel ale lifturilor, dar zri numai fante de acces pentru cartele. La naiba. Lifturile dispuneau de control de securitate, pe baza accesului permis doar angajailor prin folosirea legitimaiilor de munc.

Spre lifturi veni un grup de tineri care discutau cu nflcrare. n jurul gturilor purtau legitimaii NASA. Gabrielle se ascunse repede dup fntn, uitndu-se n jur s vad dac nu e urmrit. Un tnr cu pistrui pe fa inser legitimaia n fant i deschise ua liftului. Tnrul rdea i cltina uimit din cap.

Cred c tipii de la SETI au luat-o razna! Rosti el n vreme ce tot grupul se urc n lift. Jucriile lor zgomotoase gsesc doar secvene aleatorii sub dou sute de miliJansky de douzeci de ani, n timp ce dovada fizic era ngropat n gheaa de aici, de pe Pmnt!

Uile liftului se nchiser, ascunznd vederii grupul de tineri.

Gabrielle se ridic, se terse la gur i se ntreb ce avea de fcut. Privi n jur dup un telefon de interior. Nimic. Se ntreb dac nu putea fura cumva o legitimaie, dar ceva i spunea c un asemenea act era lipsit de nelepciune.

Orice ar fi ntreprins ns, trebuia s o fac repede. O vedea deja pe fata cu care discutase n hol ndreptndu-se ctre mulime nsoit de un ofier de securitate.

De dup col, se ivi un brbat bine fcut, chel, care se ndrepta spre lifturi. Gabrielle se ascunse din nou dup fntn. Brbatul nu ddu semne c ar fi observato. Gabrielle urmri n tcere cum individul se apleac n fa i insereaz legitimaia n fant. O alt pereche de ui se deschise, iar brbatul pi nuntru.

La dracu, i zise Gabrielle i se hotr. Acum sau niciodat.

n vreme ce uile ncepeau s se nchid, Gabrielle ni din spatele fntnii i fugi spre lift, ntinznd mna i prinzndu-se de ui. Acestea glisar

napoi, astfel nct Gabrielle reui s peasc nuntru, cu faa radiind de ncntare.

Ai fi crezut aa ceva? Izbucni ea adresndu-se chelului. Doamne! Ce nebunie!

Omul o privi ciudat:

Cred c tipii de la SETI au luat-o razna! Jucriile lor zgomotoase gsesc doar secvene aleatorii sub dou sute de miliJansky de douzeci de ani, n timp ce dovada fizic era ngropat n gheaa de aici, de pe Pmnt!

Omul prea surprins.

Pi Da, e chiar., ngim el, n timp ce se uita la gtul ei i pru deranjat c nu-i vede legitimaia. mi cer scuze, unde

Etajul patru, v rog. Am venit ntr-o asemenea grab, c am uitat s-mi mbrac lenjeria!

Izbucni n rs i arunc o privire spre legitimaia tipului: JAMES THEISEN, Finance Administration.

Lucrai aici?

Individul prea de-a dreptul intrigat:

Domnioar?

Lui Gabrielle i czu faa:

Jim! M jigneti! Nimic nu o doare mai tare pe o femeie dect s nu mai fie recunoscut!

Tipul se albi. Prea stingherit. i trecu palma peste chelie:

mi cer scuze. De vin e toat agitaia asta, s tii. Recunosc, mi pari cunoscut. n ce program lucrezi?

Rahat. Gabrielle i zmbi ncreztoare:

EOS.

Omul art nspre butonul luminat pentru etajul patru:

Evident. Voiam s ntreb n cadrul crui proiect.

Gabrielle i simi pulsul accelerndu-se. Nu se putea gndi dect la unul singur.

PODS.

Individul prea ocat.

Zu? Credeam c am cunoscut pe toat lumea din echipa doctorului

Harper.

Gabrielle ddu stingher din cap:

Chris m ine n umbr. Eu sunt programatorul la tmpit care a dat-o n bar cu indexul voxel din aplicaia software de detectare a anomaliilor.

Acum era rndul chelului s rmn cu gura cscat:

Tu ai fost de vin?

Gabrielle se strmb:

Din cauza asta, n-am dormit sptmni de zile.

Dar doctorul Harper i-a asumat ntreaga responsabilitate pentru povestea aia!

tiu. Chris e genul sta de om. Cel puin a ndreptat totul. Ce anun n seara asta, nu-i aa? Cu meteoritul sta! Sunt nc n stare de oc!

Liftul se opri la etajul patru. Gabrielle sri din el:

Ce bine c te-am vzut, Jim. Transmite-le toate cele bune bieilor de la bugetare!

Desigur, ngim omul, n vreme ce uile se nchideau. M bucur c

te-am revzut!

La fel ca muli muli ali preedini dinaintea lui, Zach Hemey supravieuia cu doar patru sau cinci ore de somn pe noapte. n ultimele sptmni ns, supravieuise odihnindu-se cu mult mai puin. n vreme ce emoiile serii ncepeau s se domoleasc, Hemey simea ora trzie tumndu-i plumb n picioare.

Alturi de civa membri de vrf ai personalului care se ocupa de campanie, preedintele se gsea n Sala Roosevelt, savurnd ampanie i bucurndu-se de reluarea la nesfrit a discursului inut la conferina de pres, a secvenelor din documentarul lui Tolland i a analizelor experilor de televiziune. n acel moment, pe ecran, o corespondent de televiziune foarte entuziasmat sttea n faa Casei Albe i strngea cu putere microfonul n mini.

Dincolo de repercusiunile ameitoare asupra omenirii ca specie, zicea corespondenta, aceast descoperire NASA are cteva efecte extrem de neplcute, aici n Washington. Decopertarea acestor fosile meteoritice nu se putea petrece ntr-un moment mai potrivit pentru preedinte.

Vocea femeii deveni mai sobr:

i nici ntr-un moment mai prost pentru senatorul Sexton.

Transmisia se ax pe o reluare a dezbaterii CNN din acea dup-amiaz:

Dup treizeci i cinci de ani, zise Sexton, cred c e evident c nu vom gsi via extraterestr!

i dac v nelai? i rspunse Tench.

Sexton i ddu ochii peste cap:

Oh, pentru numele lui Dumnezeu, domnioar Tench, dac m nel, o s-mi mnnc plria.

Toat lumea din Sala Roosevelt izbucni n rs. Privind lucrurile retrospectiv, jocul lui Tench de a-l ncoli pe senator prea extrem de crud, ns telespectatorii nu pruser s observe; Sexton i rspunsese cu atta ncredere,

nct pruse c primete exact ce merita.

Preedintele se uit prin ncpere dup Tench. Nu o vzuse de cnd

ncepuse conferina de pres, iar acum nu era acolo. Ciudat, i spuse el. E victoria ei n aceeai msur ct este i a mea.

Reportajul de la televizor se pregtea de ncheiere, subliniind nc o dat uriaul salt nainte nregistrat de Casa Alb i prbuirea dezastruoas a senatorului Sexton.

Ct de mult poate nsemna o zi, i zise preedintele. n politic, lumea se poate schimba ntr-o secund.

Pn n zori, avea s realizeze ct adevr puteau s conin aceste cuvinte.

Pickering ar putea fi o problem, zisese Tench.

Administratorul Ekstrom era prea tulburat de informaia primit ca s observe c furtuna de afar se intensificase. Cablurile de prindere abia mai rezistau i gemeau ngrozitor, iar personalul NASA prefera s stea la taclale, n loc s mearg la culcare. Gndurile lui Ekstrom rtceau ntr-o altfel de furtun o tornad exploziv cu originile n Washington. Ultimele ore aduseser multe probleme cu ele, iar Ekstrom cuta o soluie pentru toate.

Totui, o singur problem se ridica mai amenintoare dect toate celelalte la un loc.

Pickering ar putea fi o problem.

Ekstrom nu-i putea imagina o alt persoan de pe faa pmntului, n afar de William Pickering cu care s se rfuiasc. Acesta se rzboia cu

Ekstrom i cu NASA de ani de zile, ncercnd s preia controlul asupra politicii de confidenialitate, exercitnd presiuni pentru diferite prioriti ale misiunilor

i tunnd i fulgernd mpotriva eecurilor tot mai numeroase ale ageniei spaiale.

Ekstrom tia c dezgustul lui Pickering fa de NASA era mult mai vechi dect recenta pierdere a satelitului SIGINT al NRO n explozia rampei de lansare NASA sau dect erorile de securitate NASA, sau chiar dect btlia pentru recrutarea personalului-cheie din domeniul spaial. Durerea lui

Pickering legat de NASA nsemna o dram continu nsoit de resentimente i deziluzie.

Avionul spaial X-33, presupusul nlocuitor NASA al navetei spaiale, fusese construit cu cinci ani mai trziu, fapt care nsemna amnarea sau anularea a zeci de misiuni NRO de lansare sau ntreinere de satelii. De dat recent, furia lui Pickering mpotriva proiectului X-33 atinsese cote fulminante, odat cu descoperirea faptului c NASA anulase n ntregime proiectul, provocnd astfel o gaur estimat la 900 milioane dolari.

Ekstrom ajunse la biroul lui din habisfer, trase draperia care masca intrarea i pi nuntru. Se aez la birou i i puse capul n palme. Trebuia s ia cteva decizii. Ceea ce prea a fi o zi minunat se transformase ntr-un comar care amenina s-l distrug. ncerc s se pun n locul lui William

Pickering. Ce ar fi fcut el la pasul urmtor? Cineva cu inteligena lui Pickering trebuia s neleag importana descoperirii NASA. Trebuia s ierte anumite alegeri luate n disperare de cauz. Trebuia s vad rul ireversibil produs prin umbrirea acestui moment de triumf.

Ce ar fi fcut Pickering cu informaiile pe care le deinea el? Le-ar fi dat pace sau ar fi determinat NASA s plteasc pentru erori?

Ekstrom se strmb. Aproape c nu avea nici un dubiu care ar fi fost alegerea.

n definitiv, William Pickering nutrea o ur mult mai profund fa de

NASA O veche dumnie personal care trecea dincolo de politic. Rachel tcea, privind n gol spre cabina de pilotaj a avionului G4, n

vreme ce aeronava zbura spre sud, de-a lungul coastei canadiene a golfului St.

Lawrence. Tolland sttea n apropiere i discuta Corky. n ciuda dovezilor care atestau autenticitatea meteoritului, admiterea, de ctre Corky, a faptului c

nivelul coninutului de nichel ieea din gama de valori medii prestabilite servise la resuscitarea bnuielilor iniiale ale lui Rachel. Plantarea secret a unui meteorit sub ghea nu avea sens dect ca parte integrant a unei fraude strlucit concepute.

Cu toate astea, dovezile tiinifice rmase sugerau validitatea meteoritului.

Rachel se ntoarse de la fereastr i privi mostra n form de disc din mna ei. Micile condrule luceau. Tolland i Corky discutau de ceva vreme pe marginea acestor condrule, vorbind n termeni tiinifici mai presus de puterea de nelegere a lui Rachel niveluri echilibrate de olivine, mtrici de sticl metastabile i reomogenizare metamorfic. Cu toate astea, bilanul era evident:

Corky i Tolland erau de acord c acele condrule aveau n mod clar o provenien meteoritic. Nici urm de ndoial asupra acestei informaii.

Rachel nvrti mostra n form de disc n mn, plimbndu-i un deget peste marginea unde se vedea o poriune a crustei de fuziune. nnegrirea prea relativ proaspt cu siguran nu putea fi veche de trei secole , dei Corky i explicase c meteoritul fusese ermetic sigilat n ghea i evitase eroziunea atmosferic. Prea logic. Rachel vzuse programe la televizor n care se prezentau rmie umane scoase din ghea dup patru mii de ani, iar pielea lor prea aproape intact.

Studiind crusta de fuziune, un gnd ciudat i trecu prin minte o anumit informaie important fusese omis. Rachel se ntreb dac fusese vorba doar despre o omisiune n datele care i fuseser livrate ei sau uitase cineva s i menioneze acest aspect.

Se ntoarse brusc spre Corky:

A datat cineva crusta de fuziune? Corky privi nedumerit spre ea:

Ce?

A datat cineva arsura? Cu alte cuvinte, tim cu siguran c arsura de pe roc a aprut exact la data evenimentului Jungersol?

mi pare ru, i rspunse Corky, dar e imposibil de datat. Oxidarea

terge toi markerii izotopici necesari. n plus, ratele de njumtire ale radioizotopilor sunt prea lente pentru a se msura ceva sub cinci sute de ani.

Rachel se gndi cteva clipe, nelegnd acum de ce datarea surii nu fcea parte din date.

Aadar, din cte tim, aceast roc ar fi putut arde n Evul Mediu sau azi-noapte, corect?

Tolland chicoti:

Nimeni nu a afirmat c tiina are chiar toate rspunsurile.

Rachel i ls gndurile s rtceasc n voie:

O crust de fuziune este, n esen, doar o arsur extrem de sever.

Din punct de vedere tehnologic, arsura de pe aceast piatr ar fi putut aprea oricnd n ultima jumtate de secol, n moduri complet diferite.

Greit, o ntrerupse Corky. Arsur n moduri complet diferite? Nu. Arsur ntr-un singur mod. Cderea prin atmosfer.

Nu exist alt posibilitate? Cum ar fi ntr-un furnal?

Un furnal? Se mir Corky. Aceste mostre au fost examinate sub lupa unui microscop electronic. Chiar i cel mai curat furnal terestru ar fi lsat reziduuri combustibile pe piatr nucleare, chimice, combustibil fosil. Uit de asta! i cum rmne cu striaiile de la trecerea prin atmosfer? Astea nu se obin ntr-un furnal.

Rachel uitase complet de striaiile de pe meteorit. Acestea indicau cu adevrat o cdere prin atmosfer.

Ce zicei de un vulcan? Se aventur ea. Un produs al unei erupii violente?

Corky cltin din cap:

Arsura e mult prea curat.

Rachel privi spre Tolland. Oceanograful ncuviin:

mi pare ru, am avut ceva experiene cu vulcani, att deasupra, ct i dedesubtul nivelului apelor. Corky are dreptate. Produsele de ejecie vulcanic sunt ptrunse de zeci de toxine dioxid de carbon, dioxid de sulf, sulfuri hidrogenate, acid clorhidric. Toate acestea ar fi fost detectate de mijloacele noastre electronice de scanare. C ne place sau nu, acea crust de fuziune este rezultatul unei arsuri curate de friciune atmosferic.

Rachel oft i se uit din nou pe fereastr. O arsur curat. Fraza o lovi

n moalele capului. Se ntoarse spre Tolland:

Ce vrei s spui prin arsur curat?

Tolland ridic din umeri:

Pur i simplu c sub lupa unui microscop electronic nu am zrit resturi de elemente combustibile, aa c tim c nclzirea a fost provocat de energie cinetic i de frecare, mai degrab dect de elemente chimice sau nucleare.

Pi dac n-ai descoperit elemente combustibile strine, atunci ce ai descoperit? Mai exact, care a fost compoziia crustei de fuziune?

Am descoperit exact ceea ce ne ateptam s descoperim, i rspunse Corky. Elemente atmosferice pure: azot, oxigen, hidrogen. Fr hidrocarburi.

Fr sulfuri. Fr acizi vulcanici. Nimic aparte. Toate chestiile pe care le vedem la cderea meteoriilor prin atmosfer.

Rachel se ls pe spate n scaun, cufundat n gnduri. Corky se aplec n fa, ca s se uite mai atent la ea:

Te rog s nu-mi spui c noua ta teorie e c NASA a dus o roc fosilizat n spaiu cu ajutorul navetei spaiale i a trimis-o nvrtindu-se spre

Terra spernd ca nimeni s nu observe mingea de foc, craterul masiv sau explozia!

Rachel nu se gndise la asta, dei premisa prea interesant. Nu prea fezabil, dar era interesant. Gndurile ei se ndreptau n direcii mai realiste.

Toate sunt elemente atmosferice naturale. O arsur curat. Striaii de la trecerea prin atmosfer. Undeva, ntr-un colior al minii, i se aprinse o lumini:

Rapoartele dintre elementele atmosferice gsite, zise ea. Erau exact aceleai rapoarte ca n cazul oricrui alt meteorit cu o crust de fuziune?

Corky pru s ezite uor cnd auzi ntrebarea:

De ce ntrebi?

Rachel i observ ezitarea i simi c i se accelereaz pulsul:

Rapoartele erau diferite, nu-i aa?

Exist o explicaie tiinific.

Inima lui Rachel ncepu brusc s bat cu putere:

Ai observat cumva un coninut neobinuit de ridicat al unui element anume?

Tolland i Corky schimbar priviri surprinse:

Da, rspunse Corky, dar

Era vorba cumva de hidrogen ionizat?

Astrofizicianul fcu ochii ct cepele:

De unde tiai asta?

Tolland prea i el teribil de ocat.

Rachel se holb la amndoi:

De ce nu mi-a menionat nimeni acest amnunt pn acum?

Pentru c exist o explicaie tiinific perfect valabil! Declar Corky.

Sunt numai urechi, i zise Rachel.

A existat un surplus de hidrogen ionizat, spuse Corky, deoarece meteoritul a traversat atmosfera n apropierea Polului Nord, unde cmpul magnetic terestru genereaz o concentraie neobinuit de ridicat n ioni de hidrogen.

Rachel se ncrunt:

Din pcate, eu am i o alt explicaie!

Etajul patru al sediului NASA prea mai puin impresionant dect holul cldirii coridoare lungi i pustii cu ui de birouri distanate n mod egal de-a lungul pereilor. Pe coridor nu era nimeni. Semne din metal laminat indicau n toate direciile.

Gabrielle urm indicatorul PODS. Dup ce parcurse un ir ntreg de coridoare lungi i de intersecii, ajunse n faa unor ui masive de oel. Plcua de pe ui arta: POLAR ORBITING DENSITY SCANNER (PODS)

Section Manager, Chris Harper

Uile erau nchise i securizate, att prin fanta de acces cu cartel, ct i printr-o consol de acces cu un cod PIN. Gabrielle i lipi urechea de ua rece de metal. Pentru o clip avu impresia c aude nite voci. Se certau. Sau poate c nu. Se ntreb dac n-ar fi fost bine s bat n u pn cnd ar fi auzit-o cineva. Din nefericire, strategia ei de abordare a lui Chris Harper avea nevoie de ceva mai mult subtilitate dect btutul n ui. Privi n jur cutnd o alt intrare, dar nu vzu nimic. Lng u, se gsea o cmar a omului de serviciu. Gabrielle intr acolo, cercetnd nia prost luminat n cutarea cartelei de acces a omului de serviciu. Nimic. Doar mturi i teuri de ters pe jos.

Se ntoarse la u i i lipi din nou urechea de ea. De aceast dat, auzi clar nite voci. Tot mai puternice. i sunete de pai. Broasca se activ din interior.

Gabrielle nu avu timp s se ascund. Sri ntr-o parte i se fcu una cu zidul din spatele uii, n vreme ce prin ui trecu un grup de oameni care discutau zgomotos. Preau mnioi:

Care naiba e problema lui Harper? Credeam c va fi n al noulea cer!

ntr-o noapte ca asta, zise un alt individ, n timp ce grupul trecea pe lng Gabrielle, el vrea s rmn singur? Ar trebui s srbtoreasc!

n timp ce grupul se ndeprta, uile grele ncepur s se nchid prin intermediul mecanismelor pneumatice, dezvluind locaia intrusei. Gabrielle rmase locului, dar grupul i vedea de drum. Ateptnd pn n ultima clip, pn ce uile mai erau deschise doar civa centimetri, Gabrielle sri nainte i prinse de mner. Rmase nemicat pn cnd grupul de oameni dispru dup col, pe coridor, prea prini n conversaie ca s mai priveasc napoi.

Cu inima btnd s-i sparg pieptul, Gabrielle deschise uile i pi n ncperea slab luminat. nchise uile, n linite.

Spaiul nu era dect o zon mare i deschis de lucru, care i amintea de un laborator de fizic din colegiu: computere, staii de lucru izolate, echipament electronic. n vreme ce ochii i se obinuiau cu semintunericul, Gabrielle vzu desene i scheme de calcul aruncate pretutindeni. ntreaga zon era

ntunecat, cu excepia unui birou din captul laboratorului, unde se vedea o lumina pe sub prag. Gabrielle se ndrept ntr-acolo. Ua era nchis, dar prin fereastr se vedea un brbat care sttea n faa unui computer. Recunoscu acelai brbat care inuse conferina de pres de la NASA. Plcua cu numele de pe u avea urmtoarea inscripie: Chris Harper Section Manager, PODS.

Reuind s ajung pn n acest punct, Gabrielle avu brusc un sentiment de ngrijorare, ntrebndu-se dac ntr-adevr avea s-i reueasc planul. i aduse aminte ct de sigur era Sexton c Harper minise. A putea pune pariu pe cariera mea, zisese senatorul. Preau s existe i alii care simeau la fel, ateptnd-o pe Gabrielle s dezvluie adevrul, astfel nct ei s se poat repezi asupra NASA, ncercnd s rectige orict de puin teren dup evenimentele devastatoare din acea sear. Iar Gabrielle era extrem de motivat s i ajute, mai ales dup modul n care fusese tratat de Tench i de administraia Hemey n acea dup-amiaz.

Gabrielle i ridic mna s bat la u, dar se opri. n minte i rsuna vocea Yolandei: Dac Chris Harper a minit ntreaga lume n legtur cu PODS, ce te face s crezi c-i va spune IE adevrul?

Frica, i rspunse ea, mai ales dup ce fusese ct pe ce s cad victim unui asemenea sentiment n acea dup-amiaz. Gabrielle avea un plan. Va folosi o tactic pe care o nvase de la senator. El o aplica pentru a-i speria de moarte pe contracandidaii si, pentru ca acetia s i dezvluie anumite informaii. Gabrielle nvase multe sub tutela lui Sexton i nu tot ceea ce aflase era atractiv sau etic. ns n noaptea asta avea nevoie de orice avantaj posibil. Dac l putea convinge pe Chris Harper s admit c minise indiferent de motiv , Gabrielle ar fi reaprins o mic speran pentru campania

electoral a senatorului. Dincolo de asta, Sexton era genul de brbat care, dac dispunea de un spaiu de manevr de doar civa centimetri, i putea crea un loc suficient de larg ct s ctige o btlie.

Tactica prin care Gabrielle l va aborda pe Harper era numit de Sexton supraestimarea, o tehnic de interogare conceput de primele autoriti ale Imperiului Roman pentru a obine mrturisiri de la criminalii bnuii ca fiind mincinoi. Metoda era ngrozitor de simpl.

Evalueaz informaia care trebuie mrturisit. Apoi evalueaz un scenariu mult mai avansat.

D-i adversarului ansa de a alege cea mai mic dintre dou rele n acest caz, adevrul.

Trucul ntregii manevre consta n ncrederea de sine, o calitate de care, pe moment, Gabrielle nu era deloc sigur c o mai are. Inspir adnc i revzu n minte scenariul, apoi ciocni cu fermitate n ua biroului.

V-am spus c sunt ocupat! Strig Harper, cu obinuitu-i accent englezesc.

Gabrielle ciocni din nou. Mai tare de aceast dat.

V-am spus c nu vreau s cobor!

Gabrielle btu cu pumnul n u.

Harper se ridic de la locul lui i veni s deschid ua enervat:

Mama dracului, voi nu

Se opri instantaneu, surprins s vad un musafir nepoftit.

Doctore Harper, zise Gabrielle, pe un ton ferm.

Cum ai ajuns aici? Gabrielle i pstr calmul:

tii cine sunt?

Bineneles. eful dumitale mi atac proiectul de luni de zile. Cum ai intrat?

M-a trimis senatorul Sexton.

Harper cercet cu privirea laboratorul din spatele lui Gabrielle.

Unde v sunt nsoitorii?

Nu e treaba dumneavoastr. Senatorul mai are nc relaii influente.

n cldirea asta?

Harper prea a se ndoi serios de asta:

N-ai fost cinstit, doctore Harper! M tem c senatorul a convocat o comisie senatorial de anchet special pentru a v analiza minciunile.

Pe chipul lui Harper apru o und de team:

Ce tot spunei acolo?

Oamenii inteligeni ca dumneavoastr, doctore Harper, nu-i permit luxul de a o face pe protii. Ai dat de necaz, iar senatorul m-a trimis aici ca s v ofere o nelegere. Campania electoral a senatorului a primit o lovitur puternic n seara asta. El nu mai are nimic de pierdut, aa c v va lua cu dumnealui dac se va scufunda.

Ce naiba tot spunei acolo?

Gabrielle inspir adnc i trecu la atac:

Ai minit n conferina de pres despre aplicaia software PODS de detectare a anomaliilor. tim asta. Muli oameni o tiu. Nu asta e problema.

nainte ca Harper s deschid gura pentru a protesta, Gabrielle continu:

Senatorul ar putea face publice minciunile dumneavoastr chiar acum, dar nu e interesat de aa ceva. E interesat de un pete mult mai mare.

Cred c tii la ce m refer.

Nu, eu

Uitai care este oferta senatorului: i va ine gura nchis, dac i dai numele celui mai important factor de decizie NASA mpreun cu care dumneavoastr deturnai fonduri.

Ochii lui Chris Harper prur s se ncrucieze o clip.

Ce? Eu nu deturnez fonduri!

V-a sugera s fii atent la ce vorbii, domnule. Comisia senatorial strnge dovezi de luni de zile. Chiar credeai c vei scpa nedepistat mpreun cu partenerul dumneavoastr? Msluirea documentelor PODS i redirecionarea fondurilor alocate NASA ctre conturi private? Minciuna i delapidarea v pot arunca n nchisoare, doctore Harper.

Nu am fcut aa ceva!

Vrei s spunei c nu ai minit n legtur cu PODS?

Nu, vreau s spun c n-am delapidat nici un fel de bani!

Aadar, afirmai c ai minit n legtur cu PODS?

Harper csc ochii mari, n mod clar depit de situaie.

S uitm de minciun, continu Gabrielle, dnd a lehamite din mn.

Senatorul Sexton nu este interesat de minciunile dumneavoastr ntr-o conferin de pres. Ne-am obinuit cu aa ceva. Voi gsii un meteorit i nimnui nu-i pas cum ai reuit. Chestiunea care l intereseaz este deturnarea. Trebuie s dea jos pe cineva din fruntea NASA. Spunei-i cu cine lucrai i v va scoate complet din anchet. Putei alege soluia uoar i ne spunei cine este cealalt persoan sau alegei calea grea i senatorul va ncepe s vorbeasc despre aplicaii software de detectare a anomaliilor i despre rezolvri trucate ale problemei.

Jucai la cacealma! Nu exist nici un fel de deturnri de fonduri.

Minii prost, doctore Harper! Am vzut documentele. Numele dumneavoastr apare pe toate actele incriminatoare. Pretutindeni.

Jur c nu tiu nimic despre nici o deturnare!

Gabrielle scoase un oftat de dezamgire:

Punei-v o clip n postura mea, doctore Harper. De aici nu pot trage dect dou concluzii. Fie m minii, n acelai mod n care ai minit n conferina de pres, fie mi spunei adevrul i atunci cineva cu putere din agenie v scoate drept ap ispitor pentru afacerile lui.

Fraza pru s l pun pe gnduri pe Harper.

Gabrielle se uit la ceas:

Oferta senatorului este valabil o or. V putei salva dndu-i numele conductorului NASA mpreun cu care deturnai banii contribuabililor. Senatorului nu-i pas de dumneavoastr. El vrea petele cel mare. Evident c individul n cauz deine ceva putere n cadrul NASA. El sau ea a reuit s-i

pstreze identitatea ascuns, lsndu-v pe dumneavoastr s pltii pentru oalele sparte.

Harper cltin din cap:

Minii!

Ai afirma aa ceva la proces?

Categoric. A nega totul.

Sub jurmnt?

Gabrielle i uguie buzele, dezgustat.

Putem presupune c vei nega i c ai minit n legtur cu rezolvarea problemei software a sistemului PODS?

Inima i btea cu putere, n vreme ce l privea pe individ drept n ochi:

Gndii-v bine la opiunile dumneavoastr, doctore Harper.

nchisorile americane nu sunt un loc chiar plcut!

Harper o privi mnios. Gabrielle i ur n gnd s nceap s vorbeasc. O clip crezu c zrete n ochii lui semnele predrii dar cnd Harper vorbi, vocea lui era de oel:

Domnioar Ashe, declar el, cu o mnie cu greu stpnit, ncercai marea cu degetul! Amndoi tim c nu are loc nici o deturnare de fonduri la NASA. Singurul mincinos din aceast ncpere suntei dumneavoastr.

Gabrielle simi c paralizeaz. Privirea omului era ascuit ca un brici i furioas. Vru s se ntoarc i s o ia la fug. Ai ncercat s pcleti un savant n rachete spaiale. La ce naiba te ateptai? Se for s i in capul sus.

Tot ce tiu, rosti ea, mimnd ncrederea i indiferena fa de poziia lui, este c am vzut documentele incriminatorii. Dovezi concludente c dumneavoastr i alt persoan deturnai fonduri NASA. Senatorul doar m-a rugat s vin aici n noaptea asta i s v ofer posibilitatea de a v despri de partenerul dumneavoastr, n loc s nfruntai singur un proces. i voi spune senatorului c preferai s v aprai ansele n faa unui judector. Putei povesti instanei ceea ce mi-ai povestit i mie, anume c nu deturnai fonduri

i c nu ai minit n legtur cu aplicaia software PODS. i zmbi trist:

Dar dup acea conferin de pres jalnic pe care ai inut-o acum dou sptmni, ceva m face s m ndoiesc de ansele dumneavoastr.

Gabrielle se rsuci pe clcie i porni de-a lungul laboratorului

ntunecat. Se ntreb dac nu cumva ea o s fie cea care o s vad cum e interiorul unei nchisori, n locul doctorului Harper.

i inea capul sus n vreme ce se ndeprta, ateptnd ca Harper s o strige. Tcere. i croi drum printre uile metalice i ajunse pe coridor, spernd ca lifturile la acest nivel s nu mai aib nevoie de cartel de acces ca la parter.

Pierduse. Chiar dac i dduse toat silina, Harper nu mucase momeala.

Poate c a spus adevrul n conferina de pres, i spuse Gabrielle. Uile metalice din spatele ei rsunar cu zgomot.

Domnioar Ashe, o strig Harper. Jur c nu tiu nimic despre nici o deturnare. Sunt un om cinstit!

Gabrielle avu remucri pentru cteva clipe. Se for s mearg nainte. Ridic indiferent din umeri i i strig napoi peste umr:

i totui, ai minit n conferina de pres! Tcere. Gabrielle continu s mearg pe coridor.

Stai aa! Strig Harper.

Omul veni alergnd lng ea; avea chipul alb ca varul.

Chestia asta cu deturnarea, zise el, coborndu-i vocea. Cred c tiu cine mi-a tras clapa!

Gabrielle se opri, ntrebndu-se dac l auzise bine. Se ntoarse ct putu de ncet i de impasibil putea fi ea n acele momente.

Vrei ca eu s cred c v trage cineva clapa?

Harper oft:

Jur c nu tiu nimic despre vreo deturnare. Dar dac sunt dovezi contra mea

O mulime.

Omul oft din nou:

Atunci totul e o nscenare. Ca s fiu discreditat, dac va fi nevoie. O singur persoan ar fi putut face aa ceva.

Cine?

Harper o privi drept n ochi:

Lawrence Ekstrom m urte.

Gabrielle era uluit.

Directorul administrativ al NASA?

Harper ddu amrt din cap:

El e cel care m-a forat s mint n conferina aceea de pres. Chiar i cu sistemul de propulsie prin pnz de metan al aeronavei

Aurora la jumtate din capacitate, echipa Delta Force gonea prin noapte cu o vitez de trei ori mai mare dect cea a sunetului peste trei mii de kilometri pe or. Vibraia monoton a motoarelor cu und de detonare n pulsuri din spatele avionului i conferea zborului un ritm aproape hipnotic. La treizeci de metri dedesubt, oceanul se zbtea slbatic, biciuit de fluidele din eapamentul aeronavei, care ridicau dou cozi de ap, ca nite cozi de coco lungi i paralele, la cincisprezece metri deasupra nivelului apei.

sta e motivul pentru care a fost casat SR-71 Blackbird, i spuse Delta

One.

Aurora era unul dintre acele avioane despre care nimeni n-ar fi trebuit s

tie nimic, dar despre care toat lumea avea habar. Chiar i canalul de televiziune Discovery abordase subiectul Aurora i testele care se efectuaser cu aeronava la Groom Lake n Nevada. Nimeni nu tia dac brea de securitate se datorase brfelor repetate auzite pn n Los Angeles, martorilor oculari nefericii care forau un pu de petrol n Marea Nordului sau unei gafe administrative prin care apruse o descriere a Aurorei ntr-o copie pentru public a bugetului Pentagonului. Oricum nu mai conta. Lumea aflase despre el.

Armata Statelor Unite dispunea de un avion capabil s zboare cu o vitez de 6 Mach, o aeronav care trecuse de mult de faza de proiectare i intrase n folosin. Avionul putea fi deja zrit pe cer.

Construit de Lockheed, Aurora semna cu o minge de fotbal american, aplatizat. Era lung de treizeci de metri, lat de optsprezece, iar fuzelajul era placat cu ceramic termic, asemntor navetei spaiale. Viteza rezulta n mare parte dintr-un nou sistem de propulsie, care folosea o pnz de hidrogen curat drept combustibil i lsa un jet albicios n urm. Din acest motiv, avionul zbura doar noaptea.

n seara asta, profitnd din plin de viteza astronomic, echipa Delta

Force se ndrepta spre cas deasupra oceanului. Chiar i aa, aveau s ajung mai devreme dect estimaser. La o asemenea vitez, echipa ar fi ajuns la locul de aterizare n mai puin de o or, cu dou ore naintea przii. Avuseser loc discuii de depistare i doborre a avionului int, dar controlorul se temuse c radarele ar fi putut observa incidentul sau c epava rezultat ar fi putut declana o investigaie serioas. Cel mai bine era ca inta s aterizeze conform programului. De ndat ce devenea clar unde va ateriza prada, echipa Delta Force putea interveni.

Acum, n vreme ce Aurora zbura pe deasupra Mrii Labradorului pustie i ostil, dispozitivul de comunicaii al lui Delta One indic un apel. Omul rspunse.

Planul s-a schimbat, i inform vocea robotului. Avei o alt int pn la aterizarea lui Rachel Sexton i a oamenilor de tiin.

O alt int. Delta One aproape c intuia despre ce era vorba. Lucrurile evoluau cu repeziciune. Controlorul descoperise o nou fisur i trebuia s o peticeasc n cel mai scurt timp posibil. Nu se va produce nici o fisur, i aminti Delta One, dac ne vom ndeplini obiectivele cu succes pe ghearul Milne. Delta One tia prea bine c acum i cura propriile gunoaie, rezultatele eecurilor.

S-a ivit o a patra parte, zise controlorul.

Cine?

Controlorul fcu o pauz, apoi le oferi un nume.

Cei trei soldai schimbar priviri uluite. Era un nume care le era foarte cunoscut.

Nu-i de mirare ezitarea controlorului!, i zise Delta One. Pentru o operaie conceput drept o misiune fr victime, numrtoarea cadavrelor i scara ierarhic a importanei intelor se schimbau cu repeziciune. Omul i simi sinusurile ntrindu-i-se, n vreme ce controlorul se pregtea s-i informeze exact cum i unde aveau s l elimine din ecuaie pe individ.

Miza a crescut n mod considerabil, rosti controlorul. Ascultai cu atenie! Nu v voi da instruciunile dect o singur dat.

Mult deasupra nordului statului Maine, aeronava G4 se ndrepta n continuare spre Washington. La bordul ei, Michael Tolland i Corky Marlinson o priveau pe Rachel, care ncepuse s le explice teoria ei despre nivelul crescut de ioni de hidrogen n crusta de fuziune a meteoritului.

NASA dispune de o facilitate privat de testare numit Plum Brook Station, spunea ea, aproape incapabil s cread c putea vorbi despre aa ceva. Nu divulgase niciodat informaii secrete persoanelor neautorizate, dar, avnd n vedere circumstanele, Tolland i Corky aveau dreptul s afle. Plum

Brook este n esen o camer de testare pentru cele mai noi i mai radicale sisteme NASA de motoare. Cu doi ani n urm, am scris o informare despre un nou proiect pe care NASA l testa acolo ceva intitulat motor cu ciclu expandat.

Corky se uit suspicios la ea:

Motoarele cu ciclu expandat se afl nc n stadiu de proiect. Pe hrtie.

Nimeni nu le testeaz cu adevrat. Mai sunt zeci de ani buni pn vor deveni operaionale.

Rachel cltin din cap:

mi pare ru s te dezamgesc, Corky. NASA dispune de prototipuri.

Sunt n teste.

Corky pru sceptic:

Motoarele astea merg cu oxigen-hidrogen lichid, combustibil care nghea n spaiu, fcnd motoarele inutile pentru NASA. Agenia a afirmat c nici mcar nu va ncerca s construiasc un asemenea motor pn ce nu se va rezolva problema ngherii combustibilului.

A fost rezolvat. Au scpat de oxigen i au transformat combustibilul

ntr-un fel de amestec de noroi-hidrogen, care e un soi de combustibil criogenic constnd din hidrogen pur ntr-o stare semingheat. Este extrem de puternic i foarte curat. Este i o soluie pentru sistemele de propulsie dac

NASA va lansa misiuni pe Marte.

Corky prea uluit.

Nu poate fi adevrat!

Ar fi bine s fie adevrat, i zise Rachel. Am scris o informare pe aceast tem pentru preedinte. eful meu a fost extrem de iritat, pentru c

NASA inteniona s anune public noroiul de hidrogen drept un mare succes, n vreme ce Pickering ar fi vrut ca administraia de la Casa Alb s exercite presiuni asupra NASA ca acest combustibil s rmn secret.

De ce?

N-are importan, rspunse Rachel.

N-avea nici un chef s dezvluie mai multe secrete dect era absolut nevoie. Dorina lui Pickering de a tinui succesul noului combustibil deriva dintr-o ngrijorare crescnd legat de securitatea naional i de care puini erau contieni expansiunea alarmant a Chinei din punctul de vedere al tehnologiei spaiale. Chinezii lucrau n mod curent la dezvoltarea unei platforme de lansare nucitoare de nchiriat, pe care intenionau s i-o

nchirieze celui care oferea mai mult, cei mai muli ofertani fiind inamicii Statelor Unite. Implicaiile pentru securitatea american erau devastatoare. Din fericire, NRO tia c ara asiatic folosea un tip de combustibil sortit pieirii pentru platforma de lansare, aa c Pickering n-avea nici un chef s ofere ponturi despre noul amestec propulsor NASA, mult mai promitor.

Aadar, zise oarecum stingherit Tolland, tu susii c NASA dispune de un sistem de propulsie cu ardere curat care folosete hidrogenul pur?

Rachel ncuviin:

Nu dispun de cifre, dar temperaturile de ardere ale acestor motoare sunt de cteva ori mai mari dect orice altceva care s-a creat pn acum.

Exist deja cererea ca NASA s creeze tot felul de materiale noi pentru eapamente.

Fcu o pauz:

O piatr mare, plasat n spatele unui astfel de motor cu noroi de hidrogen, ar fi scldat ntr-un foc bogat n hidrogen la o temperatur fr precedent. S-ar putea obine chiar o crust de fuziune.

S fim serioi! Interveni Corky. Ne ntoarcem la scenariul cu meteoritul contrafcut?

Tolland prea dintr-odat intrigat:

De fapt, e o idee interesant! Scena ar semna mai mult sau mai puin cu lsarea unui bolovan pe rampa de lansare sub naveta spaial, n timpul decolrii acesteia.

Dumnezeule mare, murmur Corky. Sunt n avion cu nite idioi!

Corky, l admonest Tolland. Vorbind la modul ipotetic, o roc plasat ntr-un cmp de ardere a gazelor de eapament ar prezenta trsturi de ardere similare cu una care a traversat atmosfera, nu-i aa? Ar avea aceleai striaii direcionale i coad din material topit.

Corky mormi:

Presupun c da.

Iar hidrogenul cu ardere curat al lui Rachel n-ar lsa nici un fel de reziduuri chimice. Doar hidrogen. Niveluri crescute de ioni de hidrogen n zona de fuziune.

Corky i ddu ochii peste cap:

Ascult, dac exist cu adevrat vreun astfel de motor care merge cu noroi de hidrogen, atunci ceea ce spui tu pare posibil. Dar este o posibilitate foarte ndeprtat.

De ce? Insist Tolland. Procesul pare destul de simplu.

Rachel ddu din cap:

Nu e nevoie dect de o roc fosilizat, veche de 190 milioane de ani.

Topii-o n focul de eapament al unui motor cu noroi de hidrogen i ngropai-o

n ghea. Instantaneu, se transform n meteorit.

Explicaie pentru amatori, sri Corky, dar nu i pentru specialitii de la NASA! Tot n-ai explicat condrulele!

Rachel ncerc s-i aminteasc explicaia lui Corky despre formarea condrulelor.

Ai spus c aceste condrule sunt formate prin succesiuni rapide de

nclziri i rciri n spaiu, nu? Corky oft:

Condrulele se formeaz atunci cnd o roc rcit n spaiu se supranclzete brusc pn la o stare de topire parial undeva n jur de 1550 de grade Celsius. Apoi roca trebuie s se rceasc din nou, extrem de repede,

ntrind venele de lichid n condrule. Tolland i fix cu privirea prietenul:

i acest proces nu poate avea loc pe Pmnt?

Imposibil, i rspunse Corky. Pe planeta asta nu exist variaiile de temperatur necesare unei asemenea schimbri rapide. Aici e vorba de cldur

nuclear i de zeroul absolut al spaiului. Extremele astea pur i simplu nu exist pe Terra.

Rachel se gndi puin la cele auzite:

Cel puin nu n mod natural. Corky se ntoarse spre ea:

Ce mai nseamn i asta?

De ce nu s-ar putea ca nclzirea i rcirea s aib loc aici, pe Pmnt,

n mod artificial? l ntreb Rachel. Roca putea fi nclzit de emisia motorului cu noroi de hidrogen i apoi rcit ntr-un congelator criogenic.

Corky fcu ochii mari:

Condrule fabricate?

E o idee!

Una ridicol, ripost Corky, ridicnd mostra de meteorit. Poate c ai uitat?! Aceste condrule au fost n mod incontestabil datate cu 190 de milioane de ani n urm.

Tonul lui deveni superior:

Din cte tiu eu, domnioar Sexton, acum 190 de milioane de ani nimeni nu testa motoare cu noroi de hidrogen i rcitoare criogenice.

Cu sau fr condrule, i spuse Tolland, dovezile se leag. Se refugiase

n tcere de cteva minute, profund tulburat de recentele dezvluiri pe care i le fcuse Rachel, legate de crusta de fuziune. Dei foarte ndrznea, ipoteza ei deschisese tot felul de posibiliti noi i l determinase pe Tolland s se gndeasc la altceva. Dac se poate explica i crusta de fuziune Ce alte posibiliti nu mai apar?

Eti tcut, remarc Rachel stnd lng el.

Tolland se uit spre ea. n lumina difuz din avion, zri pentru o clip o anumit blndee n ochii lui Rachel, lucru care i amintea de Celia. Se eliber de povara amintirilor i oft obosit:

Oh, m gndeam doar

Zmbi.

La meteorii?

La ce altceva?

La dovezile strnse, ncercnd s-i nchipui ce-a mai rmas?

Ceva de genul sta.

Vreo idee?

Nu chiar. M deranjeaz cte date s-au modificat n ceea ce privete acel pu de inserie de sub ghea.

Dovezile ierarhice sunt ca un castel din cri de joc, zise Rachel. Scoate premisa de la baz i totul ncepe s se clatine. Locaia descoperirii meteoritului a fost o astfel de premis de baz.

Chiar aa.

Cnd am ajuns pe ghear, directorul administrativ al NASA mi-a spus c meteoritul fusese gsit ntr-o matrice de ghea pur, veche de trei sute de ani i era mai dens dect oricare alt roc descoperit n acea zon, drept pentru care am socotit informaia ca o dovad logic a faptului c roca trebuia s cad din spaiul cosmic.

Tu, la fel ca noi ceilali.

Coninutul mediu de nichel, dei convingtor, nu pare a fi i concluziv.

Este pe aproape, rosti Corky, prnd a fi ascultat discuia.

Dar nu exact.

Corky se supuse cu o ncuviinare din cap:

i, continu Tolland, aceast specie nemaivzut de insect spaial, dei ocant de bizar, n realitate ar putea fi doar un crustaceu foarte vechi, de ape adnci.

Rachel ddu din cap:

Iar acum crusta de fuziune

Nu-mi place s o spun, zise Tolland, privindu-l pe Corky, dar mi se pare c dovezile care infirm ncep s fie mai numeroase dect cele care confirm

tiina nu se bazeaz pe presupuneri, interveni Corky. Se bazeaz pe dovezi. Condrulele din roc sunt n mod clar de natur meteoritic. Sunt de acord cu voi c tot ce am vzut este ngrozitor de tulburtor, dar nu putem ignora aceste condrule. Dovezile pro sunt concluzive, n vreme ce dovezile contra sunt circumstaniale.

Rachel pufni:

i asta la ce concluzie ne duce?

Ctre niciuna, rspunse Corky. Aceste condrule dovedesc c avem de-a face cu un meteorit. Singura ntrebare este de ce l-a nfipt cineva sub ghea.

Tolland voia si cread raionamentul prietenului lui, dar ceva nu se potrivea:

Nu pari prea convins, Mike, zise Corky.

Tolland oft:

Nu tiu. Dou din trei nu era prea ru, Corky. Dar am ajuns la una din trei. Pur i simplu, simt c ne scap ceva.

M-au prins, se gndi Chris Harper, nfiorndu-se la gndul nchisorii. Senatorul Sexton tie c am minit n legtur cu PODS. n vreme ce o conducea pe Gabrielle Ashe napoi n birou i nchidea ua n urma lor, Harper simea ura lui fa de directorul administrativ al NASA intensificndu-se cu fiecare secund. n noaptea asta, managerul proiectului PODS aflase ct de departe putea s mearg directorul cu minciuna. Pe lng faptul c l forase pe el s mint n legtur cu rezolvarea problemei software, Ekstrom prea s fi contractat un soi de asigurare n caz c lui Harper i se fcea fric i decidea s dea secretul n vileag.

Dovezi ale evaziunii, i zise el. antaj. Foarte viclean mutare. n definitiv, cine ar crede un deturntor de fonduri care ar ncerca s discrediteze cel mai grandios moment din istoria spaial american? Harper simise deja pe propria piele ct de dedicat putea fi Ekstrom cauzei salvrii ageniei spaiale.

Acum, odat cu anunul descoperirii unui meteorit fosilizat, miza devenise uria.

Harper se plimb cteva zeci de secunde n jurul mesei mari pe care se odihnea un model la scar redus al satelitului PODS o prism cilindric avnd mai multe antene i lentile n spatele unor scuturi reflectorizante.

Gabrielle se aez i atept, urmrind scena. Rul pe care l simea acum i amintea lui Harper cum se simise n timpul acelei nenorocite conferine de pres. n acea noapte, dduse un spectacol jalnic i toat lumea i pusese ntrebri. Fusese obligat s mint din nou i s afirme c se simise ru n acea sear i nu fusese el nsui. Colegii lui i presa ridicaser din umeri urmrind reprezentaia patetic i se grbiser s uite de ea.

Acum minciuna se ntorsese s-l bntuie.

Expresia de pe chipul lui Gabrielle se mblnzi:

Domnule Harper, avndu-l pe directorul administrativ duman, vei avea nevoie de un aliat puternic. ntr-un asemenea moment, senatorul Sexton v poate fi prieten de ndejde. Haidei s ncepem cu minciuna despre aplicaia software PODS. Povestii-mi ce s-a ntmplat.

Harper oft. tia c sosise clipa adevrului. Ar fi trebuit s rostesc acest adevr chiar de la nceput!

Lansarea satelitului a decurs foarte uor, ncepu el. Satelitul s-a

poziionat pe o orbit polar perfect, exact aa cum fusese planificat. Gabrielle prea plictisit. Prea s cunoasc aceste amnunte.

Mai departe.

Apoi au aprut necazurile. Cnd am activat scanarea gheii pentru detectarea de anomalii, aplicaia software de detectare a anomaliilor de la bord a dat rateuri.

h h.

Harper ncepu s vorbeasc mai repede:

Se presupunea c aplicaia software va fi capabil s examineze cu repeziciune mii de metri ptrai de sol i s descopere zone de ghea aflate dincolo de limitele densitii normale. Iniial, aplicaia software trebuia s caute zone moi n ghea, ca indicii ale nclzirii globale, dar ulterior a fost modificat astfel nct s semnalizeze i alte anomalii de densitate. Planul prevedea ca

PODS s scaneze Cercul Arctic de-a lungul a cteva sptmni i s identifice orice anomalii pe care le-am fi putut folosi pentru msurarea nclzirii globale.

Numai c PODS devenea inutil fr acea aplicaie software, l ntrerupse Gabrielle. NASA ar fi trebuit s examineze manual imaginile fiecrui centimetru ptrat din Arctica n cutarea de locuri probleme.

Harper ncuviin, retrind comarul gafei sale de programare.

Ar fi fost nevoie de zeci de ani de studiu. Totul a devenit un comar.

Din cauza unei erori pe care eu am fcut-o n programare, PODS devenise, n esen, inutil. Iar cu alegerile care se apropiau cu repeziciune i cu senatorul Sexton adoptnd o asemenea poziie critic fa NASA

Omul oft.

Greeala dumneavoastr ar fi fost fatal pentru NASA i pentru

preedinte.

Nu ar fi putut aprea ntr-un moment mai nepotrivit. Ekstrom era ngrozit. I-am promis rezolvarea problemei n timpul urmtoarei misiuni a navetei spaiale. Era o simpl chestiune de schimbare a procesorului care inea n spate sistemul software PODS. Numai c o astfel de rezolvare venea un pic

cam trziu. Am fost trimis acas, n concediu fr plat, un eufemism pentru a nu se spune c am fost concediat. Asta se ntmpla acum o lun.

i totui ai aprut la televiziune, acum dou sptmni, anunnd c ai gsit o cale de evitare a problemelor.

Harper se fcu mic de tot:

A fost o greeal teribil. n ziua aceea, am primit un telefon disperat de la directorul administrativ. Mi-a spus c intervenise ceva, o posibil cale de a-mi rscumpra pcatele. Am venit imediat la birou i m-am ntlnit cu el. Mi-a cerut s susin o conferin de pres i s spun ntregii lumi c am descoperit o modalitate de a rezolva problemele aplicaiei software PODS i c urma s dispunem de date n cteva sptmni. Mi-a mai zis c mi va explica mai trziu de ce era nevoie de o asemenea conferin de pres.

i dumneavoastr ai fost de acord!

Nu, am refuzat! O or mai trziu ns, directorul era din nou n biroul meu, nsoit de consilierul principal al Casei Albe!

Ce?

Gabrielle pru ocat de informaie.

Marjorie Tench?

O creatur ngrozitoare, gndi Harper, dnd ncet din cap.

Ea i Ekstrom m-au pus s stau jos i mi-au explicat c greeala mea adusese NASA i preedintele Statelor Unite n pragul colapsului definitiv.

Domnioara Tench mi-a povestit despre planurile senatorului de a privatiza NASA. Mi-a mai spus c aveam o datorie fa de preedinte i fa de agenia spaial i trebuia s ndrept lucrurile. Apoi mi-a explicat i cum s-o fac.

Gabrielle se aplec n fa ca s aud mai bine:

Continuai!

Marjorie Tench m-a informat de faptul c, printr-un noroc chior, Casa

Alb a interceptat dovezi geologice consistente, legate de un meteorit uria care e ngropat n ghearul Milne. Unul dintre cei mai mari meteorii din istorie. O astfel de descoperire ar fi nsemnat un eveniment major pentru NASA.

Gabrielle prea uluit:

Stai aa! Deci dumneavoastr afirmai c altcineva deja tia c meteoritul se gsea acolo nainte ca PODS s l descopere?

Da. PODS n-a avut nimic de-a face cu descoperirea. Ekstrom tia de existena meteoritului. Pur i simplu, mi-a dat coordonatele i mi-a spus s repoziionez satelitul deasupra ghearului i s pretind c PODS a fcut descoperirea.

V batei joc de mine!

Asta a fost i reacia mea cnd mi s-a cerut s iau parte la acea cacealma. Au refuzat s-mi explice cum au aflat ei c meteoritul se afla acolo, iar domnioara Tench insista c o astfel de chestiune era lipsit de importan

i c oportunitatea era una ideal ca s-mi spl pcatele. Dac puteam susine c satelitul a localizat meteoritul, atunci NASA putea anuna PODS drept un imens succes, astfel propulsndu-l pe preedinte n sondajele electorale de dinainte de alegeri.

Gabrielle aproape c rmsese fr grai:

i bineneles c nu se putea anuna faptul c PODS a detectat un meteorit pn ce nu se anuna rezolvarea problemei cu software-ul satelitului.

Harper ncuviin:

De aici i minciuna din conferina de pres. Am fost forat s o spun.

Tench i directorul administrativ au fost complet lipsii de scrupule. Mi-au reamintit c am dezamgit pe toat lumea preedintele finanase proiectul

PODS, NASA investise ani de zile pentru realizarea lui, iar acum eu ruinasem toate aceste eforturi cu o idioenie n programare.

Aa c ai fost de acord s dai o mn de ajutor.

N-am avut de ales. Dac nu o fceam, cariera mea se ducea naibii. Iar adevrul era c, dac n-a fi comis acea eroare software, PODS ar fi descoperit

i singur meteoritul. Aadar, pe atunci, mi s-a prut o minciun nevinovata. n acele clipe am acionat spunndu-mi c problema software avea oricum s fie rezolvat n cteva luni, odat cu noua misiune a navetei spaiale, aa c nu fceam dect s anun rezolvarea problemei un pic mai devreme.

Gabrielle scoase un fluierat uor:

O minciun mic pentru a scoate un avantaj din oportunitatea oferit de meteorit.

Harper se simea ru doar vorbind despre asta:

Aa c Am fcut-o. Urmnd ordinele lui Ekstrom, am inut o conferin de pres n care am anunat c am gsit o cale de evitare a problemelor legate de aplicaia de detectare a anomaliilor, apoi am ateptat cteva zile i am repoziionat satelitul deasupra coordonatelor date de directorul administrativ. Dup aceea, urmnd ierarhia adecvat de comand, l-am sunat pe directorul EOS i i-am relatat c PODS a localizat o anomalie serioas de densitate n ghearul Milne. I-am dat coordonatele i i-am explicat c acea anomalie prea s fie suficient de dens ca s semene cu un meteorit. Entuziasmat la aflarea vetii, NASA a trimis o mic echip de cercetare pn

n Milne pentru a extrage mostre. Din acel moment, operaiunea a devenit strict secret.

Aadar, habar n-ai avut c meteoritul coninea fosile pn n noaptea

asta?

Nimeni de aici n-a tiut. Suntem cu toii ocai. Acum toi m socotesc un erou pentru gsirea dovezilor de via extraterestr, iar eu nu tiu ce s le rspund.

Gabrielle tcu pre de cteva minute i l studie intens pe Harper cu ochii ei negri:

Dar dac nu PODS a localizat meteoritul n ghea, de unde a tiut Ekstrom c acesta se afla acolo?

L-a descoperit altcineva mai nti.

Altcineva? Cine?

Harper oft:

Un geolog canadian pe nume Charles Brophy un cercettor din insula Ellesmere. Se pare c omul efectua msurtori geologice asupra gheii de pe ghearul Milne cnd, din ntmplare, a descoperit urmele unui meteorit

imens ngropat n ghea. A anunat descoperirea prin radio, iar NASA a interceptat transmisia.

Gabrielle fcu ochii mari:

i nu e acest canadian furios acum c NASA i atribuie toate meritele descoperirii?

Nu, rspunse Harper, simind un fior pe ira spinrii. Lucru care a convenit tuturor, omul e mort.

Michael Tolland i nchise ochii i ascult zumzetul motoarelor avionului. Renunase s se mai gndeasc la meteorit pn cnd nu aveau s ajung napoi n Washington. Dup prerea lui Corky, condrulele reprezentau o dovad elocvent a faptului c roca din ghearul Milne nu putea fi dect un meteorit. Rachel sperase s aib un rspuns clar pentru William Pickering pn la aterizare, dar presupunerile ei ajunseser ntr-o fundtur odat cu problema condrulelor. Chiar dac dovezile despre meteorit lsau de dorit, roca aceea prea s fie autentic.

Aa s fie.

Rachel fusese, evident, serios zguduit de drama petrecut. n orice caz,

Tolland era uimit de nverunarea ei. Acum era concentrat puternic pe chestiunea pe care o avea de rezolvat ncercarea de a gsi o cale de elucidare definitiv a misterului meteoritului i de a afla un rspuns la ntrebarea legat de cei care ncercaser s-i omoare.

Cea mai mare parte a drumului, Rachel sttuse pe scaun lng Tolland. Lui i plcuse s discute cu ea, n ciuda momentului tocmai potrivit. Cu cteva minute nainte, ea plecase spre toalet, iar acum Tolland simea, n mod ciudat, c i ducea lipsa. Se ntreb ct timp trecuse de cnd dusese dorul unei femei o alt femeie n afara Celiei.

Domnule Tolland?

Tolland ridic privirea.

Pilotul i scosese capul din cabin:

Mi-ai cerut s v informez cnd ajungem n raza de legtur telefonic cu vasul dumneavoastr. V pot face acum legtura, dac dorii.

Mulumesc.

Tolland se ridic i porni de-a lungul coridorului.

Cnd ajunse n cabin, i sun echipajul. Voia s-i informeze oamenii c va mai ntrzia o zi sau dou. Bineneles, n-avea de gnd s le pomeneasc nimic despre ncercrile prin care trecuse.

Telefonul sun de cteva ori. Tolland fu surprins cnd auzi c-i rspunde doar robotul telefonic de pe vas. Mesajul nregistrat nu semna deloc cu acele cuvinte clasice de ntmpinare, ci prea mai degrab nregistrat de unul dintre membrii echipajului, un tip pus mereu pe otii.

Salve, salve, aici e Goya, anun vocea. Ne pare ru c nu e nimeni acum, dar am fost cu toii rpii de nite pduchi foarte mari! De fapt, ne-am luat cu toii o scurt permisie la mal pentru a srbtori uriaa realizare a lui Mike. Mi, dar tare mai suntem mndri! V putei lsa numele i numrul de telefon i poate o s v rspundem mine, cnd vom fi mai treji. Ciao! Du-te acas, ET!

Tolland izbucni n rs. i era deja dor de echipajul lui. Era clar c vzuser cu toii conferina de pres. Era bucuros c plecaser cu toii pe mal;

i abandonase cam brusc dup apelul preedintelui, iar statul degeaba n largul mrii te putea nnebuni uneori. Dei mesajul spunea c toat lumea plecase pe rm, Tolland presupuse c vasul nu rmsese nepzit, mai ales n mijlocul curenilor puternici unde era ancorat acum.

Tolland form codul numeric de aflare a mesajelor interne lsate pentru el. Linia emise un singur clinchet. Un mesaj. Vocea i aparinea aceluiai membru glume al echipajului:

Bun, Mike, ce mai spectacol! Dac auzi asta, nseamn c i verifici mesajele din mijlocul vreunei petreceri simandicoase de la Casa Alb i te

ntrebi unde dracu' suntem noi. Scuze c am abandonat nava, amice, dar era genul de noapte care se cerea srbtorit pe uscat. Nu-i face griji, am ancorat-o bine i am lsat lumina aprins. S tii c, de fapt, sperm s fie furat de pirai, astfel nct NBC s-i cumpere barca aia nou! Glumeam, omule! Nu-i face griji, Xavia a fost de acord s rmn la bord i s pzeasc fortreaa. A zis c prefer s stea singur dect s petreac mpreun cu o gac de negustori de peti i bei pe deasupra. i vine s crezi?

Tolland chicoti, uurat s aud c cineva pzea totui nava. Xavia era o fat responsabil, iar petrecerile nu se potriveau felului ei de a fi. Un geolog marin respectat, Xavia avea reputaia de a spune ce crede cu o sinceritate de-a dreptul caustic.

n orice caz, Mike, continu vocea nregistrat, seara asta a fost incredibil. Genul de sear care te face mndru c eti om de tiin, nu? Toat lumea discut despre modul n care povestea asta ajut NASA. Eu zic la naiba cu NASA! Chestia asta d chiar mai bine pentru noi! Probabil c audiena lui Amazing Seas a crescut cu un milion de puncte n seara asta. Eti o vedet, omule! O vedet adevrat! Felicitri! Excelent treab!

Pe linie, se auzi un zgomot de conversaie nbuit, dup care vocea reveni:

Oh, da, c pomeneam de Xavia, ca s nu-i intre prea muli grguni n cap, vrea s te trag de urechi n legtur cu o chestie. i-o dau.

Pe linie se fcu auzit vocea ascuit a Xaviei:

Mike, aici e Xavia, eti un zeu, yada yada! i, pentru c te iubesc att de mult, am fost de acord s fac pe baby-sitter-ul cu epava asta antediluvian a ta. Ca s fiu sincer, va fi nemaipomenit s stau un pic la distan fa de nebunii tia care se autointituleaz oameni de tiin. Oricum, n plus fa de ngrijirea navei, echipajul m-a rugat, n calitatea mea de ticloas la bord, s fac tot ce mi st n puteri ca s te mpiedic s devii un ticlos nesuferit, ceea ce, dup noaptea asta, mi dau seama c va fi foarte dificil, dar trebuia s fiu prima care s-i spun c ai dat o chiflu n documentarul tu. Da, m-ai auzit bine. O att de rar bin cerebral marca Michael Tolland. Nu-i face griji, poate doar vreo trei oameni de pe planeta asta i vor da seama i toi trei sunt geologi marini cu un b n cur pe post de sim al umorului. Aa, cam ca mine. Dar tii ce se spune despre noi, geologii totdeauna cutm faliile {21}! Xavia rse. Oricum, nu e nimic important, o chestie minor legat de petrologia

marin. i-am spus despre asta ca s-i stric noaptea. S-ar putea s primeti un telefon sau dou n legtur cu povestea asta, aa c mi-am zis c e mai bine s te avertizez, ca s nu cazi de fraier, aa cum te tim noi toi aici.

Din nou rsete.

n fine, cum eu nu prea sunt un animal petrecre, am s rmn la bord. Nu te deranja s m suni; a trebuit s activez robotul pentru c blestemaii ia de ziariti au sunat toat seara. Acum eti o vedet adevrat,

n ciuda chiflei menionate. Oricum, i spun mai multe cnd te ntorci. Ciao. Linia muri.

Michael Tolland se ncrunt. O greeal n documentarul meu?

Rachel Sexton sttea n toaleta avionului i se privea n oglind. i spuse c arta cam palid la fa i mai obosit dect crezuse. Groaza din acea noapte o epuizase. Se ntreb ct va mai dura pn cnd tremuratul din suflet avea s nceteze sau pn cnd avea s se mai apropie de vreun ocean. i scoase gluga cu nsemnele submarinului U. S. S. Charlotte i i ls prul desfcut. E mai bine, se felicit singur, simindu-se deja mai aproape de ea nsi.

Uitndu-se n oglind, Rachel sesiz ngrijorarea profund din ochi. Tot acolo ns vzu i rezolvarea. Era un dar primit de la mama ei. Nimeni nu trebuie s-i spun ce s faci i ce nu. Se ntreb dac mama ei vzuse de acolo, de sus, ce se petrecuse n seara asta. Cineva a ncercat s m omoare, mami. Cineva a ncercat s ne omoare pe toi

La fel ca n urm cu cteva ore, Rachel se gndi la o list cu nume posibile.

Lawrence Ekstrom Marjorie Tench Preedintele Zach Hemey. Toi aveau motive. Mai nfiortor, toi dispuneau de mijloace necesare s o fac. Preedintele nu e implicat, cut Rachel s se conving, agndu-se de sperana c preedintele pe care l respecta mai mult dect pe propriul tat nu era dect un personaj nevinovat. n tot acest incident misterios.

nc nu tim nimic. Nici cine nici dac Nici de ce.

i-ar fi dorit s aib nite rspunsuri pentru William Pickering, dar pn acum nu reuise dect s ridice i mai multe semne de ntrebare.

Dup ce prsi toaleta, Rachel constat cu surprindere c Michael Tolland nu se gsea pe scaunul lui. Corky aipise. n vreme ce Rachel privi n jur, Mike deschise ua cabinei, lsnd-o pe Rachel s vad cum pilotul atrn radiofonul de la bord n furca lui. n ochii lui Tolland se citea ngrijorarea.

Ce s-a ntmplat? Se interes Rachel.

Tolland i relat cu o voce tulburat mesajul primit.

O greeal n prezentarea lui? Rachel i zise c Tolland exagereaz.

Probabil c nu e nimic. Nu i-a explicat clar care este greeala?

Ceva care are legtur cu petrologia meteoritic.

Structura rocii?

Mda. A zis c singurii oameni care ar observa eroarea ar fi doar o mn de ali geologi. Se pare c aceast eroare pe care am fcut-o se leag de compoziia meteoritului.

Rachel trase scurt aer n piept. Acum nelegea.

Condrulele?

Nu tiu, dar coincidena pare prea mare.

Rachel fu de acord. Condrulele reprezentau ultimele dovezi care sprijineau clar pretenia NASA legat de autenticitatea meteoritului.

Lng ei apru Corky, frecndu-se la ochi:

Ce se ntmpl?

Tolland l puse la curent.

Corky se strmb i cltin din cap:

Condrulele nu sunt o problem, Mike. N-au cum. Toate informaiile pe care le-ai avut au venit de la NASA. i de la mine. Erau extrem de corecte.

Ce alt eroare petrologic puteam comite?

Cine naiba poate ti? n plus, ce cunosc petrologii marini despre condrule?

Habar n-am, dar Xavia e o tip extrem de deteapt.

Avnd n vedere circumstanele, interveni Rachel, eu cred c ar trebui s discutm cu aceast femeie nainte de a vorbi cu directorul Pickering.

Tolland ridic din umeri:

Am sunat-o de patru ori i mi-a rspuns robotul. Probabil c e n hidrolab i, oricum, nu aude nimic. Nu va primi mesajele mele dect cel mai devreme mine diminea.

Se opri i se uit la ceas.

Dei

Dei ce?

Tolland o privi fix pe Rachel:

Ct de important crezi c este s discutm cu Xavia nainte de a vorbi cu eful tu?

Dac are ceva de zis legat de condrule? Eu a zice c situaia e critic.

Mike, momentan noi dispunem de tot felul de date contradictorii. William

Pickering este genul de om obinuit cu rspunsuri clare. Cnd l vom ntlni, mi-ar plcea tare mult s am nite elemente clare pe baza crora s purtm discuia.

Atunci ar trebui s facem o oprire.

Rachel simi un junghi:

Pe nava ta?

E aproape de coast, lng New Jersey. Aproape chiar pe drumul nostru nspre Washington. Putem discuta cu Xavia i astfel aflu ce tie ea.

Corky are nc la el mostra de meteorit, iar dac Xavia vrea s-i fac nite teste, nava este bine dotat cu echipamente de laborator. Nu-mi imaginez c ne va lua mai mult de o or ca s obinem nite rspunsuri concludente.

Rachel simi cum o cuprinde anxietatea. O nelinitea profund gndul c va avea de-a face iari cu oceanul, att de repede. Rspunsuri concludente,

i spuse ea, tentat de ansa ivit. Pickering va dori, cu siguran, nite rspunsuri.

Delta One se bucura c a ajuns din nou la nivelul solului.

Chiar dac zburase doar la jumtate din capacitate i o luase pe o rut ocolitoare peste ocean, aeronava Aurora i terminase cltoria n mai puin de

dou ore, permind echipei Delta Force s obin un avantaj serios n luarea de poziii i pregtirea misiunii suplimentare de lichidare cerute de controlor.

Aflat acum pe o pist militar privat n afara oraului Washington, echipa ls aeronava n urm i se urc la bordul noului ei mijloc de transport

un elicopter OH-58D Kiowa Warrior care deja i nclzea motoarele. Controlorul ne-a pus la dispoziie ce e mai bun, i spuse Delta One.

Proiectat iniial drept elicopter de observare, Kiowa Warrior fusese extins

i mbuntit, astfel crendu-se cea mai nou ramur de elicoptere militare de atac. Kiowa se luda cu posibilitatea de vedere termal n infrarou, care i permisese proiectantului s-l nzestreze cu arme de precizie ghidate prin laser precum rachetele aer-aer Stinger i sistemul de rachete AGM-l148 Hellfire. Un microprocesor cu semnal digital de nalt vitez permitea urmrirea simultan multiint pn la ase inte. Puini erau inamicii care zriser un Kiowa de aproape i supravieuiser ca s mai apuce i s povesteasc.

Urcndu-se pe scaunul pilotului i punndu-i centura de siguran, Delta One simi un fior cunoscut n vene. Se antrenase pe acest elicopter i zburase cu el n trei operaiuni secrete. Bineneles c niciodat pn acum nu doborse cu ajutorul lui o oficialitate proeminent american. Trebuia s admit c elicopterul Kiowa reprezenta aeronava perfect pentru o asemenea misiune. Motorul Rolls-Royce i palele gemene rigide turau silenios, ceea ce n esen nsemna c o int aflat pe sol nu auzea elicopterul dect atunci cnd acesta era chiar deasupra ei. Iar pentru c dispunea de capacitatea de a zbura fr lumini i era vopsit n negru, fr numere reflectorizante pictate pe fuzelaj, aeronava era invizibil, cu excepia cazului n care inta avea radar.

Elicoptere negre, tcute.

Susintorii teoriei conspiraiei nnebuniser de-a dreptul. Unii pretindeau c invazia tcutelor elicoptere negre reprezenta o dovad a existenei

trupelor Noii Ordini Mondiale, aflate sub autoritatea Naiunilor Unite. Alii susineau c aceste obiecte erau sonde extraterestre tcute. Mai erau i unii care zriser elicopterele Kiowa zburnd n formaie noaptea i care fuseser pclii s cread c vedeau luminile fixe ale unei aeronave mult mai mari o farfurie zburtoare singuratic, aparent capabil de zbor vertical.

O nou fars. ns armatei i plcea aceast diversiune.

n timpul unei recente operaiuni secrete, Delta One pilotase un Kiowa

narmat cu cea mai nou i secret tehnologie militar american o arm holografic ingenioas poreclit S&M. n ciuda asocierii numelui cu termenul larg folosit pentru sado-masochism, S&M nsemna smoke and mirrors {22} imagini holografice proiectate pe cer deasupra teritoriului inamic. Kiowa folosise tehnologia S&M pentru a proiecta holograme ale aeronavei americane deasupra unei instalaii inamice antiaeriene. Panicai, artileritii trseser

nnebunii asupra fantomelor care le ddeau trcoale. Dup ce muniia li se terminase, Statele Unite trimiseser n lupt armele adevrate.

Ridicndu-se mpreun cu ceilali doi camarazi ai lui de pe pist, Delta

One auzi din nou n minte cuvintele controlorului: Avei o alt int. Prea un termen de-a dreptul obscen avnd n vedere identitatea noii victime. Delta One

i reaminti ns c rolul lui nu era acela de a pune la ndoial ordinele. Echipei

sale i se ceruse ceva, iar ei aveau s duc acea cerin la ndeplinire, folosind exact metoda indicat, indiferent ct de ocant era acea metod.

Sper, la naiba, c acest controlor e convins c aceasta este mutarea corect.

Dup ce Kiowa se ridic de pe pist, Delta One l ndrept spre sud-vest. Mai vzuse FDR Memorial de dou ori, dar n noaptea asta avea s-l vad pentru prima dat din aer.

Meteoritul sta a fost descoperit mai nti de un geolog canadian? Gabrielle Ashe l privea uluit pe tnrul programator:

Iar acest canadian este acum mort?

Harper ddu trist din cap:

De ct timp tii?

De cteva sptmni. Dup ce Marjorie Tench i Ekstrom m-au forat s depun mrturie fals n conferina de pres, i-au dat seama c nu pot reveni asupra vorbelor rostite. Atunci, mi-au povestit modul real n care a fost descoperit meteoritul.

PODS n-are nici o legtur cu descoperirea meteoritului! Gabrielle habar n-avea ce puteau declana aceste informaii, dar ele erau, desigur, scandaloase. Veti proaste pentru Tench, ns grozave pentru senator.

Aa cum am mai spus, relu Harper, prnd ct se poate de sobru acum, meteoritul a fost descoperit ntr-adevr prin intermediul unei transmisii radio interceptate. Avei idee despre un program intitulat INSPIRE? Interactive NASA Space Physics Ionosphere Radio Experiment {23}.

Gabrielle auzise undeva denumirea.

n esen, ncepu Harper s i explice, este vorba despre un ir de receptoare radio de foarte joas frecven aflate n apropierea Polului Nord, care ascult sunetele Pmntului emisii de unde plasmatice ale aurorelor boreale, pulsurile de band larg emise de furtunile cu trsnete, genul sta de lucruri.

Bine.

Cu cteva sptmni n urm, unul dintre receptoarele radio INSPIRE a interceptat o transmisie ciudat din insula Ellesmere. Un geolog canadian cerea ajutor pe o frecven excepional de joas.

Harper fcu o pauz.

De fapt, frecvena era att de joas nct nimeni cu excepia receptoarelor de frecven foarte joas ale NASA nu ar fi putut-o auzi. Am presupus c acel canadian semnaliza pe lungime.

Pardon?

Transmitea cu cea mai joas frecven posibil ca s poat fi auzit pe o distan maximal. Amintii-v c se gsea n plin pustietate; o transmisie pe frecven standard nu s-ar fi propagat suficient de departe pentru a fi auzit.

Ce spunea mesajul lui?

Transmisia a fost scurt. Canadianul spunea c lua mostre din gheaa ghearului Milne, c detectase o anomalie superdens ngropat n ghea, c bnuia c era vorba de un meteorit gigant i c fusese prins n vrtejul unei furtuni n vreme ce lua mostre. i ddea coordonatele i cerea ajutor. Dup aceea a nchis transmisia. Postul de ascultare NASA a trimis un avion de la

baza Thule pentru a-l salva. Cutrile au durat ore n ir. n cele din urm, omul a fost gsit mort, la kilometri distan de locul anunat, n fundul unei crevase, mpreun cu sania i cu cinii lui. Se pare c ncercase s fug din calea furtunii, fusese orbit, ieise de pe traseu i czuse n crevas.

Gabrielle medit, intrigat, la informaiile primite:

Aa c brusc NASA a aflat despre un meteorit despre care n-avea nimeni habar?

Exact. Ca o ironie, dac aplicaia mea software ar fi funcionat cum trebuie, satelitul PODS ar fi detectat acelai meteorit, cu o sptmn naintea canadianului.

Coincidena o determin pe Gabrielle s fac o pauz:

Un meteorit ngropat timp de trei sute de ani aproape c a fost descoperit de dou ori n aceeai sptmn?

Da, tiu. Sun cam bizar, dar tiina poate genera aa ceva. Osp sau foamete. Important aici este faptul c Ekstrom a simit c meteoritul ar fi trebuit s reprezinte descoperirea noastr oricum, dac eu mi-a fi ndeplinit ndatoririle cum trebuie. Mi-a spus c, deoarece acel canadian murise, nimeni nu s-ar fi suprat dac eu a fi redirecionat pur i simplu satelitul pe coordonatele transmise de canadian n mesajul S. O. S. Apoi puteam pretinde c eu descoperisem meteoritul i astfel rectigam ceva respect dup eecurile anunate.

i dumneavoastr exact asta ai fcut.

Aa cum am mai spus, n-am avut de ales. Dezamgisem pe toat lumea implicat n misiune.

Harper fcu o pauz.

Cu toate astea, n seara asta, cnd am auzit conferina de pres a

preedintelui i am aflat c meteoritul presupus a fi fost descoperit de mine coninea fosile

Ai fost ocat.

Mai exact, intuit locului!

Credei c directorul administrativ al NASA tia de fosilele din meteorit nainte de a v cere s pretindei c PODS l-a descoperit?

Nu-mi pot imagina cum. Acel meteorit a fost ngropat i a rmas neatins pn la sosirea primei echipe NASA la faa locului. Bnuiala mea este c NASA habar n-a avut peste ce a dat pn ce nu a trimis o echip acolo care s ia mostre i s radiografieze roca. Mi-au cerut s mint n privina PODS, gndindu-se c vor repurta o victorie moderat cu un meteorit gigant. Cnd au ajuns la faa locului ns, i-au dat seama ct de important era victoria.

De emoie, Gabrielle respira sacadat.

Doctore Harper, vei depune mrturie c NASA i Casa Alb v-au forat s minii n legtur cu aplicaia software PODS?

Nu tiu.

Harper prea nspimntat:

Nu-mi imaginez ce dezastru ar provoca asta ageniei

i descoperirii.

Doctore Harper, tii la fel de bine ca mine c aceast descoperire rmne extraordinar, indiferent de modul n care a fost fcut. Ideea aici este c dumneavoastr ai minit poporul american. Acesta are dreptul s afle c

PODS nu este n ntregime ceea ce susine NASA c este.

Nu tiu. l dispreuiesc pe directorul administrativ, dar colegii mei Sunt oameni buni.

i tocmai de aceea merit s afle c au fost nelai.

i dovezile mpotriva mea despre care mi-ai vorbit mai devreme?

Le putei terge dintre preocupri, rosti Gabrielle, aproape uitnd ceea ce spusese la nceput. i voi spune senatorului c nu tii nimic despre vreo deturnare de fonduri. E pur i simplu vorba de o nscenare o poli de asigurare pus la cale de directorul administrativ ca s v fac s v inei gura

nchis n legtur cu PODS.

M poate proteja senatorul?

n ntregime. N-ai comis nici o ilegalitate. Ai urmat pur i simplu ordinele. n plus, cu informaiile pe care tocmai mi le-ai dat despre acest geolog canadian, nu-mi imaginez de ce senatorul ar mai vrea s aduc n discuie chestiunea deturnrii de fonduri. Ne putem concentra n ntregime asupra dezinformrii NASA legate de PODS i de meteorit. Dup ce senatorul va face public informaia despre canadian, administratorul nu va mai putea s ncerce discreditarea dumneavoastr folosind minciuna.

Harper continua s par indecis. Tcu, prnd s-i calculeze opiunile. Gabrielle l ls n pace cteva clipe. Ceva mai devreme realizase c povestea mai coninea un amnunt tulburtor. N-avea de gnd s vorbeasc despre asta, dar vedea cu ochii ei c doctorul Harper avea nevoie de un ultim imbold.

Avei cini, doctore Harper?

Harper nl privirea:

Ce-ai spus?

Tocmai mi-am spus c e ciudat. Mi-ai povestit c la scurt vreme dup ce acest geolog canadian a transmis coordonatele sale radio, sania lui tras de cini a czut orbete ntr-o crevas?

Era furtuna. Au ieit de pe traseu.

Gabrielle nl din umeri, lsnd s i se vad scepticismul

Mda n regul. Harper sesiz ezitarea ei:

Ce vrei s spunei?

Nu tiu. Pur i simplu sunt prea multe coincidene n jurul acestei descoperiri. Un geolog canadian transmite coordonatele meteoritului pe o frecven pe care doar NASA o poate auzi Cinii lui de sanie se arunc orbete ntr-o prpastie

Fcu o pauz.

Sunt convins c nelegei foarte bine c moartea acestui geolog a pavat drumul ctre tot acest triumf NASA.

Harper se albi la fa:

Dumneavoastr credei c Ekstrom ar fi n stare s ucid pentru acest meteorit.

Politic la nivel nalt. Muli bani n joc, i spuse Gabrielle.

Lsai-m s discut cu senatorul i inem legtura. Exist vreo ieire de rezerv de aici?

Gabrielle Ashe l ls pe Chris Harper livid la fa i cobori pe o scar de incendiu ntr-o alee pustie din spatele NASA. Fcu semn unui taxi care tocmai adusese ali angajai NASA dornici s srbtoreasc.

Westbrooke Place Luxury Apartments, i ceru ea taximetristului.

Era pe punctul de a-l face pe senator un om fericit.

ntrebndu-se la ce anume i dduse ea mai precis acordul, Rachel sttea lng intrarea n carlinga avionului G4 i ntindea un cablu de transceiver radio n interior, astfel nct s poat apela persoane fr ca pilotul s aud conversaia. Corky i Tolland o supravegheau. Dei Rachel i William

Pickering plnuiser s menin tcerea pn la aterizarea ei la baza aerian Bollings de lng Washington, Rachel dispunea acum de informaii pe care Pickering ar fi vrut cu siguran s le aud imediat. Tocmai l sunase pe telefonul lui celular, pe care directorul l purta ntotdeauna la el.

Pickering rspunse la apel cu o voce lipsit de inflexiuni:

Vorbete cu grij, te rog. Nu pot garanta aceast conexiune.

Rachel nelese. Ca majoritatea telefoanelor de teren NRO, celularul lui

Pickering dispunea de un indicator care detecta apelurile nesecurizate.

Deoarece Rachel vorbea de la un radiofon, una dintre cele mai nesecurizate ci de comunicaii, detectorul l avertizase pe director. Conversaia trebuia s fie una la modul general. Fr nume. Fr locaii.

Vocea mea este identitatea mea, zise Rachel, folosind formula standard de salut n astfel de situaii.

Se ateptase la o reacie nu prea bun din partea efului ei din cauza riscurilor pe care i le asuma prin contactarea pe o asemenea cale, dar rspunsul lui Pickering nu prea deloc cel ateptat:

Da, tocmai voiam eu s te contactez. Trebuie s v schimbm

destinaia. Sunt ngrijorat c s-ar putea s ai parte de o petrecere de bun venit.

Rachel simi un fior. Cineva ne urmrete. Simea pericolul din vocea directorului. S schimbm destinaia. Probabil c eful ei ar fi fost mulumit s afle c ea sunase cu exact acelai scop, chiar dac din motive cu totul diferite.

Povestea aia cu autenticitatea, rosti Rachel. Am discutat despre ea. S-ar putea s existe o cale de a o confirma sau nega n mod categoric.

Excelent. Lucrurile au evoluat i cel puin atunci a avea un teren solid pe care s acionez.

Dovada implic oprirea noastr undeva pentru o scurt perioad. Unul dintre noi are acces la un laborator din

Fr locaii exacte, te rog. Pentru sigurana ta.

Rachel n-avea nici o intenie s i transmit planurile printr-o asemenea linie de comunicaii.

Ne putei acorda permisiunea de a ateriza la GAS-AC?

Pickering rmase tcut cteva clipe. Rachel i ddu seama c ncerca s proceseze informaia. GAS-AC reprezenta o prescurtare NRO obscur pentru

Staia Aerian a Grupului de Paz de Coast din Atlantic City. Rachel spera ca directorul s o cunoasc.

Da, rosti el ntr-un trziu. Pot face aranjamente. Este destinaia voastr final?

Nu. De acolo avem nevoie de un elicopter.

V va atepta o aeronav.

Mulumesc.

i recomand pruden extrem pn ce vom afla mai multe. Nu vorbi cu nimeni. Bnuielile tale au atras ngrijorarea profund a unor persoane puternice.

Tench, i spuse Rachel, dorindu-i s fi reuit contactul direct cu preedintele.

Acum m aflu n maina mea, n drum spre ntlnirea cu femeia n discuie. Mi-a cerut o ntlnire privat ntr-o locaie neutr. Multe ar trebui s se lmureasc.

Pickering se duce s se ntlneasc undeva cu Tench? Dac femeia refuzase s discute cu el la telefon nsemna c era vorba de ceva foarte important.

Pickering relu:

Nu discuta cu nimeni coordonatele finale. i fr contacte radio. S-a neles?

Da, domnule. Vom ajunge la GAS-AC peste o or.

Transportul va fi asigurat. Cnd ajungi la destinaia final, m poi contacta pe canale mai sigure.

Fcu o pauz.

Nu pot sublinia ndeajuns importana confidenialitii pentru securitatea ta. n seara asta, te-ai ales cu dumani puternici. Fii foarte prudent!

Pickering nchise.

ntorcndu-se spre Tolland i spre Corky, Rachel se simi extrem de

ncordat.

Vreo schimbare de destinaie? ntreb Tolland, ateptnd cu nerbdare rspunsul.

Rachel ddu ezitnd din cap:

Spre Goya.

Corky oft i se uit la mostra de meteorit din palm.

Eu tot nu-mi pot imagina c NASA putea s

Ls vorbele s se piard n aer, prnd tot mai ngrijorat cu fiecare clip. Vom afla destul de curnd, i explic Rachel n gnd.

Se duse n cabin i napoie dispozitivul de comunicaii radio. Privind prin parbriz n jos la plafonul de nori luminai de razele lunii, o cuprinse brusc sentimentul nelinititor c n-avea s le plac ce vor descoperi la bordul vasului lui Tolland.

Conducndu-i maina de-a lungul Leesburg Highway, William Pickering se simea ciudat de singur. Ceasul arta aproape ora dou dimineaa i

oseaua era pustie. Trecuser apte ani de cnd nu mai condusese la o or att de trzie.

Vocea rguit a lui Marjorie Tench continua s-l rcie pe creier: Haidei s ne ntlnim la FDR Memorial!

Pickering ncerc s-i aduc aminte cnd se ntlnise ultima dat fa n fa cu Marjorie Tench. Niciodat o asemenea experien nu fusese plcut. Se

ntmplase cu dou luni n urm. La Casa Alb. Tench sttea vizavi de

Pickering la o mas lung de stejar, nconjurat de membri ai Consiliului

Naional de Securitate, ai Statului Major al Armatei, ai CIA, de preedintele Hemey i de directorul administrativ al NASA.

Domnilor, rostise eful CIA, uitndu-se direct la Marjorie Tench. M aflu din nou n faa dumneavoastr ca s presez aceast administraie s se ocupe de criza de securitate de la NASA.

Declaraia nu luase pe nimeni prin surprindere. Gafele de securitate fcute de NASA deveniser un subiect deja obositor n lumea serviciilor secrete. Cu dou zile nainte de acea ntlnire, peste trei sute de fotografii de satelit de

nalt rezoluie, provenind de la unul dintre sateliii NASA de observare a planetei fuseser furate de hackeri dintr-o baz de date NASA. Dezvluind din

ntmplare locaia unei tabere militare americane secrete de instruire din nordul Africii, fotografiile apruser imediat pe piaa neagr, de unde fuseser cumprate de servicii secrete inamice din Orientul Mijlociu.

n ciuda celor mai bune intenii, continuase directorul CIA cu o voce

ngrijorat, NASA continu s fie o ameninare la adresa securitii naionale.

Mai precis, agenia noastr spaial nu este echipat pentru protecia datelor i a tehnologiilor pe care le dezvolt.

mi dau seama, replicase preedintele, c au existat anumite

indiscreii. Scurgeri de date care ne-au fcut mult ru. Iar faptul sta m tulbur profund.

Fcuse un semn dincolo de mas, nspre directorul administrativ al

NASA, Lawrence Ekstrom.

De aceea, cutm noi modaliti de a ntri securitatea NASA.

Cu tot respectul, l ntrerupsese directorul CIA, orice schimbri vor fi implementate n sistemul de securitate al NASA, acestea vor fi ineficiente ct vreme operaiunile ageniei vor rmne n afara proteciei oferite de comunitatea serviciilor secrete ale Statelor Unite.

Declaraia provocase agitaie printre participani. Toat lumea i ddea seama care era obiectivul final.

Dup cum tii, continuase directorul CIA, pe un ton mai tios, toate entitile guvernamentale americane care au de-a face cu informaii secrete armata, CIA, NSA, NRO sunt guvernate de anumite reguli stricte de confidenialitate i toate trebuie s se supun unor legi restrictive privind punerea la adpost a datelor pe care le folosesc i a tehnologiilor pe care le dezvolt. i atunci v ntreb din nou, pe toi, de ce NASA, agenia care produce actualmente cele mai importante tehnologii aerospaiale, imagistice, aeronautice, software, de recunoatere i de telecomunicaii folosite de

comunitatea forelor armate i de cea a serviciilor secrete, funcioneaz n afara acestei umbrele a confidenialitii.

Preedintele oftase din greu. Propunerea era ct se poate de limpede.

Restructurai NASA astfel nct s devin parte component a comunitii serviciilor secrete i a celor militare. Cu toate c restructurri similare avuseser loc n trecut n cazul altor agenii, Hemey refuza cu obstinaie ideea de a plasa NASA sub aripa Pentagonului, a Ageniei de Constraspionaj a

Statelor Unite, a NRO-ului sau a oricrei alte instituii militare. Chestiune care ncepuse deja s dezbine Consiliul Naional de Securitate, muli dintre membrii acestuia lund partea comunitii serviciilor secrete.

Lawrence Ekstrom nu prea niciodat mulumit n astfel de ntlniri, iar acea ntlnire nu fcuse excepie de la regul. i aruncase o privire ucigtoare directorului CIA:

Cu riscul de a m repeta, domnule, intervenise el, tehnologiile dezvoltate de NASA sunt pentru medii academice i nonmilitare. Este alegerea dumneavoastr dac Serviciile Secrete vor s ntoarc vreunul dintre sateliii notri ca s mai arunce o privire asupra Chinei.

Auzind intervenia, directorul CIA pruse gata s explodeze.

Pickering sesizase momentul de maxim tensiune i interveni n discuie:

Larry, zisese el, atent s pstreze un ton neutru, n fiecare an NASA

ngenuncheaz n faa Congresului i se milogete pentru acordarea de fonduri.

Tu derulezi operaiuni cu finanri prea srace i plteti preul prin misiuni euate. Dac NASA va fi ncorporat comunitii serviciilor secrete, nu va mai trebui s cear ajutorul Congresului. Agenia va fi finanat din bugetele secrete, la niveluri semnificativ mai nalte. Este o soluie n urma creia ctig toi. NASA va dispune de banii necesari pentru a-i desfura activitatea n mod adecvat, iar serviciile secrete vor dormi linitite tiind c tehnologiile NASA sunt protejate.

Ekstrom cltinase din cap:

Din principiu, nu pot fi de acord cu o asemenea soluie. NASA

nseamn tiin spaial; noi n-avem nimic de-a face cu securitatea naional. Directorul CIA se ridicase n picioare un gest total lipsit de politee

atunci cnd preedintele edea pe un scaun. Nimeni nu-l oprise. Individul se uitase mnios la directorul administrativ al NASA:

Vrei s mi spui c tu crezi c tiina n-are nimic de-a face cu securitatea naional? Larry, cele dou noiuni sunt sinonime, pentru numele lui Dumnezeu! Avantajele tehnologice i tiinifice acestei ri sunt singurele care ne confer sigurana. C ne place sau nu, NASA joac un rol tot mai mare

n dezvoltarea acestor tehnologii. Din nefericire, din agenia ta se scurg informaii ca dintr-un burete ud i n nenumrate ocazii ne-a demonstrat c are mari probleme cu securitatea!

Toi cei din ncpere fuseser brusc redui la tcere.

Venise rndul directorului administrativ al NASA s se ridice n picioare ca s ncrucieze spada cu oponentul lui:

Vaszic tu i-ai dori s vezi douzeci de mii de specialiti NASA

nchii n laboratoare militare sigilate i lucrnd pentru tine? Chiar crezi c

noile telescoape spaiale NASA ar fi putut s fie concepute dac n-ar fi existat dorina personal a specialitilor notri s ptrund mai adnc tainele spaiului? NASA reuete s efectueze descoperiri uimitoare dintr-un singur motiv angajaii ageniei vor s neleag mai bine cosmosul. Sunt o comunitate de vistori care au crescut privind cerul nstelat i ntrebndu-se ce e acolo sus. Descoperirile NASA sunt generate de pasiune i de curiozitate, nu de promisiunea superioritii militare.

Pickering i dresese glasul i intervenise din nou, cu voce moale,

ncercnd s mai destind puin atmosfera ncordat:

Larry, eu unul sunt convins c domnul director nu se refer la recrutarea specialitilor NASA pentru a construi satelii militari. Misiunea de credin NASA nu trebuie s se schimbe. NASA i va desfura activitatea ca de obicei, doar c ar dispune de fonduri mai mari i de standarde mai ridicate de siguran.

Pickering se ntorsese spre preedinte:

Securitatea este un concept extrem de costisitor. Toi ne dm cu certitudine seama c breele de securitate ale ageniei provin din lipsa de fonduri adecvate. NASA trebuia s se laude ct mai tare, s adopte ct mai puine msuri de securitate i s deruleze proiecte comune cu alte ri, astfel

nct cheltuielile s fie suportate de mai muli. n schimb, eu propun ca NASA s rmn superba entitate tiinific i nonmilitar care este acum, dar s dispun de un buget mai mare i s aib ceva mai mult discreie.

Mai muli membri ai consiliului de securitate ncuviinaser tcui.

Preedintele Hemey se ridicase ncet de pe scaun, privindu-l int pe

William Pickering i, cu siguran, deranjat de modul n care directorul NRO preluase controlul.

Bill, d-mi voie s te ntreb un lucru: NASA sper s ajung pe Marte n urmtorul deceniu. Ce va zice comunitatea serviciilor secrete cnd o mare parte din bugetul alocat se va risipi ntr-o misiune ctre Marte o misiune care nu aduce beneficii imediate pentru securitatea naional?

NASA va putea proceda cum va crede de cuviin.

Rahat, i replicase sec Hemey.

Toi cei din ncpere i ridicaser privirile. Preedintele Hemey se nfuria foarte rar.

Dac am nvat un singur lucru ca preedinte, declarase Hemey, acela e c direcia o dau cei care controleaz banii. Eu refuz s pun bugetul

NASA n minile celor care nu mprtesc obiectivele pentru care a-ceast agenie a fost nfiinat. Nici nu-mi pot imagina ct tiin pur s-ar putea dezvolta n condiiile n care militarii ar decide care misiuni NASA sunt viabile.

Preedintele cercetase cu privirea ncperea, dup care, ncet i cu bun

tiin, i ndreptase ochii ctre directorul NRO:

Bill, oftase el, neplcerea ta legat de angajamentul NASA n proiecte comune cu agenii spaiale strine este dureros de lipsit de vizionarism. Cel puin cineva lucreaz n mod constructiv cu ruii i cu chinezii. Pacea pe aceast planet nu va fi furit prin for militar. Ea va fi generat de cei care lucreaz mpreun, n ciuda diferendelor dintre guvernele rilor crora aparin.

Dac m ntrebi pe mine, misiunile mixte NASA fac mult mai multe pentru promovarea securitii naionale dect orice satelit spion n valoare de miliarde de dolari i cu sperane mult mai trainice pentru viitor.

Pickering simise cum mnia l copleete n profunzime. Cum

ndrznete un politician s-mi vorbeasc pe un asemenea ton? Idealismul lui Hemey ar fi dat foarte bine ntr-un pension de fete, ns, n lumea real, aa ceva ucidea oameni.

Bill, intervenise i Marjorie Tench, ca i cum ar fi sesizat c Pickering era pe punctul de a exploda, tim c ai pierdut un copil. i mai tim c aceast chestiune ai interpretat-o ntr-un mod personal.

Din tonul femeii, Pickering nu auzise dect condescendena.

Dar te rog s i aminteti, continuase ea, c administraia de la Casa

Alb se lupt acum cu o invazie de investitori care vor s deschid spaiul cosmic sectorului privat. Dac m-ar ntreba cineva, cu toate greelile ei, NASA a fost un prieten pe cinste pentru Serviciile Secrete. Poate c ar fi mai degrab cazul ca toat lumea s o binecuvnteze.

O band de pietri de pe marginea oselei l readuse pe Pickering cu gndul n prezent. Se apropia ieirea de pe autostrad. La un moment dat, Pickering trecu pe lng un cadavru plin de snge al unei cprioare de pe marginea drumului. l ncerc brusc nehotrrea dar continu s mearg mai departe.

Trebuia s ajung la o ntlnire.

Memorialul Franklin Delano Roosevelt este unul dintre cele mai mari monumente americane. Dispunnd de un parc, de fntni arteziene, de grupuri de statui, de alcovuri i de bazine cu ap, monumentul este mprit n patru galerii exterioare, cte una pentru fiecare mandat al fostului preedinte american.

La aproape un kilometru i jumtate de monument, un elicopter Kiowa

Warrior se opri n zbor, sus, deasupra oraului, cu lumina farurilor foarte sczut. ntr-un ora care se luda cu numrul VIP-urilor i al gruprilor mass-media, elicopterele erau la fel de banale precum stolurile de psri migratoare care plecau spre sud. Delta One tia prea bine c aeronava lui n-avea cum s atrag atenia, ct vreme rmnea n afara razei de aciune a

domului, insul de spaiu aerian protejat din jurul Casei Albe. Oricum, el i echipa sa nu aveau s zboveasc prea mult prin partea locului.

Kiowa se oprise n aer la o nlime de aptezeci de metri, n apropierea monumentului, dar nu exact deasupra acestuia. Delta One i verific poziia. Privi nspre stnga, unde Delta Two manevra sistemul de vedere telescopic de noapte. Miniecranul video prezenta o imagine verzuie a ntregii intrri dinspre monument. Zona era pustie.

Acum trebuiau s atepte.

Nu avea s fie o misiune discret de lichidare. Unii oameni nu puteau fi ucii n mod discret. Existau repercusiuni, indiferent de metoda folosit. Investigaii. Anchete. n astfel de cazuri, cea mai bun acoperire era zgomotul.

Exploziile, focul i fumul ddeau aparena unei declaraii publice, iar primele

gnduri legate de posibilii atentatori se ndreptau spre terorismul strin. Mai ales cnd inta era o oficialitate de prim rang.

Delta One scan monumentul de dedesubt prin intermediul sistemului de vedere de noapte. Parcarea i aleea de intrare erau pustii. n curnd, i spuse el. Locaia acestei ntlniri private, dei se afla n zon urban, era dezolant de pustie la o astfel de or. Delta One i ntoarse privirea de la miniecran la controalele armelor.

n noaptea asta, arma de atac avea s fie sistemul Hellfire. n esen, o rachet antitanc cu ghidare prin laser, Hellfire dispunea de capaciti unice de a-i dobor inta. Proiectilul putea lovi o int iluminat cu raz laser proiectat de observatori de la sol, de alte aeronave sau chiar de aeronava lansatoare. n noaptea asta racheta avea s fie ghidat autonom prin intermediul unui proiector laser montat n corpul elicopterului. De ndat ce proiectorul aeronavei picta inta cu un fascicul laser, racheta Hellfire se direciona singur. Deoarece racheta putea fi tras din aer sau de pe sol, aciunea din acea noapte nu necesita neaprat prezena unui elicopter. n plus, Hellfire reprezenta o marc popular n rndul traficanilor de arme de pe piaa neagr, aa c vina putea fi, fr nici o problem, atribuit teroritilor.

Sedan, rosti Delta Two.

Delta One se uit la miniecran. O limuzin neagr, greu de identificat, se apropia de aleea de intrare, conform planului. Era mijlocul obinuit de transport pentru marile agenii guvernamentale. Pe msur ce se apropia, oferul micor intensitatea luminii farurilor. Maina ddu ocol de cteva ori, apoi opri lng un plc de copaci. Delta One urmri ecranul, n vreme ce camaradul lui mut sistemul de vedere asupra portierei, oferului. Dup o clip, chipul persoanei se ivi n raza vizual.

Delta One trase aer n piept.

int confirmat, rosti camaradul lui.

Delta One se uit din nou la ecran, cu crucea fin de fixare a intei din centru, simindu-se ca un lunetist care urma s asasineze un membru al unei familii regale. int confirmat.

Delta Two rsuci spre stnga compartimentul cu ustensile de navigaie i activ proiectorul laser. inti cu grij. aptezeci de metri mai jos, un punct luminos, invizibil oferului, apru pe acoperiul mainii.

inta fixat, zise el.

Delta One inspir adnc. Trase.

De sub fuzelajul elicopterului se auzi un sfrit, urmat de o dr remarcabil de subire de lumin care se ndrepta spre sol. Dup o secund, maina din parcare se fcu frme ntr-o explozie de flcri orbitoare. Buci de metal contorsionat ncepur s zboare n toate prile. Cauciucurile incandescente o luar razna spre plcul de copaci.

Misiunea terminat, rosti Delta One, plecnd deja cu elicopterul din zon. Sun-l pe controlor!

La mai puin de trei kilometri deprtare, preedintele Zach Hemey se pregtea de culcare. Ferestrele blindate ale reedinei erau groase de trei centimetri. Hemey nu auzi explozia.

Baza aerian a Pazei de Coast din Atlantic City este situat ntr-o poriune sigur a Centrului Tehnic i de Administrare Aviatic Federal William

J. Hughes din cadrul Aeroportului Internaional Atlantic City. Printre responsabilitile Centrului se numr i paza apelor Atlanticului de la Asbury Park pn la Cape May.

Rachel Sexton i reveni din aipeal cnd roile avionului se aezar cu un scrnet pe pista pustie cuibrit ntre dou imense depozite de marf.

Surprins de faptul c adormise, Rachel se uit ameit la ceas. 2.13 A. M. I se prea c dormise zile n ir.

Era nfurat ntr-o ptur care-i inea cald. Michael Tolland tocmai se trezea i el alturi i i oferi un zmbet obosit.

Corky veni cltinndu-se pe coridor i se strmb cnd i vzu:

La naiba, mai suntei nc aici? Eu m-am trezit creznd c noaptea asta a fost un comar.

Rachel cunotea senzaia. M ndrept iar spre mare.

Avionul se opri ntr-un trziu, iar Rachel i ceilali ieir pe pista pustie. Cerul era acoperit de nori, dar briza de coast era cldu. Fa de Ellesmere,

New Jersey prea situat la tropice.

Aici! Se auzi o voce strignd.

Rachel i ceilali se ntoarser i vzur unul dintre clasicele elicoptere

HH-65 Dolphin, vopsite n rou aprins, ale Pazei de Coast ateptndu-i n apropiere. ncadrat de panglica de un alb strlucitor vopsit pe coada elicopterului, un pilot complet echipat le fcea semn.

Tolland ddu impresionat din cap n direcia lui Rachel:

eful tu tie s aranjeze bine lucrurile.

Habar n-ai tu ct de bine, i rspunse Rachel n gnd.

Corky se uita chior:

Deja? Fr pauz de mas?

Pilotul i ntmpin i i ajut s se urce. Fr s le cear numele, le vorbi reverenios i cu multe precauii. Pickering avertizase probabil Paza de Coast c aceast misiune avea un caracter secret. Cu toate astea, n ciuda discreiei cerute de Pickering, Rachel i ddu seama c identitile lor rmseser necunoscute doar cteva secunde, cci pilotul nu reui s-i ascund surpriza cnd vzu celebra vedet de televiziune, Michael Tolland.

Punndu-i centura de siguran lng Tolland, Rachel simi deja cum o cuprinde ncordarea. Motorul Aerospaiale de deasupra capetelor lor se trezi la via, iar rotoarele late de treisprezece metri ale Dolphinului pornir s se nvrteasc ntr-o cea argintie. Zumzetul se transform n muget, iar elicopterul se ridic de pe pist i porni n ui noapte.

Pilotul se rsuci pe locul lui i zise:

Mi s-a spus c mi vei spune destinaia dup ce ne ridicm de la sol.

Tolland i spuse pilotului coordonatele unei locaii aflate lng coast, la circa cincizeci de kilometri de poziia lor curent.

Nava lui se afl la dousprezece mile n larg, i spuse Rachel, cuprins de un fior.

Pilotul introduse coordonatele n sistemul de navigaie, dup care ddu drumul mai tare la motoare. Elicopterul ni spre sud-est.

n vreme ce malul nisipos al coastei din New Jersey aluneca sub ei, Rachel i ntoarse privirea de la ntunecimea oceanului care se ntindea n fa. Chiar dac o ngrijora profund faptul c se ntorcea la ocean, Rachel ncerc s se calmeze spunndu-i c era nsoit de un brbat pentru care oceanul devenise prieten pe via. n cabina ngust, Tolland sttea nghesuit lng ea, cu oldurile i umerii apropiindu-li-se. Niciunul nu ncerc s i schimbe poziia:

tiu c n-ar trebui s pomenesc de aa ceva, izbucni pe neateptate pilotul, plin de emoie, dar e clar c dumneavoastr suntei Michael Tolland i eu trebuie s mrturisesc c, n fine, v-am urmrit la televizor toat noaptea!

Meteoritul! E absolut incredibil! Probabil c suntei uluit! Tolland ncuviin rbdtor din cap:

Am rmas fr grai.

Documentarul a fost fantastic! tii, postul de televiziune l-a reluat de nu tiu cte ori. Niciunul dintre piloii de serviciu n-au vrut misiunea asta, pentru c toat lumea voia s se uite la televizor, dar eu am tras paiul scurt. V vine s credei? Paiul scurt! i iat-m aici! Dac bieii ar ti c zbor chiar cu

Apreciem faptul c ne pilotai, l ntrerupse Rachel, dar prezena noastr aici trebuie s rmn confidenial. Nimeni nu trebuie s tie unde ne aflm.

Categoric, domni. Ordinele pe care le-am primit au fost foarte clare.

Pilotul ezit, apoi expresia de pe chip i se schimb:

Hei, nu cumva ne ndreptm spre Goya?

Tolland ddu fr tragere de inim din cap:

Ba da.

Fir-ar s fie! Exclam pilotul. Scuzai-m. mi cer scuze, dar am vzut nava la televizor. Cea cu chil geamn, nu? Ciudat aspect pentru bestia aia!

N-am fost niciodat pe un vas proiectat n stil SWATH. Nu mi-am imaginat niciodat c nava dumitale va fi prima!

Rachel i lu privirea de la pilot, tot mai ngrijorat de faptul c se ndeprta de rm.

Tolland se ntoarse spre ea:

i-e bine? Puteai rmne la rm. i-am spus eu.

Ar fi trebuit s rmn la rm, i zise Rachel, tiind prea bine c mndria n-ar fi lsat-o s fac un asemenea gest.

Nu, mulumesc. N-am nimic. Tolland zmbi:

O s fiu cu ochii pe tine.

Mersi.

Rachel era surprins s constate cum cldura din vocea lui o fcea s se simt mai n siguran.

Ai vzut i tu Goya la televizor, nu?

Ea ncuviin:

Este o mm nav cu aspect interesant.

Tolland izbucni n rs:

Da. La vremea ei, a fost un prototip extrem de ndrzne, dar proiectarea n-a putut ine pasul.

Nu-mi imaginez de ce, glumi Rachel, imaginndu-i bizarul profil al vasului.

Acum NBC m preseaz s folosesc o nav mai nou. Ceva Nu tiu, mai sclipitor i mai atrgtor. nc un sezon sau dou i m vor determina s m despart de ea.

Gndindu-se la aceast eventualitate, Tolland pru de-a dreptul melancolic.

Nu i-ar plcea o nav nou-nou?

tiu eu Am o mulime de amintiri de la bordul ei.

Rachel zmbi:

Ei bine, aa cum obinuia mama mea s spun, mai devreme sau mai trziu cu toii trebuie s ne desprim de trecut.

Tolland se uit adnc n ochii ei pre de cteva clipe:

Da, tiu.

La naiba! Rosti oferul de taxi, uitndu-se peste umr la Gabrielle. Se pare c a avut loc un accident undeva, n fa. Nu mai plecm nicieri. Cel puin, nu pentru o bucat de vreme.

Gabrielle privi pe fereastr i zri luminile clipitoare ale vehiculelor de intervenie fulgernd n noapte. Mai muli poliiti blocau drumul n fa, oprind traficul din jurul Mall-ului.

Probabil c a fost un accident cumplit, mai zise oferul, artnd spre flcrile care se vedeau n apropiere de FDR Memorial.

Gabrielle se ncrunt. Tocmai acum trebuia s se ntmple i asta. Trebuia s ajung neaprat la senatorul Sexton cu vetile despre PODS i despre geologul canadian. Se ntreb dac minciunile celor de la NASA legate de modul de descoperire a meteoritului aveau s provoace un scandal suficient de mare ca s relanseze campania electoral a senatorului. Poate c multor politicieni nu le-ar fi suficient, se gndi ea, dar aici era vorba de Sedgewick

Sexton, un om care i construise o campanie electoral punnd accent pe greelile altora.

Gabrielle nu se simea ntotdeauna mndr de abilitatea senatorului de a pune un accent negativ i de a profita de ghinioanele oponenilor politici, dar metoda era eficient. Priceperea lui Sexton n lansarea zvonurilor i n manifestri de indignare putea transforma aceast scpare a unui departament

NASA ntr-o chestiune de moralitate care putea infecta ntreaga agenie spaial i, prin asociere, ntreaga administraie prezidenial.

Dincolo de fereastr, flcrile din zona FDR Memorial preau s creasc

n intensitate. Civa copaci din apropiere luaser foc, iar camioanele de pompieri i doborau. oferul de taxi deschise radioul i ncepu s caute pe diverse frecvene.

Oftnd, Gabrielle i nchise ochii i se ls prad epuizrii care o ncerca.

Cnd venise pentru prima dat la Washington, visase s lucreze n politic

pentru totdeauna, cine tie, poate, ntr-o zi chiar la Casa Alb. Pe moment ns, avea sentimentul c nghiise la politic s-i ajung pentru o via ntreag duelul cu Marjorie Tench, pozele obscene cu ea i cu senatorul, toate minciunile celor de la NASA

Un corespondent de pres anuna pe un post de radio ceva despre o bomb i despre un posibil act terorist.

Trebuia s plec din oraul sta i zise Gabrielle, pentru prima dat de cnd sosise n capital.

Controlorul era rareori ncercat de remucri, dar ziua care se terminase fusese extrem de ncrcat i acum i cerea plata. Nimic nu se desfurase conform ateptrilor descoperirea tragic a puului de inserie din ghea, dificultatea de a pstra secret acea informaie, iar acum lista din ce n ce mai lung de victime.

Nimeni nu trebuia s moar cu excepia canadianului.

Ca o ironie, partea tehnic, cea mai dificil a planului, se dovedise cea mai puin problematic. Completat cu luni de zile nainte, inseria reuise fr nici o problem. Odat ce anomalia fusese inserat, nu rmsese dect ateptarea lansrii satelitului PODS. Acesta era destinat scanrii unor seciuni enorme ale Cercului Arctic, iar mai devreme sau mai trziu aplicaia software de detectare a anomaliilor de la bord ar fi detectat meteoritul i i-ar fi oferit ageniei o descoperire major.

Numai c blestemata de aplicaie software nu funcionase.

Aflnd c aplicaia euase, cu anse nule de a fi nlocuit pn la alegeri, controlorul i dduse rapid seama c ntregul plan era pus n pericol. Fr PODS, meteoritul avea s rmn nedetectat. Controlorul trebuia s gseasc o cale de a alerta pe cineva din NASA despre existena meteoritului. Soluia presupunea aranjarea unei transmisii radio de urgen din partea unui geolog canadian aflat n vecintatea inseriei. Din motive evidente, geologul trebuise eliminat imediat, iar moartea lui trebuia s par accidentala. Aruncarea unui geolog nevinovat din elicopter nsemnase doar nceputul. Acum lucrurile evoluau cu repeziciune.

Wailee Ming, Norah Mangor. Dou cadavre.

Asasinatul ndrzne care tocmai avusese loc la FDR Memorial.

n curnd, pe list aveau s se adauge i Rachel Sexton, Michael Tolland

i doctorul Marlinson.

Nu exist alt cale, i zise controlorul, luptndu-se cu remucrile tot mai mari. Sunt mult prea multe n joc.

Elicopterul Pazei de Coast zbura la o mie de metri altitudine i mai avea trei kilometri de parcurs pn la int, cnd Michael Tolland strig spre pilot:

Dispunei de sistem de vedere pe timp de noapte Nightsight la bordul chestiei steia?

Pilotul ncuviina:

Suntem unitate de salvare.

Tolland se ateptase mcar la atta. Sistemul Nightsight fusese realizat de compania Raytheon pentru luare de imagini marine pe timp de noapte i era

capabil s localizeze supravieuitorii naufragiilor n bezn. Cldura emanat de capul unui nottor aprea ca un punct rou pe o mare de negru.

Dai-i drumul, v rog, i ceru Tolland. Pilotul pru nedumerit:

De la nlimea asta nu se vede nimic, doar dac nu arde o platform petrolier.

Dumneavoastr dai-i drumul! Insist Tolland.

Pilotul se uit ciudat la Tolland, apoi manevr nite butoane, comandnd lentilelor termice de sub elicopter s inspecteze o lungime de cinci kilometri de ocean n faa lor. Pe bordul de lng pilot se aprinse un ecran LCD. Imaginea se cristaliz treptat.

Sfinte Sisoe!

Elicopterul se cltin cteva clipe cnd pilotul tresri de surpriz, apoi i reveni.

Rachel i Corky se aplecar n fa i se uitar la imagine la fel de surprini. Fundalul negru al oceanului era iluminat de o spiral enorm, de un rou care pulsa.

Rachel se ntoarse ocat spre Tolland:

Pare a fi un ciclon.

Chiar asta e, o aprob Tolland. Un ciclon de cureni calzi. Cu lime de circa opt sute de metri.

Pilotul chicoti de uimire:

Da, mare mai e! Vedem aa ceva din cnd n cnd, dar despre asta n-am auzit pn acum.

A ieit la suprafa sptmna trecut, i explic Tolland. Probabil c nu va mai dura dect cteva zile.

Ce l provoac? Se interes Rachel, nc perplex la vederea unui ciclon uria de ap n mijlocul oceanului.

Un dom de magm, rspunse pilotul.

Rachel se uit la Tolland cu o privire ngrijorat:

Un vulcan?

Nu, i explic Tolland. Nu sunt vulcani activi pe Coasta de Est, ns din cnd n cnd apar buzunare de magm care sap sub platforma marin i genereaz zone fierbini. Zona fierbinte genereaz la rndul ei un gradient invers de temperatur ap fierbinte la fund i ap mai rece la suprafa. De aici rezult aceti cureni gigantici n form de spiral. Li se spune megafisur.

Se rotesc cteva sptmni, apoi se disipeaz.

Pilotul privi spirala pulsnd de pe ecranul LCD:

Se pare c sta este nc destul de puternic.

Pilotul fcu o pauz i cut coordonatele navei lui Tolland, apoi privi peste umr, surprins:

Domnule Tolland, se pare c v-ai parcat vasul chiar n mijlocul vrtejului.

Tolland ncuviin:

Curenii sunt mai linitii n apropiere de ochiul vrtejului. Optsprezece noduri. Ca o ancorare ntr-un ru cu ape repezi. Ancora noastr a fost supus la presiuni serioase sptmna asta.

Isuse, zise pilotul. Un curent de optsprezece noduri? A nu se cdea peste bord!

Izbucni n rs.

Rachel nu i inu isonul:

Mike, nu mi-ai spus nimic despre megafisura asta, despre domul de magm sau despre cureni fierbini.

Tolland i puse mna pe genunchiul ei, ncercnd s o liniteasc.

Nu este nici un pericol, crede-m!

Rachel se strmb:

Aadar documentarul pe care l filmai aici se referea la fenomenul sta de dom magmatic?

Se referea la megafisura i la Sphyma mokarran.

Corect. Ai mai spus asta ceva mai devreme.

Tolland i zmbi sfios:

Sphyma mokkaran iubete apa cald, iar acum toate microorganismele de pe o raz de o sut i cincizeci de kilometri se adun n bazinul sta de ocean nclzit.

Drgu.

Rachel ddu nelinitit din cap:

i rogu-te frumos s-mi spui, ce mai e i Sphyma mokaran?

Cel mai urt pete din ocean.

Exracuda?

Tolland rse:

Marele rechin-ciocan. Rachel nepeni lng el:

n jurul navei tale roiesc rechini-ciocan?

Tolland i fcu cu ochiul:

Stai linitit, nu sunt periculoi.

N-ai spune asta dect dac ar fi periculoi.

Tolland chicoti:

Cred c ai dreptate. Se aplec vesel spre pilot:

Hei, ct vreme a trecut de cnd ai salvat pe cineva de un atac al rechinilor-ciocan?

Pilotul ridic din umeri:

Mi s fie! De zeci de ani n-am salvat pe nimeni de aa ceva. Tolland se ntoarse spre Rachel:

Vezi? De zeci de ani. N-ai de ce s-i faci griji.

Chiar luna trecut, adug pilotul, am avut parte de un atac n care un idiot de scafandru amator se mprietenea

Stai aa! Sri Rachel. Ai spus c n-ai salvat pe nimeni de zeci de ani!

Mda, replic pilotul. Nu am salvat pe nimeni. De obicei, ajungem prea trziu. Ticloii tia ucid ntr-o clip.

Din aer, silueta navei Goya se ivea la orizont. Chiar i la o distan de peste apte sute de metri, Tolland putea deslui luminile strlucitoare de punte pe care Xavia le lsase, cu nelepciune, aprinse. Vznd acele lumini, se simea ca un cltor obosit care ajungea, n sfrit, acas.

Parc spuneai c la bord e o singur persoan, i zise Rachel, surprins s vad toate acele lumini.

Tu nu lai o lumin aprins cnd rmi singur acas?

O singur lumin. Nu toat casa.

Tolland zmbi. Chiar dac prea pus pe glume, Rachel lsa clar s se vad extrema ei ngrijorare pentru faptul c se gsea acolo. Tolland vru s-i pun un bra n jurul ei pentru a o liniti, dar era aproape sigur c n-o va ajuta prea mult.

Luminile sunt aprinse din motive de securitate. Indic activitate pe

vas.

Corky chicoti:

Te temi de pirai, Mike?

Nu. Pericolul cel mai mare aici este dat de idioii care nu tiu s citeasc un radar. Cea mai bun aprare mpotriva abordajului este s te asiguri ca te vede toat lumea.

Corky i miji ochii nspre nava sclipitoare.

Te vede? Arat ca un transatlantic pregtit de carnaval n noaptea de

Anul Nou. E clar c NBC pltete factura de electricitate.

Elicopterul Pazei de Coast ncetini apropiindu-se de imensa nav luminat. Pilotul ncepu manevrele de aterizare pe halipad-ul din pupa. Chiar dac se gsea nc n aer, Tolland putea auzi deja zgomotele curentului turbat care trgea de lanurile vasului. Ancorat de prova, Goya sttea cu faa spre curentul care trgea de ancora masiv ca o bestie n lanuri.

Chiar c e o frumusee, zise pilotul, rznd.

Tolland simi sarcasmul din vocea lui. Goya era o nav ngrozitor de urt. Urt ca un dos, cum o poreclise un critic de televiziune. Una dintre cele doar aptesprezece nave SWATH construite vreodat, Goya n-avea nici un element care s o fac atrgtoare.

Vasul era, n esen, o platform orizontal masiv care plutea la zece metri deasupra oceanului pe patru piloni imeni ataai unor pontoane. De la distan, nava arta ca o platform de foraj marin cu carena cobort. De aproape, prea doar o barj pe catalige. Cabinele echipajului, laboratoarele de cercetri i puntea de navigaie erau gzduite de o serie de structuri stratificate aflate sus pe nav, fapt care crea impresia unei imense tvi pentru ceti de cafea care sprijinea un amestec haotic de cldiri multietajate.

n ciuda aspectului puin plcut, forma navei o fcea s deplaseze semnificativ mai puin ap dect alte nave, ceea ce i conferea o stabilitate crescut. Platforma suspendat permitea filmarea uoar, munca mai facil n laboratoare i mai puin mizerie de curat din pricina rului de mare al oamenilor de tiin. Chiar dac NBC exercitase presiuni ca Tolland s i permit postului de televiziune s cumpere o nav mai modern, acesta refuzase cu obstinaie. n mod sigur existau vase mai noi i chiar mai stabile,

ns Goya era casa lui de peste zece ani casa prin care i gsise calea de a reveni la via dup moartea Celiei. n unele nopi, i mai auzea nc vocea n

uieratul vntului pe punte. Doar cnd fantomele aveau s dispar, Tolland avea s ia n consideraie propunerea de achiziionare a unei nave noi.

Acel moment nu sosise nc.

Odat cu aterizarea pe platforma din pupa navei, Rachel se simi mai uurat, dar doar n parte. Vestea bun era aceea c nu mai zbura deasupra oceanului. Vestea proast era c sttea pe ap. Urcndu-se pe punte, se lupt cu senzaia de tremurtur din picioare. Odat ajuns sus, privi n jur. Puntea era surprinztor de nghesuit, mai ales cu elicopterul la bord. ndreptndu-i privirea spre prova, Rachel zri construcia stngace i etajat reprezentnd partea central a navei.

Tolland sttea aproape de ea.

tiu, zise el cu voce tare ca s acopere sunetele scoase de curentul de ap de dedesubt. Pare mai mare la televizor.

Rachel ddu din cap:

i mai stabil.

E una dintre cele mai sigure nave de pe mare. i garantez.

Tolland i aez o mn pe umrul ei i o conduse de-a lungul punii.

Cldura minii lui reui s o calmeze pe Rachel mai mult dect oricare vorb pe care ar fi putut-o rosti el. i totui, privind napoi spre pupa, vederea vrtejului agitat de ap din spatele lor i provoc fiori. Tocmai stm pe o megafisur de magm, i spuse ea.

Undeva, n partea din fa a punii dorsale a navei, Rachel zri submersibil Triton de o singur persoan atrnnd de un vinci uria. Botezat dup zeul grec al mrii, Triton-ul arta complet diferit de modelul anterior,

Alvin. Submersibilul dispunea de un dom semisferic din acrilat n partea din fa, construcie care fcea submersibilul s semene mai degrab cu un vas uria pentru peti. Puine lucruri o ngrozeau mai tare pe Rachel dect scufundarea la treizeci de metri n apele oceanului ntr-o carcas n care singura perdea de separaie dintre faa ei i ap era constituit dintr-un geam de material plastic. Desigur, conform celor spuse de Tolland, singura neplcere a unei cltorii cu Triton-ul era dat de prima parte a aciunii coborrea

nceat prin trapa din Goya i atrnarea ca un pendul la zece metri deasupra mrii.

Probabil c Xavia e n hidrolab, zise Tolland, continundu-i deplasarea pe punte. Pe aici!

Rachel i Corky se luar dup Tolland. Pilotul de la Paza de Coast ramase n elicopterul lui, cu instruciuni stricte s nu se foloseasc de comunicaiile radio.

Uitai-v la asta, zise Tolland, oprindu-se n dreptul balustradei drepte a vasului.

Ezitnd, Rachel se apropie de balustrad. Se gseau undeva foarte sus. Apa se afla la cel puin zece metri sub ei; cu toate astea cldura emanat ajungea pn sus.

Temperatura e aceea a unei bi fierbini, i explic Tolland, ncercnd s acopere zgomotele vrtejului.

Se ntinse ctre o cutie cu mai multe comutatoare fixat pe balustrad.

Ia privii, mai zise el i aps pe un comutator.

Un arc lat de lumin se aprinse n apa din spatele navei, iluminnd-o de dedesubt, ca o piscin noaptea. Rachel i Corky rmseser cu gura cscat.

Apa din jurul vasului era plin de zeci de umbre fantomatice. La doar civa metri sub suprafaa iluminat, armate ntregi de forme ntunecate i zvelte notau n paralel mpotriva curentului. Boturile lor inconfundabile n form de ciocan se micau n sus i n jos, ca i cum ar fi meninut un soi de ritm nnscut.

Dumnezeule, Mike, ngim Corky. Ce m bucur c ai vrut s ne ari aa ceva!

Rachel ncremeni. Vru s se dea napoi, dar constat c nu se putea mica. Era acaparat de privelitea nfiortoare.

Sunt incredibili, nu? Zise Tolland.

Mna lui se odihnea din nou pe umrul ei, ntr-un gest de linitire.

Pot s caute locurile cu ap cald sptmni n ir. Tipii tia au cele mai fine nasuri din ntregul ocean, datorit lobilor olfactivi telencefalici mrii.

Adulmec sngele de la peste un kilometru distan. Corky prea sceptic:

Lobi olfactivi telencefalici mrii?

Nu m crezi?

Tolland ncepu s caute ceva ntr-un dulap de aluminiu aflat lng locul n care stteau. Dup cteva clipe, scoase de acolo un pete e mort.

O s-i demonstrez!

Lu un cuit din dulap i tie petele n cteva locuri. Acesta ncepu s lase snge.

Isuse, Mike, izbucni Corky. E dezgusttor!

Tolland arunc petele nsngerat peste bord. n clipa n care petele atinse apa, ase sau apte rechini se npustir ntr-un salt feroce, cu perechile lor de coli argintii repezindu-se nebunete s sfie prada. Petele dispru

ntr-o fraciune de secund.

Oripilat, Rachel se ntoarse i se holb la Tolland, care inea deja n mn alt pete. De acelai fel i de aceeai mrime.

De aceasta dat, fr snge, zise Tolland.

Arunc petele fr a-l tia. Petele ajunse n ap, dar nu se petrecu nimic. Rechinii prur s nu observe. Momeala fu luat de curentul de ap, fr s atrag n nici un fel atenia asupra ei.

Atac numai pe baza mirosului, explic Tolland, lundu-i din dreptul balustradei. De fapt, se poate nota n mijlocul lor n perfect siguran, dar trebuie s nu existe rni deschise.

Corky art nspre copcile din obrazul lui. Tolland se ncrunt:

Corect. Tu nu intri n discuie.

Taxiul lui Gabrielle nepenise locului.

Ateptnd n apropiere FDR Memorial, Gabrielle privi nspre vehiculele de intervenie din deprtare i avu senzaia c o cea real se aaz peste ora.

Buletinele radio spuneau acum c n maina care srise n aer era posibil s se fi aflat o nalt oficialitate guvernamental.

Gabrielle scoase telefonul celular i form numrul senatorului. Probabil c Sexton ncepuse deja s se ntrebe ce era cu ea de avea nevoie de atta timp pentru a ndeplini treaba.

Linia era ocupat.

Gabrielle privi spre ceasul de marcat al taxiului i se strmb. Cteva dintre celelalte maini nepenite n trafic ncepeau s fac stnga-mprejur ca s caute rute ocolitoare.

oferul se uit la ea peste umr:

Vrei s ateptai? Sunt bnuii dumneavoastr! Gabrielle zri i alte maini de intervenie care se apropiau.

Nu. Haidei s ntoarcem!

oferul mormi ceva aprobator i ncepu manevrele de ntoarcere a taxiului. n vreme ce maina se urc zdruncinndu-se peste marginea oselei,

Gabrielle ncerc din nou s-l sune pe Sexton. Linia continua s fie ocupat.

Cteva minute mai trziu, dup ce oferul fcu o curb ampl, taxiul parcurgea C. Street, Gabrielle zri ivindu-se n fa cldirea de birouri Philip A.

Hart. Intenionase s mearg drept la apartamentul senatorului, dar odat ce biroul ei se gsea att de aproape

Trage pe dreapta, rosti ea precipitat. Chiar acolo. Mulumesc.

i fcu oferului semn unde s opreasc. Acesta se conform.

Gabrielle plti cursa i i ddu un baci de zece dolari.

Poi atepta zece minute? l ntreb ea pe ofer.

Acesta se uit la bani, apoi i privi ceasul:

Dar nici un minut mai mult.

Gabrielle se ndeprt n fug. O s m ntorc n cinci.

Coridoarele pustii din marmur ale cldirii Senatului preau de-a dreptul fantomatice la acea or. Gabrielle se grbi printre coloanele de statui austere care strjuiau intrarea de la etajul trei. Muchii ncepeau s o doar din cauza efortului. Ochii de piatr statuilor preau s o urmreasc precum nite santinele tcute.

Gabrielle ajunse la ua biroului senatorial de cinci camere a lui Sexton i i folosi cartela de acces ca s intre. Secretariatul de la intrare era slab iluminat. Trecnd prin hol, Gabrielle parcurse un mic coridor ctre biroul personal. Intr, aprinse lmpile fluorescente i se ndrept direct spre fiierele cu documente.

Gabrielle inea acolo un ntreg dosar legat de bugetarea Sistemului NASA de Observare a Pmntului, incluznd informaii detaliate despre PODS. Sexton avea s cear, cu siguran, ct mai multe date despre PODS de ndat ce ea avea s-i povesteasc despre Harper.

NASA a minit n legtur cu PODS.

n vreme ce frunzrea dosarele, sun telefonul ei celular.

Domnule senator? ntreb ea fr s mai verifice.

Nu, Gabs. Yolanda.

Vocea prietenei ei prea neobinuit de ncordat:

Mai eti la NASA?

Nu. Acum sunt la birou.

Ai descoperit ceva despre NASA?

Habar n-ai tu. Gabrielle tia c nu-i putea povesti nimic Yolandei pn cnd nu discuta cu Sexton; senatorul avea idei aparte legate de modurile de manipulare a unei astfel de informaii.

i povestesc dup ce discut cu Sexton. Chiar acum plec spre el.

Yolanda rmase tcut cteva clipe:

Gabs, mai ii minte chestiile alea pe care mi le spuneai despre campania de finanare a lui Sexton i despre SFF?

i-am explicat c m-am nelat i

Tocmai am aflat c doi dintre reporterii notri care se ocup de industria aerospaial au lucrat la un articol pe aceeai tem.

Gabrielle fu surprins de veste:

i asta ce nseamn?

Habar n-am. Dar tipii tia sunt buni i par destul de convini c Sexton ia bani negri de la Fundaie. Mi-am zis c trebuie s te sun. tiu c mai devreme i-am spus c ideea e nebuneasc. Marjorie Tench n chip de surs de informaii prea destul de partizan, dar angajaii tia ai notri tiu i eu, poate c vrei s discui cu ei nainte de a te vedea cu senatorul.

Dac ei sunt att de convini, de ce n-a aprut nimic n pres? Gabrielle prea mai defensiv dect ar fi vrut ea:

Nu dispun de dovezi solide. Se pare c senatorul se pricepe s i tearg urmele.

La fel ca majoritatea politicienilor.

N-ai s gseti nimic aici, Yolanda. i-am spus c senatorul a recunoscut c primete donaii de la SFF, dar toate sumele de bani sunt sub plafon.

tiu c asta i-a spus el, Gabs, iar eu nu pretind c tiu care este adevrul n toat povestea asta. M-am simit doar obligat s te sun pentru c i-am spus s nu ai ncredere n Marjorie Tench, iar acum aflu c alii, n afara lui Tench, cred c senatorul e mnjit. Asta-i tot.

Cine sunt reporterii ia?

Gabrielle simea cum un val neateptat de mnie o cuprinde acum.

Nu-i pot da nume. i pot aranja o ntlnire. Sunt tipi inteligeni. neleg foarte bine legea de finanare a campaniilor

Yolanda ezit:

tii, tipii tia cred chiar c Sexton are probleme cu banii e chiar

falit.

n tcerea din birou, Gabrielle auzea ecoul acuzaiilor lui Tench. Dup ce a murit Katherine, senatorul a cheltuit cea mai mare parte a motenirii pe

investiii proaste, confort personal i cumprarea a ceea ce prea o victorie confortabil n alegerile primare. Acum ase luni, candidatul dumitale era falit.

Oamenilor notri le-ar plcea s discute cu tine, zise Yolanda.

Pun pariu c aa e, gndi Gabrielle.

Te sun eu napoi!

Pari ofticat.

Niciodat pe tine, Yolanda. Niciodat pe tine. Mulumesc!

Gabrielle nchise.

Aipit pe un scaun n faa uii apartamentului lui Sexton, un paznic se

detept la auzul soneriei de la telefonul su celular. Ridicndu-se drept pe scaun, omul se frec la ochi i scoase telefonul din buzunarul de la piept.

Da?

Owen, aici e Gabrielle.

Paznicul lui Sexton i recunoscu vocea.

Oh, bun.

Trebuie s vorbesc cu senatorul. Vrei s bai n u n locul meu? Telefonul lui sun ocupat.

E cam trziu.

Sunt sigur c e treaz.

Gabrielle prea nerbdtoare:

E o urgen.

Alta?

Aceeai. Tu d-mi-l la telefon, Owen! Chiar trebuie s-l ntreb ceva.

Paznicul oft i se ridic n picioare:

Bine, bine. O s bat n u.

Se ntinse spre ua apartamentului.

Dar o fac doar pentru c el s-a bucurat c v-am dat drumul nainte. Ezitnd, omul ntinse mna s bat.

Ce-ai spus?

Pumnul paznicului se opri n aer:

Am spus c senatorul s-a bucurat c v-am dat drumul mai devreme. Ai avut dreptate. N-a fost nici un fel de problem.

Tu i senatorul ai discutat pe tema asta?

Gabrielle prea surprins:

Mda. i ce-i cu asta?

Nimic, doar c nu credeam

De fapt, a fost cam ciudat. Senatorul a avut nevoie de cteva secunde ca s-i aminteasc de faptul c ai fost nuntru. Cred c bieii au dat pe gt mai multe pahare.

Cnd ai discutat, Owen?

Imediat ce ai plecat. S-a ntmplat ceva?

Cteva clipe de tcere.

Nu Nu. Ascult, dac m gndesc mai bine, hai s nu-l deranjm pe senator n clipa asta. O s continui s sun la telefon, iar dac n-am noroc, o s revin i atunci o s te rog iari s bai n u.

Paznicul i ddu ochii peste cap:

Cum spunei, domnioar Ashe.

Mulumesc, Owen. Scuze c te-am deranjat!

Nici o problem.

Paznicul nchise, se aez napoi pe scaun i aipi la loc.

Singur n biroul ei, Gabrielle rmase nemicat cteva secunde nainte de a pune telefonul n furc. Sexton tie c am fost n apartamentul lui i nu mi-a spus nimic?

Ciudeniile din noaptea asta deveneau tot mai mari. Gabrielle srise imediat la apelul senatorului, n vreme ce se afla la postul de televiziune ABC. Senatorul o uluise cu recunoaterea necondiionat a faptului c se ntlnea cu firme aerospaiale i c accepta bani din partea lor. Sinceritatea lui o convinsese Gabrielle. Chiar o ruinase. Confesiunea lui prea acum mult mai puin nobil ca nainte.

Mruniuri, zisese Sexton. Nimic ilegal.

Brusc, toate bnuielile vagi ale lui Gabrielle legate de senatorul Sexton preau s revin la suprafa.

Afar, se auzea claxonul taxiului.

Comanda navei se fcea dintr-o ncpere din plexiglas, n form de cub, situat mai sus cu dou etaje fa de puntea principal. De acolo, Rachel avea o vedere panoramic a mrii care o nconjura din toate prile, o privelite pe care avu curajul s o admire o singur dat nainte de a se ntoarce la chestiunea care o preocupa.

Dup ce i trimisese pe Tolland i pe Corky s o gseasc pe Xavia,

Rachel se pregtise s-l contacteze pe Pickering. i promisese directorului c l va suna dup ce va ajunge la destinaie i acum era nerbdtoare s afle ce i spusese Tench n cadrul ntlnirii.

Sistemul SHINCOM 2 100 al navei reprezenta o platform digital de comunicaii cu care Rachel era destul de familiarizat. tia c orice convorbire prin acest sistem era sigur, ct vreme era meninut sub un anumit prag de timp.

Acum, dup ce formase numrul lui Pickering, Rachel atepta, innd strns la ureche receptorul. Se atepta ca Pickering s i rspund la primul apel. ns telefonul suna n continuare.

ase apeluri. apte. Opt

Rachel i furi privirea spre oceanul ntunecat. Faptul c nu reuea s dea de director o nelinitea i mai mult dect apele mrii.

Nou. Zece. Ridic odat receptorul!

ncepu s se plimbe pe loc, nervoas. Ce naiba se ntmpla? Pickering i purta permanent telefonul cu el i i ceruse n mod expres s l sune.

nchise dup cincisprezece apeluri la care el nu i rspunse.

Cu o ngrijorare, ridic telefonul i form din nou numrul.

Patru apeluri. Cinci. Unde naiba e?

ntr-un trziu, conexiunea pru s se stabileasc. Rachel simi un fior de uurare, dar numai pentru cteva fraciuni de secund. De la captul cellalt al liniei nu-i rspunse nimeni. Doar tcerea.

Alo, zise ea. Domnule director? Trei clinchete rapizi.

Alo? ntreb ea din nou.

Pe linie izbucnir un val de prituri, care explodar n urechea lui Rachel. ndeprt receptorul de urechea afectat. Zgomotele ncetar brusc.

Acum se auzeau o serie de tonuri oscilante rapide care pulsau la intervale de jumtate de secund. Confuzia ls iute loc nelegerii i apoi fricii.

Rahat!

Rsucindu-se spre comenzile din cabin, Rachel trnti receptorul la loc n furc i ntrerupse legtura. Rmase cteva secunde intuit locului, ntrebndu-se dac nchisese la timp.

Cu dou puni mai jos, hidrolabul de pe Goya reprezenta un spaiu extins de lucru, segmentat de tejghele lungi i de insule pline de echipamente electronice analizoare oceanice, analizoare de cureni marini, profundoare, acoperitoare de fum, un rcitor mobil, computere i o stiv de lzi pentru depozitarea datelor i a echipamentelor necesare bunei funcionri a cercetrii.

La intrarea lui Tolland i a lui Corky, geologul navei, Xavia, se odihnea n faa unui televizor. Femeia nici mcar nu se ntoarse.

Ai rmas fr bani de bere? i strig ea peste umr, gndindu-se probabil c i se ntorseser o parte dintre colegi.

Xavia, zise Tolland. Sunt eu, Mike.

Femeia se rsuci n scaun i nghii brusc bucata de sandvi pe care o mesteca.

Mike? ngim ea, uluit.

Se ridic, nchise televizorul i veni spre ei, continund s mestece:

Credeam c s-au ntors o parte din biei de la bar. Ce caui aici? Xavia era o femeie voinic, cu piele mslinie i cu o voce piigiat. Prea

destul de fnoas. Femeia art nspre televizorul unde se transmiteau reluri ale documentarului lui Tolland de la locul descoperirii meteoritului:

Nu ai stat prea mult pe ghearul la, nu?

A intervenit ceva, i rspunse Tolland n gnd.

Xavia, sunt convins c l recunoti pe Corky Marlinson.

Femeia ddu din cap:

E o onoare pentru mine, domnule!

Corky admira sandviul din mna ei:

Chestia aia arat tare bine.

Xavia i arunc o privire ciudat.

Am primit mesajul tu, i spuse Tolland femeii. Spuneai ceva despre o greeala n prezentarea mea? Vreau s discut cu tine pe tema asta.

Geologul se holb la el, dup care rse ascuit:

De-asta te-ai ntors? Oh, Mike, pentru numele lui Dumnezeu, i-am spus c nu e vorba de nimic important. Doar te necjeam. E clar c NASA i-a furnizat nite date vechi. Inconsecvente. Serios vorbesc, doar vreo trei sau patru geologi marini din lume ar fi putut observa aceast trecere cu vederea!

Tolland i inu respiraia:

Aceast trecere cu vederea. Are cumva de-a face cu condrulele?

Xavia se albi la fa din pricina ocului:

Doamne! Ai fost deja sunat de vreun geolog?

Tolland se nfior. Condrulele. Se uit la Corky, apoi din nou spre femeie:

Xavia, trebuie s aflu tot ce tii tu despre aceste condrule. Ce greeal am comis?

Xavia se holb din nou la el, prnd a-i da abia acum seama c vorbea al naibii de serios.

Mike, zu c nu e vorba de nimic important. Cu ceva vreme n urm, am citit un articola ntr-o revist. Dar nu neleg de ce eti att de ngrijorat.

Tolland oft:

Xavia, orict ar prea de ciudat, cu ct tii mai puine, cu att mai bine. Nu-i cer dect s mi spui ce tii despre condrule, dup care o s avem nevoie de tine s examinezi o mostr de roc pentru noi.

Xavia pru uluit i puin deranjat s fie dat n felul sta la o parte.

Bine, hai s-i aduc articolul la! E n biroul meu.

Renun la sandvi i porni spre u.

Corky strig dup ea:

Pot s termin eu sta?

Xavia se opri, prnd a nu-i crede urechilor:

Vrei s terminai sandviul meu?

Pi, m-am gndit c dac dumneavoastr

Facei-v singur un blestemat de sandvi.

Xavia plec.

Tolland chicoti i art n partea cealalt a laboratorului nspre un

frigider.

Raftul de jos, Corky! ntre sambuca i sacii de sepie.

Sus, pe punte, Rachel cobor scara abrupt dinspre cabina de comand

i se ndrept spre helipad. Pilotul de la Paza de Coast moia, dar se trezi imediat cnd Rachel btu cu degetele n carling.

Ai terminat deja? Se mir el. V-ai micat tare repede! Rachel cltin ngrijorat din cap:

Putei s facei cercetare radar att de suprafa, ct i aerian?

Desigur. Pe o raz de cincisprezece kilometri.

Dai-i drumul, v rog.

Nedumerit, pilotul aps mai multe comutatoare i ecranul radarului se aprinse. Fasciculul ncepu s se nvrteasc n cercuri lenee.

Se vede ceva? ntreb Rachel.

Pilotul ls fasciculul s efectueze cteva rotaii complete. Ajust cteva controale i privi ecranul. Nimic neobinuit.

Cteva vase mici la periferia radarului, dar se ndeprteaz de noi.

Totul e curat. n jurul nostru nu sunt dect kilometri ntregi de mare deschis. Rachel oft, cu toate c nu se simea pe deplin linitit.

V rog s mi facei o favoare! Dac vedei c se apropie ceva, nave, aeronave, orice, mi dai imediat de tire?

Categoric. S-a ntmplat ceva?

Nu. Vreau doar s aflu dac vom avea nsoitori. Pilotul nl din umeri:

O s m uit pe radar, doa'n. Dac apare ceva, o s aflai prima. Rachel plec spre hidrolab cu toate simurile n alert. Cnd intr, i vzu

pe Corky i pe Tolland stnd n faa unui computer i nfulecnd sandviuri.

Corky o strig cu gura plin:

Ce s fie? Salat cu pui plin de pete, cu crnai plini cu pete sau cu ou pline de pete?

Rachel abia dac mai auzi ntrebarea:

Mike, ct de repede putem obine informaiile i pleca de pe vasul

asta?

Tolland se plimba prin hidrolab, ateptnd ntoarcerea Xaviei mpreun cu Rachel i Corky. Vetile despre condrule preau la fel de nelinititoare precum vetile lui Rachel despre ncercarea ei a-l contacta pe Pickering.

Directorul n-a rspuns. Iar cineva a ncercat s afle locaia navei.

Linitii-v, i zise el cu glas tare. Suntem n siguran. Pilotul de la Paza de Coast urmrete ecranul radar. Are tot timpul s ne avertizeze dac vine cineva ncoace.

Rachel ncuviin, dei ncordarea nu o prsise.

Mike, ce naiba mai e i asta? ntreb Corky, artnd nspre un ecran de computer Sprc, care afia o imagine psihedelic monstruoas ce pulsa i vibra ca i cum ar fi fost vie.

Profilator acustic cu efect Doppler, rspunse Tolland. Reprezint o

seciune transversal a curenilor i a gradienilor de temperatur ai oceanului. Rachel se holb:

Pe asta stm noi ancorai?

Tolland trebuia s admit c imaginea arta nfricotor. La suprafa, apa prea de un verde-albstrui agitat. Mergnd n jos ns, culorile se schimbau treptat ctre un rou-portocaliu amenintor, pe msur ce temperatura cretea. Aproape de fund, cam la un kilometru i jumtate adncime, deasupra patului oceanic, un vrtej ciclonic de un rou sngeriu se agita turbat.

Aia e megafisura, explic Tolland.

Corky gemu:

Arat ca o tornad submarin.

Funcioneaz pe acelai principiu. Oceanele sunt, de obicei, mai reci i mai dense ctre fund, dar aici dinamica este inversat. Apa de la fund este nclzit i mai uoar, aa c se ridic spre suprafa. ntre timp, apa de suprafa este mai grea, aa c se grbete s coboare n spiral ca s umple vidul. Aa se obin astfel de cureni ameitori n ocean. Ca nite vrtejuri uriae.

Ce e cocoaa aia imens pe patul oceanic?

Corky art nspre fundul plat al oceanului, pe care se nla o movil mare n form de dom, ca o bul imens. Vrtejul se rotea ameitor chiar deasupra ei.

Movila aia este un dom magmatic, explic Tolland. Pe acolo mpinge lava de sub patul oceanic.

Corky ddu din cap:

Ca un muuroi uria.

Se poate spune i aa.

i dac explodeaz?

Tolland se ncrunt. i aminti de celebra megafisur din 1986 de lng

Juan de Fuca Ridge, unde mii de tone de magm nclzit la o mie dou sute de grade Celsius se revrsaser dintr-odat n apa oceanului, nzecind aproape instantaneu fora norului de cureni marini. Curenii de suprafa se amplificaser pe msur ce vrtejul se extinsese cu rapiditate n sus. Ce se

ntmplase apoi reprezenta un eveniment pe care Tolland n-avea de gnd s-l

mprteasc cu Rachel i cu Corky n noaptea asta.

Domurile magmatice din Atlantic nu explodeaz, zise el. Apa rece care circul peste movil rcete i ntrete n permanen creasta domului, pstrnd magma n siguran sub un strat gros de roc. n cele din urm, lava de dedesubt se rcete i spirala dispare. Megafisurile nu sunt, n general, periculoase.

Corky art nspre o revist ferfeniit care se odihnea lng computer:

Aadar tu susii c Scientific American public ficiuni?

Tolland zri coperta revistei i se strmb. Cineva prea s o fi scos special din arhiva navei de reviste tiinifice vechi: Scientific American, februarie 1999. Coperta prezenta imaginea aranjat de un artist grafic a unui petrolier rsucindu-se fr nici un fel de control ntr-un enorm vrtej oceanic. Titlul spunea: Megafisurile UCIGAII GIGANTICI AI ADNCURILOR?

Tolland ddu a lehamite din mn:

Complet irelevant. Articolul la vorbete despre megafisuri n zone tectonice. Acum civa ani constituia o ipotez des ntlnit prin care se explica dispariia navelor din Triunghiul Bermudelor. Din punct de vedere tehnic, dac se petrece un soi de eveniment geologic cataclismic pe fundul oceanului, ceea ce este complet necunoscut n aceast zon, domul poate exploda i vrtejul poate deveni suficient de mare ca s n fine, tii tu

Nu, nu tim, insist Corky.

Tolland nl din umeri:

Ca s se ridice la suprafa.

Minunat. Ce m bucur c ne-ai adus la bord!

n acel moment se ivi Xavia, crnd cu ea mai multe hrtii.

Admirai megafisura?

Oh, da, rosti Corky cu sarcasm. Mike tocmai ne explica cum ne vom nvrti toi ca nebunii n vrtej dac se rupe movila aia mic.

Vrtej?

Xavia rse sec:

Ar semna mai degrab cu a fi scuri prin cea mai mare toalet din

lume.

Afar, pe puntea navei, pilotul de la Paza de Coast urmrea cu atenie ecranul radar. Ca pilot de salvare, zrise de multe ori frica n ochii oamenilor;

Rachel Sexton se temea n mod clar de ceva atunci cnd l rugase s supravegheze radarul n caz c apreau vizitatori nepoftii.

Oare la ce gen de vizitatori se ateapt ea?, se ntreb el.

Din cte putea observa el, apele oceanului i spaiul aerian pe o raz de cincisprezece kilometri de jur mprejur nu conineau nimic neobinuit. Un pescador la doisprezece kilometri n larg. Din cnd n cnd cte un avion tind o felie a ecranului radar i apoi disprnd ctre o destinaie necunoscut.

Pilotul oft i se uit la apele oceanului care se agitau de jur mprejurul navei. Senzaia prea desprins dintr-un film cu fantome parc navigau cu o vitez maxim n ciuda faptului c stteau.

i ntoarse privirea spre ecranul radarului i se uit la el. Cu mare atenie.

La bordul navei, Tolland fcu prezentrile pentru Rachel i Xavia. Geologul vasului prea tot mai uluit de anturajul distins din jurul ei. n plus, nerbdarea lui Rachel de a rula testele i de a pleca ct mai repede de pe vas o nelinitea, n mod clar.

Ai rbdare, Xavia, o sftui Tolland n gnd. Trebuie s aflm totul.

Xavia vorbea cu fermitate:

n documentarul tu, Mike, ai afirmat c acele mici incluziuni metalice din roc se puteau forma doar n spaiu.

Tolland simea deja un tremur de nerbdare. Condrulele se formeaz doar n spaiu. Aa mi-au spus cei de la NASA.

ns, n conformitate cu aceste nsemnri, relu Xavia, ridicnd hrtiile din mn, afirmaia nu este n ntregime adevrat.

Corky se repezi mnios:

Bineneles c e adevrat!

Xavia se uit urt la Corky i i flutur nsemnrile pe sub nas:

Anul trecut, un tnr geolog pe nume Lee Pollock, de la Universitatea

Drew, folosea un nou model de robot marin n Pacific pentru a lua mostre de crust de adncime din Groapa Marianelor. A extras de acolo o roc ce coninea o caracteristic geologic nemaintlnit pn atunci. Acea trstur semna mult ca aspect cu condrulele. Tnrul a numit descoperirea incluziuni plagioclasice de stres mici bule de metal care preau a se fi reomogenizat n timpul unor evenimente de presurizare oceanic, la mare adncime. Doctorul Pollock a fost uluit s descopere bule metalice ntr-o roc oceanic i a formulat o teorie unic pentru a le explica prezena.

Corky mormi:

Presupun c trebuia s o fac.

Xavia l ignor:

Doctorul Pollock a presupus c roca s-a format ntr-un mediu oceanic extrem de adnc, unde presiunea foarte mare metamorfoza o roc preexistent, permind fuziunea unora dintre metalele disparate.

Tolland cntrea n minte cele auzite. Groapa Marianelor avea unsprezece mii de metri adncime i era una dintre puinele zone cu adevrat neexplorate de pe planet. Doar cteva sonde-robot se aventuraser la o asemenea adncime, cele mai multe suferind o implozie nainte de a atinge

fundul. Presiunea apei din acea groap era enorm un uluitor nivel de o mie nou sute i ceva de kilograme pe centimetru ptrat, fa de doar dou kilograme i ceva la suprafaa apei. Oceanografii continuau s dispun de prea puine informaii despre forele existente la adncimi oceanice foarte mari.

Deci tipul sta crede c Groapa Marianelor poate forma roci cu trsturi condrulitice?

Este o teorie extrem de obscur, i rspunse Xavia. De fapt, ea n-a fost niciodat publicat oficial. Mie mi s-a ntmplat s dau peste notele personale ale lui Pollock pe Internet printr-o ans chioar luna trecut, cnd efectuam nite cercetri legate de interaciunea fluid-piatr n vedere spectacolului nostru cu megafisura. Altfel nici eu n-a fi auzit de aa ceva.

Teoria n-a fost publicat niciodat, interveni Corky, pentru c e ridicol. Pentru formarea condrulelor e nevoie de cldur. E imposibil ca presiunea apei s rearanjeze structura cristalin a unei roci.

Presiunea, ripost Xavia, este singurul factor important care trebuie la schimbrile geologice de pe planeta noastr. Noiunea de roc metamorfic i trezete vreo amintire? Capitolul 101 din manualul de Geologie?

Corky se strmb.

Tolland i ddu seama c Xavia avea dreptate. Dei cldura juca un rol

n geologia metamorfic a planetei, cele mai multe roci metamorfice se formau n condiii de presiune extrem. Orict de incredibil ar fi prut, rocile ngropate adnc n scoara terestr suportau presiuni aa de mari, nct se comportau mai degrab ca o melas groas dect ca o piatr solid, devenind elastice i suferind tot felul de transformri chimice n cursul procesului. Cu toate astea teoria doctorului Pollock continua s par cam extravagant.

Xavia, rosti Tolland. Eu personal n-am auzit niciodat c presiunea apei poate altera de una singur compoziia chimic a unei roci. Tu eti geologul aici. Tu ce crezi?

Ei bine, zise ea, uitndu-se pe hrtii, se pare c presiunea apei nu este singurul factor. Gsi un pasaj i citi cuvnt cu cuvnt nsemnrile lui Pollock:

Crusta oceanic din Groapa Marianelor, dei se afl sub o enorm presiune hidrostatic, poate fi comprimat i mai tare de forele tectonice din plcile de subducie din zon.

Bineneles, i spuse Tolland. Pe lng faptul c era zdrobit de o coloan de ap nalt de unsprezece kilometri, Groapa Marianelor nsemna o zon de subducie hotarul de compresie unde placa Pacific i cea Indian se micau una spre alta i se ciocneau. Presiunea combinat din groap putea fi incalculabil. Deoarece zona era att de ndeprtat i de periculoas de studiat, dac acolo jos existau condrule, ansele ca s afle cineva despre ele erau aproape inexistente.

Xavia continu s citeasc:

Combinaia dintre presiunea hidrostatic i cea tectonic ar putea

fora scoara s treac ntr-o stare elastic sau semilichid, permind elementelor mai uoare s fuzioneze n structuri condrulitice, despre care se crede c apar doar n spaiul cosmic.

Corky i ddu ochii peste cap:

Imposibil.

Tolland se uit la el:

Exist vreo alt explicaie pentru condrulele din roca descoperit de doctorul Pollock?

Stai aa, cut Corky s l calmeze. Pollock a descoperit, de fapt, un meteorit. Meteoriii cad n ocean tot timpul. Probabil c Pollock nu a bnuit c e un meteorit deoarece crusta de fuziune s-a erodat n cursul anilor petrecui sub ap, fapt care l fcea s arate ca o roca normal.

Se ntoarse spre Xavia:

Presupun c Pollock nu avut inspiraia s msoare coninutul de nichel, nu-i aa?

De fapt, a fcut-o, ripost Xavia, frunzrind iari prin hrtii. Iat ce scrie Pollock: Am fost surprins s gsesc un coninut de nichel al rocii ntr-o gam de valori medii care nu este asociat n mod obinuit cu rocile terestre.

Tolland i Rachel schimbar priviri uluite. Xavia continu s citeasc:

Dei coninutul de nichel nu se ncadreaz n gama normal acceptabil pentru o roc de origine meteoritic, el este surprinztor de apropiat.

Rachel pru de-a dreptul tulburat:

Ct de apropiat? Exist vreo posibilitate ca aceast roc oceanic s fi fost considerat greit un meteorit?

Xavia cltin din cap:

Eu nu sunt petrolog, dar, din cte am neles, exist diferene chimice numeroase ntre roca descoperit de Pollock i meteoriii adevrai.

Care sunt aceste diferene? Insist Tolland.

Xavia i ndrept atenia spre un grafic din nsemnri:

Aa cum scrie aici, o diferen este dat de structura chimic a condrulelor n sine. Se pare c difer raportul dintre titaniu i zirconiu. La roca din ocean, acest raport a artat un nivel foarte cobort de zirconiu.

i ridic privirea:

Doar dou pri la milion.

Dou pri la milion? Izbucni Corky. Meteoriii au de mii de ori mai

mult!

Exact, replic Xavia. De aceea Pollock crede c la aceast mostr condrulele nu provin din spaiu.

Tolland se aplec i i opti lui Corky:

NASA a msurat cumva raportul dintre titaniu i zirconiu la roca din Milne?

Bineneles c nu, se zburli Corky. Nimeni n-ar msura aa ceva. E ca

i cum te-ai uita la o main i ai calcula coninutul cauciucului din roi pentru a fi sigur c e o main!

Tolland oft din greu i i ntoarse privirea spre Xavia:

Dac i dm o mostr de roc cu condrule, poi face repede un test care s determine dac aceste incluziuni sunt condrule meteoritice sau Una dintre chestiile de comprimare de mare adncime gsite de Pollock?

Xavia ridic din umeri:

Presupun c da. Acurateea microscopului electronic ar trebui s fie suficient. Oricum, despre ce e vorba aici?

Corky scoase ezitnd mostra de meteorit din buzunar i-o ntinse Xaviei.

Femeia se strmb, dar lu discul de piatr. Zri crusta de fuziune, apoi fosila ncastrat.

Doamne! Icni ea, ridicndu-i privirea. Asta nu face parte din?

Ba da, zise Tolland. Din nefericire, da.

Singur n biroul ei, Gabrielle Ashe sttea la fereastr i se ntreba ce avea de fcut n etapa urmtoare. Cu mai puin de o or n urm, prsise sediul NASA plin de emoie pentru a-i mprti senatorului discuia cu Chris Harper despre frauda PODS.

Acum nu mai era chiar att de sigur.

Conform celor spuse de Yolanda, doi reporteri neutri ai ABC l suspectau pe Sexton c lua mit de la SFF. Mai mult, Gabrielle tocmai aflase c Sexton tia de vizita ei n apartament n timpul ntlnirii cu membrii Fundaiei i totui nu-i pomenise despre asta.

Gabrielle oft. Taxiul ei plecase de mult. Dei putea s cheme altul n cteva minute, tia c avea altceva de fcut mai nti.

Chiar o s fac aa ceva?

Se ncrunt, tiind c n-avea de ales. Habar n-avea n cine s se mai ncread.

Iei din birou i se duse napoi n secretariat i apoi ntr-un coridor larg din partea opus biroului senatorial. n captul coridorului, vzu uile masive de stejar ale biroului personal al lui Sexton flancate de dou steaguri Btrna Glorie pe dreapta i drapelul statului Delaware pe stnga. La fel ca n cazul celor mai multe birouri senatoriale din cldire, uile erau blindate cu oel

i asigurate prin broate clasice, un sistem electronic de acces i un sistem de alarm.

Dac ar fi putut intra n birou, mcar pentru cteva minute, ar fi gsit rspuns la toate ntrebrile. ndreptndu-se spre uile foarte bine asigurate,

Gabrielle nu-i fcea iluzii c ar fi putut trece prin ele. Avea alte planuri n minte.

La trei metri de biroul lui Sexton, Gabrielle o coti brusc spre dreapta i intr n toaleta femeilor. Lmpile fluorescente se aprinser automat, reflectndu-se cu putere pe faiana alb. Dup ce ochii i se obinuiser cu lumina strlucitoare, Gabrielle se opri atunci cnd se vzu n oglind. Ca de obicei, trsturile ei preau mai blnde dect ar fi sperat ea. Aproape delicate. Gabrielle era ntotdeauna mai puternic dect arta.

Eti sigur c eti pregtit pentru asta?

tia c Sexton o atepta cu nerbdare pentru a fi pus n tem n legtur cu situaia PODS. Din pcate, Gabrielle i dduse seama c senatorul o manipulase cu viclenie n seara asta. Iar ei nu-i plcea s fie manipulat. Senatorul i ascunsese lucruri importante. ntrebarea era ct de multe. Iar rspunsurile se aflau n biroul lui chiar de cealalt parte a peretelui din toaleta pentru femei.

Cinci minute, rosti ea cu voce tare, dnd glas hotrrii finale.

Se duse pn la debara, ntinse mna i o plimb peste cadrul uii. O cheie czu cu zgomot pe podea. Echipa de curenie a cldirii era format din angajai de stat, care preau s se fac nevzui de fiecare dat cnd se lsa cu o grev de orice fel, abandonnd toaleta sptmni de zile fr hrtie igienic sau tampoane. Enervate s tot fie luate prin surprindere de lipsuri, femeile din biroul lui Sexton preluaser friele ntregii poveti n minile lor i i asiguraser o cheie a debaralei n caz de urgene.

n seara asta este vorba de o urgen, i zise ea. Deschise ua debaralei.

Interiorul era strmt i plin cu erveele, crpe de ters pe jos i rafturi cu role de hrtie igienic. Cu o lun nainte, Gabrielle cuta acolo prosoape de hrtie, cnd descoperise ceva neateptat. Neputnd s ajung la hrtia de pe raftul de sus, folosise coada unei mturi pentru a determina cderea unei role. n timpul operaiunii, lovise o plac din tavan. Crndu-se ca s pun la loc placa, auzise cu surprindere vocea senatorului Sexton.

Limpede precum cristalul.

Dup natura ecoului, i dduse seama c senatorul vorbea singur, n vreme ce se afla n camera lui privat de baie. ncperea prea a fi separat de debaraua toaletei femeilor doar prin nite plci despritoare din material lemnos.

Aflndu-se din nou n debara n seara asta, cu un scop mult mai important dect obinerea unor prosoape de hrtie, Gabrielle i scoase pantofii, se cr pe rafturi, scoase placa din tavan i se trase n sus. S-a zis i cu securitatea naional, i spuse ea, n timp ce se ntreba cte legi federale i statale era ea pe punctul de a nclca.

Dndu-i drumul prin tavanul bii senatorului, Gabrielle i sprijini piciorul de marginea rece din porelan a czii, apoi sri pe podea. inndu-i respiraia, iei din baie i intr n biroul senatorului.

Covoarele orientale din ncpere i ddeau o senzaie de moliciune i cldur.

La patruzeci i cinci de kilometri deprtare, un elicopter Kiowa negru, de atac, zbura deasupra pdurii de pini din nordul statului Delaware. Delta One verific datele despre coordonate, nscrise n sistemul de navigaie automat.

Dei dispozitivul de comunicaii pe care l folosea Rachel i telefonul celular al lui Pickering erau criptate pentru protecia convorbirilor, nu interceptarea coninutului lor fusese scopul pentru care echipa Delta Force

ncercase interceptarea convorbirii, ci stabilirea poziiei. Prin utilizarea triangulaiei computerizate i a Sistemului Global de Poziionare GPS, determinarea coordonatelor unei transmisiuni devenea o sarcin semnificativ mai uoar dect decriptarea unei convorbiri.

Delta One se amuza ntotdeauna cnd se gndea c posesori de telefoane celulare habar n-aveau c, de fiecare dat cnd efectuau un apel, orice serviciu guvernamental de ascultare a convorbirilor telefonice le putea depista locaia, dac avea chef, cu o precizie de trei metri, oriunde s-ar fi aflat pe suprafaa globului nesemnificativ caracteristic a mobilitii n comunicaii pe care operatorii de telefonie mobil nu o fceau niciodat public. n noaptea asta, de

ndat ce echipa Delta Force obinuse accesul la frecvenele de recepie ale telefonului celular al lui William Pickering, depistarea coordonatelor oricrui apel ctre acel telefon devenise floare la ureche.

ndreptndu-se acum pe un curs direct ctre int, Delta One se apropia de intrarea n raza de aciune, de sub treizeci de kilometri, a unui posibil radar.

Umbrela e activat? ntreb el, ntorcndu-se spre Delta Two, care manevra radarul i sistemul de arme de la bord.

Afirmativ. Ateptm s intrm n raza de aciune de opt kilometri.

Opt kilometri, i zise Delta One. Trebuia s controleze jucria care se afla adnc n raza de aciune a radarului intei pentru a putea folosi armele

Kiowei. Nu se ndoia c cineva de la bordul navei Goya cerceta acum cu nelinite cerul, i, deoarece misiunea echipei Delta Force era s elimine inta fr s permit emiterea vreunui S. O. S., Delta One trebuia acum s se apropie ct mai mult de prad, fr s o alarmeze.

La douzeci i trei de kilometri distan, aflat nc n afara razei de aciune a potenialului radar inamic, Delta One ntoarse brusc elicopterul cu treizeci i cinci de grade spre vest. Se ridic la o mie de metri altitudine plafonul de zbor pentru avioane de mici dimensiuni i i potrivi viteza la 110 noduri.

Pe puntea navei, radarul de la bordul elicopterului Pazei de Coast scoase un sunet cnd un nou contact se ivi n perimetrul pe care-l acoperea de cincisprezece kilometri. Pilotul se ridic pe scaun i studie ecranul. Contactul prea s aparin unui avion mic ce se ndrepta spre vest n susul coastei.

Probabil se ndrepta spre Newark.

Cu toate c traiectoria actual a avionului l aducea la o apropiere de ase kilometri de Goya, culoarul de zbor prea ales la ntmplare. Chiar i aa, din vigilen, pilotul Pazei de Coast urmri punctul care clipea trasnd o linie lene n partea dreapt a ecranului. n punctul cel mai apropiat, avionul avea s se afle la ase kilometri deprtare. Aa cum era de ateptat, avionul continu s zboare de acum ndeprtndu-se de ei.

ase kilometri i dou sute de metri. ase kilometri i jumtate. Pilotul rsufl uurat.

Apoi se petrecu un lucru extrem de ciudat.

Umbrela a fost activat, zise Delta Two, ridicnd degetele mari de la ambele mini n sus, n semn c totul decurge conform planului. Barajul, zgomotele modulate i pulsurile de acoperire sunt activate i fixate pe int.

Delta One manevr mana cu atenie i vir strns la dreapta, aeznd aeronava pe un curs direct ctre Goya. Manevra n-avea cum s fie observat pe radarul navei.

Cu siguran, e mai bun dect sacii cu bruiaj din tabl! Strig Delta

Two.

Delta One trebuia s fie de acord. Bruierea radarelor fusese inventat n Al Doilea Rzboi Mondial, cnd un aviator britanic detept ncepuse s arunce din avion saci cu fn nvelii n foi de tabl, n vreme ce bombarda intele.

Radarele germanilor depistau att de multe contacte reflectorizante nct habar

n-aveau n care dintre acestea s trag. De atunci tehnica fusese substanial mbuntit.

Sistemul de bruiere a radarelor de la bordul elicopterului Kiowa nsemna una din cele mai devastatoare arme militare de atac electronic. Transmind o umbrel de zgomote parazite de spectru larg de frecven n atmosfer deasupra unor anumite coordonate de suprafa, Kiowa putea nela ochii, urechile i vocea intei avute n vizor. Cu cteva clipe n urm, probabil c toate radarele de la bordul navei Goya amuiser. Cnd echipajul avea s-i dea seama c trebuie s cear ajutor, probabil c n-avea s mai fie capabil de nici o transmisie. Comunicaiile unei nave se bazau pe unde radio de mare frecven i nu pe cabluri. Dac Kiowa se apropia suficient de mult, toate sistemele de comunicaii ale navei aveau s i nceteze funcionarea, semnalele emise de ele fiind blocate de norul invizibil de zgomote parazite lansate de botul elicopterului ca un far orbitor.

Izolare perfect, i spuse Delta One. Sunt lipsii de aprare. Victimele gsiser o cale norocoas i ireat de a evada de pe ghearul

Milne, dar asta nu se va mai repeta. Rachel Sexton i Michael Tolland comiseser o greeal cnd hotrser s prseasc rmul. Avea s fie ultima.

n Casa Alb, Zach Hemey se ridic ameit n capul oaselor i apuc receptorul telefonului.

Acum? Ekstrom vrea s stea de vorb cu mine acum?

Hemey i miji iari ochii spre ceasul de pe noptier: 3.17 A. M.

Da, domnule preedinte, i zise ofierul de comunicaii. Spune c e urgent.

n vreme ce Corky i Xavia se agitau n jurul dispozitivului care msura nivelul de zirconiu din condrule, Rachel l urm pe Tolland ntr-o camer lipit de laborator. Aici Tolland porni un alt computer. Oceanograful prea c vrea s mai verifice o informaie.

n vreme ce computerul se nclzea, Tolland se ntoarse spre Rachel cu gura ntredeschis, ca i cum ar fi vrut s i spun ceva, dar nu tia cum s nceap.

Ce e? l ntreb Rachel, surprins s constate ct de atras era de el, chiar i n mijlocul unui asemenea haos.

Ar fi vrut s opreasc timpul n loc i s fie doar cu el doar pentru un singur minut.

i datorez scuze, rosti Tolland, cuprins de remucri.

Pentru ce?

Pe punte? Rechinii-ciocan? Eram emoionat! Uneori uit ct de

nfricotor poate fi oceanul pentru o mulime de oameni.

Fa n fa cu el, Rachel se simea ca o adolescent stnd n pragul casei cu un nou iubit.

Mulumesc. Nu-i nici o problem. Serios.

Ceva din fiina ei i spunea c Tolland voia s o srute. Dup o clip, el i ntoarse sfios faa:

tiu. Vrei s ajungi la rm. Ar trebui s ne ntoarcem la lucru.

Deocamdat, rspunse Rachel, zmbind uor.

Deocamdat, repet Tolland, aezndu-se la computer.

Rachel rsufl zgomotos. Se apropie de Tolland, savurnd intimitatea micului laborator. l urmri pe Tolland cum navigheaz printr-o serie de fiiere din calculator:

Ce cutm?

Verificm baza de date pentru pduchele gigant de ocean. Vreau s vd dac descopr vreo fosil preistoric marin care s semene cu ceea ce am vzut noi n meteoritul NASA.

Deschise o pagin de cutare marcat cu litere aldine: PROJECT DIVERSITAS.

Navignd printre meniuri, Tolland se apuc s i explice:

Diversitas reprezint, n esen, un index permanent actualizat al datelor biologice oceanice. Cnd un biolog marin descoper o nou specie sau o nou fosil, poate da de veste i mprti descoperirea prin ncrcarea datelor i a fotografiilor ntr-o baz central de date. Deoarece n fiecare sptmn se descoper o mulime de date noi, aceasta modalitate este singura de a pstra cercetarea marin la zi.

Rachel l urmri pe Tolland cum navigheaz printre meniuri:

Deci acum accesezi Internetul?

Nu. Accesarea Internetului poate fi riscant pe mare. Noi stocm toate aceste date la bordul navei, pe un ir imens de discuri optice aflate n cealalt ncpere. De fiecare dat cnd acostm ntr-un port, ne conectm la proiectul

Diversitas i ne actualizm baza de 412 DAN BROWN date cu ultimele descoperiri. Astfel putem accesa datele pe mare fr o conexiune Web, iar acestea nu sunt niciodat mai vechi de o lun sau dou.

Tolland chicoti, n vreme ce ncepu s introduc diverse cuvinte-cheie de cutare n calculator.

Probabil c ai auzit de Napster, controversatul program de partajare a fiierelor cu programe muzicale!

Rachel ncuviin.

Diversitas este considerat versiunea de biologie marin a Napster-ului.

Noi i mai spunem LOBSTER {24} de la Lonely Ocean' Biologists Sharing Totally Eccentric Research {25}.

Rachel izbucni n rs. Chiar i ntr-o situaie tensionat, Michael Tolland nu i pierdea simul umorului, lucru care o fcea s se simt mai bine. ncepea s neleag c n ultima vreme nu prea avusese parte de rsete.

Baza noastr de date este enorm, relu Tolland, terminnd de introdus cuvintele-cheie. Sunt peste zece terabytes de descrieri i fotografii. Sunt informaii acolo pe care nimeni nu le-a vzut vreodat i pe care nimeni nu le va vedea. Speciile oceanice sunt, pur i simplu, prea numeroase.

Aps tasta de cutare.

Bine, hai s vedem dac a vzut cineva vreo fosil oceanic asemntoare cu micua noastr insect spaial.

Dup cteva secunde, ecranul scoase la iveal patru trimiteri la animale fosilizate. Tolland aps pe fiecare, una cte una i examin fotografiile.

Niciuna nu semna nici pe departe cu fosilele din meteorit. Tolland se ncrunt:

Hai s ncercm altceva!

Scoase cuvntul fosil din motorul de cutare i aps din nou tasta de cutare:

O s cutm printre toate speciile vii. Poate c gsim un descendent n via care are o parte dintre caracteristicile fiziologice ale fosilei din Milne.

Ecranul se remprospt.

Tolland se ncrunt din nou. Computerul returnase sute de trimiteri.

Sttu o clip n cumpn, frecndu-i brbia nnegrit de firele nerase de pr.

Bine, asta nseamn prea mult. S facem o selecie!

Rachel l urmri cum acceseaz un alt meniu intitulat habitat. Lista opiunilor prea nesfrit: bazin oceanic, mlatin, lagun, recif, creast de mijloc oceanic, pungi de sulf. Tolland merse ctre captul listei i alese o opiune care spunea: MARGINI DISTRUCTIVE/GROPI OCEANICE.

Deteapt mutare, remarc Rachel n gnd. Tolland i limita cutarea la speciile care triau n apropiere de mediile oceanice unde se presupunea c se pot forma structuri asemntoare condrulelor.

Ecranul se remprospt din nou. De aceast dat Tolland zmbi:

Excelent. Doar trei trimiteri.

Rachel se uit cu atenie la primul nume de pe list. Limulus ply

Ceva.

Tolland aps butonul pentru a vedea unde-l ducea trimiterea. Pe ecran apru o poz; creatura semna cu un crab-potcoav supradimensionat fr coad.

N, fcu Tolland, ntorcndu-se la pagina precedent.

Rachel se uit la al doilea nume de pe list. Shrimpus Uglius from Hellus {26}. Era nedumerit:

Numele la e adevrat?

Tolland chicoti:

Nu. Este o specie nou, nc neclasificat. Tipul care a descoperit-o are simul umorului. Propune Shrimpus Uglius drept denumire taxonomic oficial.

Tolland deschise poza, dezvluind o creatur ngrozitor de urt, asemntoare cu un crevete, cu musti i antene de un roz fluorescent.

Potrivit nume, zise Tolland. Dar nu e insecta noastr spaial.

Se ntoarse la index.

i ultima ofert i aparine lui

Aps pe cea de-a treia intrare, ncrcnd noua pagin.

Bathynomous giganteus Citi el cu voce tare cnd apru textul. Imediat se ncrc i fotografia. Un instantaneu color luat de aproape. Rachel sari drept n sus:

Doamne!

Creatura care i privea din poz i ddea fiori.

Tolland inspir adnc:

Oh, Doamne! Amicul sta mi pare cumva cunoscut!

Rachel ddu din cap. Rmsese fr grai. Bathynomous giganteus. Creatura semna cu un pduche gigant de ap. Arta aproape la fel ca specia fosil descoperit n roca NASA.

Exist cteva diferene minore, rosti Tolland, mergnd pe pagin n jos, ctre diagramele i schiele anatomice. Dar e al naibii de apropiat. Mai ales, dac lum n consideraie faptul c a avut la dispoziie 190 de milioane de ani ca s evolueze.

Apropiat e cuvntul potrivit, gndi Rachel. Prea apropiat. Tolland citi descrierea de pe ecran:

Considerat a fi una din cele mai vechi specii din ocean, rara i recent clasificata Bathynomous giganteus este un izopod de ap adnc, consumator de resturi, care seamn cu o cpu mare. Cu o lungime de pn la aizeci de centimetri, aceast specie prezint un exoschelet chitinos segmentat, n cap, torace i abdomen. Posed extremiti dispuse n perechi, antene i ochi compozii, precum cei ai insectelor terestre. Acest sptor n fundul oceanelor nu e vnat de nimeni i triete n medii pelagice descoperite despre care n trecut se credea c sunt de nelocuit.

Tolland i nl privirea spre ea:

Asta ar putea explica lipsa altor fosile n mostra de roc!

Rachel se holba la creatura de pe ecran, emoionat i totui nesigur c nelegea n profunzime semnificaia celor aflate.

Imagineaz-i, rosti Tolland, plin de nflcrare, c acum 190 de milioane de ani, o familie din aceste insecte a fost ngropat n noroiul de pe fundul oceanului. Pe msur ce noroiul se transform n roc, insectele sunt fosilizate n piatr. Simultan, fundul oceanului, care se mic n mod continuu ca un imens val lene ctre gropile oceanice, duce fosilele ntr-o zon de presiune ridicatl unde roca formeaz condrule! Tolland vorbea din ce n ce mai repede i mai precipitat. Iar dac o parte a crustei fosilizate i pline de condrule se rupe i sfrete pe panta urctoare a gropii, fapt ct se poate de banal, atunci are toate ansele s fie descoperit!

Dar dac NASA, ngim Rachel. Adic, dac totul e o minciun, NASA trebuie s fi tiut c, mai devreme sau mai trziu, cineva ar fi descoperit c aceast fosil seamn cu o creatur marin, nu? Vreau s spun c. Noi tocmai am descoperit asta!

Tolland ncepu s tipreasc fotografiile insectei la o imprimant laser.

tiu i eu Chiar dac ar fi ieit cineva n fa i ar fi pus n eviden similaritile dintre fosile i un pduche marin viu, fiziologiile lor nu sunt identice. Aproape c ntrete cazul NASA.

Rachel nelese brusc:

Panspermie.

Viaa pe pmnt a fost plantat din spaiu.

Exact. Similaritile dintre organismele cosmice i cele terestre au perfect sens din punct de vedere tiinific. Acest pduche marin, de fapt, face poziia NASA mai puternic.

Doar dac nu se pune problema autenticitii meteoritului. Tolland ddu din cap:

Dac meteoritul ridic ntrebri, atunci ntregul eafodaj se

prbuete. Pduchele nostru marin se transform din prieten n distrugtor al

NASA.

Rachel urmri n tcere cum imprimanta scuip paginile despre insect.

ncerca s se conving c totul fusese o greeal nevinovat a celor de la NASA, dar tia prea bine c nu era aa. Oamenii care comiteau greeli nevinovate nu

ncercau s ucid ali oameni.

n acea clip, se auzi ecoul vocii nazale a lui Corky, care rsun n laborator:

Imposibil!

Rachel i Tolland se rsucir pe clcie.

Verific din nou nenorocitul la de raport! N-are nici un sens! Xavia veni n fug strngnd n mn o hrtie de imprimant.

Chipul ei era cenuiu:

Mike, nu tiu cum s-i spun

Vocea ei suna spart:

Raportul dintre titaniu i zirconiu din mostra asta

i drese glasul:

E clar c NASA a comis o eroare uria. Meteoritul lor este doar o nenorocit de roc oceanic.

Rachel i Tolland se privir, dar niciunul nu scoase vreo vorb. tiau.

ntr-o fraciune de secund, toate bnuielile i ndoielile de pn atunci se spulberaser.

Tolland ncuviin. n ochi i se citea tristeea:

Da. Mersi, Xavia!

Dar nu neleg, replic femeia. Crusta de fuziune Locaia din ghea

i explicm n timp ce facem drumul spre coast, o ntrerupse Tolland.

Plecm!

Rachel strnse repede hrtiile i dovezile pe care le aveau. Acestea erau

ocant de concludente: hrtia de imprimant GPR artnd un pu de inserie n ghearul Milne; fotografii ale unui pduche marin asemntor cu fosila NASA; articolul doctorului Pollack despre condrulele oceanice; n fine, datele microscopului electronic care artau coninutul uria de zirconiu din meteorit.

Concluzia era imbatabil. Fraud!

Tolland privi stiva de hrtii din minile lui Rachel i oft melancolic:

Ei bine, a spune c William Pickering are acum toate dovezile necesare.

Rachel ddu din cap, ntrebndu-se din nou de ce Pickering nu rspunsese la telefon.

Tolland ridic receptorul unui telefon din apropiere i i-l ntinse.

Vrei s ncerci din nou de aici?

Nu, hai s plecm. O s ncerc s iau legtura cu el din elicopter.

Rachel hotrse deja c, dac nu va izbuti s dea de Pickering, i va spune pilotului de la Paza de Coast s i duc direct la sediul NRO, aflat la doar vreo 270 de kilometri deprtare.

Tolland vru s pun receptorul n furc, dar se opri brusc. Prea nedumerit, ascult n receptor i se ncrunt.

Ce bizar! Nu are ton!

Cum adic? ntreb Rachel, ngrijorat.

Ciudat, ntri Tolland. Liniile telefonice directe prin COMSAT nu i pierd niciodat

Domnule Tolland?

Pilotul Pazei de Coast se ivi alergnd n laborator, cu faa alb ca varul:

Ce s-a ntmplat? Ceru Rachel s afle. Vine cineva?

Asta-i problema, rspunse pilotul. Habar n-am. Radarul de la bord i toate comunicaiile au murit brusc.

Rachel ndes adnc hrtiile n sn.

Repede la elicopter. Plecm. ACUM!

Inima lui Gabrielle btea cu putere, n vreme ce fata traversa biroul

ntunecat al senatorului Sexton. Camera era mare i elegant, cu perei lambrisai n lemn, picturi n ulei, covoare persane, scaune din piele i cu un imens birou din mahon. ncperea era luminat doar de ciudata lumin a ecranului aprins al calculatorului senatorului.

Gabrielle se duse la birou.

Senatorul Sexton mbriase cauza biroului digital ca un maniac, evitnd masivitatea fiierelor cu dosare n favoarea simplitii unui computer personal, n care introducea cantiti monumentale de informaii articole i discursuri scanate, rezultate ale edinelor de lucru. Computerul lui Sexton era altarul lui sfnt, iar senatorul i pstra biroul nchis n permanena pentru a-l proteja. Omul refuza chiar s se conecteze la Internet de teama hackerilor care i-ar fi putut sparge sacrul seif digital.

Cu un an n urm, Gabrielle n-ar fi fost n stare s cread c vreun politician putea fi att de idiot, nct s depoziteze copii ale documentelor care l puteau incrimina, ns viaa la Washington o nvase multe. Informaia

nseamn putere. Gabrielle aflase cu stupoare c era o practic obinuit pentru politicienii care acceptau contribuii financiare discutabile s menin o dovad a acestor donaii scrisori, conturi bancare, chitane, jurnale ascunse

ntr-un loc sigur. O astfel de tactic de contraantaj, eufemistic cunoscut la

Washington cu numele de asigurarea siamez, proteja candidaii de donatorii care aveau sentimentul c generozitatea lor i autoriza cumva s exercite presiune politic asupra candidatului. Dac un sponsor ncepea s pretind prea multe, candidatul putea scoate, pur i simplu, dovezile donaiilor ilegale, reamintindu-i donatorului c ambele pri nclcaser legea. Dovezile ntreau legtura dintre candidat i sponsor, fcndu-i s semene cu doi gemeni siamezi.

Gabrielle se strecur la biroul senatorului i se aez. Inspir adnc i privi ecranul computerului. Dac senatorul accept mit de la SFF, dovezile trebuie s se gseasc aici.

Screensaver-ul prezenta un potpuriu curgtor de imagini ale Casei Albe.

Fundalul fusese creat de un membru al echipei senatoriale, mare specialist n vizualizri i gndire pozitiv. n jurul imaginilor se rotea un banner sub form de dung pe care se putea citi: Preedintele Statelor Unite Sedgewick Sexton Preedintele Statelor Unite Sedgewick Sexton Preedintele

Gabrielle apuc mouse-ul i o caset de dialog de securitate se ivi imediat pe ecran: ENTER PASSWORD.

Se atepta la asta. N-avea s fie o problem. Sptmna trecut,

Gabrielle intrase n biroul senatorului exact n clipa n care Sexton se aeza la calculator i i introducea parola. l vzuse apsnd scurt trei taste n succesiune rapid.

Asta e parol? l luase ea la rost intrnd n ncpere.

Sexton ridicase privirea.

Ce?

i eu care credeam c v preocup securitatea, se prefcuse Gabrielle suprat. Parola dumneavoastr are doar trei caractere? Credeam c tipii de la tehnic ne-au spus s folosim cel puin ase.

Tipii de la sectorul tehnic sunt adolesceni. Ar trebui s ncerce s-i aminteasc trei caractere aleatorii cnd trec de patruzeci de ani. n plus, ua dispune de alarm. Nimeni nu poate intra aici.

Gabrielle venise lng el, zmbind:

i dac intr cineva n vreme ce suntei la toalet?

i s ncerce toate combinaiile posibile?

Senatorul o privise cu scepticism:

Oi fi eu ncet la baie, dar nici chiar aa.

Pe o cin la Davide c v ghicesc parola n zece secunde! Sexton pruse amuzat i intrigat de provocare:

Nu-i permii o cin la Davide, Gabrielle.

Adic n-avei curaj?

Sexton aproape c pruse c-i pare ru pentru ea c a acceptat pariul.

Zece secunde?

Se deconectase i i fcuse semn lui Gabrielle s se aeze i s ncerce.

tii c la Davide comand doar saltimbocca. i nu e deloc ieftin.

Ea ridicase din umeri, n vreme ce se aeza.

Sunt banii dumneavoastr!

ENTER PASSWORD

Zece secunde, i reamintise Sexton.

Lui Gabrielle i venea s rd. Avea nevoie doar de dou. Chiar din u reuise s vad c Sexton i introdusese parola de trei caractere ntr-o succesiune extrem de rapid, folosind doar indexul. Evident, aceeai tast. Nu prea inteligent. i ddu seama c mna lui sttuse poziionat la captul din stnga al tastaturii, reducnd astfel literele posibile ale alfabetului la doar nou. Alegerea literei nu constituise o problem; lui Sexton i plcuse dintotdeauna tripla aliteraie a numelui su. Senatorul Sedgewick Sexton.

Niciodat nu subestima ego-ul unui politician.

Tastase i ecranul cu csua de dialog se evaporase.

Sexton cscase gura mare de uimire.

Asta se petrecea cu o sptmn n urm. Acum, c Gabrielle se confrunta din nou cu computerul lui, era sigur c Sexton nu avusese timp s introduc o parol nou. De ce ar fi fcut-o? n mine are o ncredere oarb.

Tast .

INVALID PASSWORD ACCESS DENIED

(PAROLA INVALIDAT ACCESUL INTERZIS)

Gabrielle se holb la ecran, ocat.

Probabil c supraestimase ncrederea pe care o avea senatorul n ea. Atacul fu lansat fr nici un fel de avertisment. Pe cer, n partea de sud-

vest, deasupra navei, silueta aductoare de moarte a unui elicopter narmat cobor n picaj ca o viespe. Rachel n-avea nici un dubiu ce era acel elicopter sau ce cuta el acolo.

Un rpit ni din botul elicopterului, sfie ntunericul i trimise un torent de gloane peste cabina de comanda din fibr de sticl, trgnd o linie de guri n caren. Rachel se arunc prea trziu n cutarea unui adpost i simi tietura usturtoare a unui glon care-i scrijeli braul. Czu pe suprafaa navei, apoi se rostogoli, ncercnd s ajung n spatele domului transparent i bulbucat al submersibilului Triton.

Un tunet le explod deasupra capetelor cnd elicopterul trecu pe deasupra vasului. Zgomotul se pierdu ntr-un sfrit bizar cnd elicopterul se

ndeprt spre ocean i ncepu manevrele de ntoarcere pentru o a doua rait.

Tremurnd pe punte, Rachel i prinse braul rnit i se uit napoi dup

Tolland i Corky. Dup ce se aruncaser la adpost n spatele unui depozit, cei doi se ridicau acum mpleticindu-se i cercetnd, ngrozii, cerul cu privirea.

Rachel se ridic n genunchi. ntregul univers prea s se mite brusc cu ncetinitorul.

Ghemuit n spatele bilei transparente a Triton-ului, Rachel se uita

nfricoat spre singurul lor mijloc de scpare elicopterul Pazei de Coast. Xavia se urca deja n cabin, gesticulnd frenetic spre toat lumea s urce la bord. Rachel l zri pe pilot ntinzndu-se n carling i manevrnd frenetic comutatoare i manete. Elicea ncepu s se rsuceasc Extrem de ncet.

Mult prea ncet.

Grbete-te!

Rachel se ridic cu greu n picioare, pregtindu-se s o rup la fug i

ntrebndu-se dac va reui s traverseze puntea nainte ca atacatorii s revin. i auzi n spatele ei pe Tolland i pe Corky venind spre ea i spre elicopter. Da! Grbii-v!

De-abia atunci vzu.

La o sut de metri deprtare, ivindu-se din bezn, un fascicul de lumin roie, subire ca un fir de pr, sfie noaptea, mturnd puntea vasului. Dup ce i gsi inta, fasciculul se opri pe partea lateral a elicopterului Pazei de Coast.

Rachel avu nevoie doar de o fraciune de secund ca s neleag ce se petrecea n faa ochilor ei. n aceeai clip, ea simi toat aciunea de pe puntea vasului transformndu-se ntr-o cea de sunete i forme: Tolland i Corky

alergnd spre ea, Xavia agitndu-se nnebunit n elicopter, laserul rou ca focul sfiind cerul nopii.

Prea trziu.

Rachel se rsuci spre Tolland i spre Corky, care alergau ct i ineau picioarele s se adposteasc n elicopter. Se post n calea lor, cu braele ridicate pentru a-i opri. Se ciocnir zdravn i toi trei se prbuir pe punte

ntr-o nvlmeal de brae i picioare.

Undeva, la distan, apru sclipirea unei lumini albe. Rachel urmri terorizat cum o linie perfect dreapt de gaze de emisie urmeaz calea fasciculului laser direct spre elicopter.

Cnd racheta Hellfire se izbi de fuzelaj, elicopterul se fcu buci ca o jucrie stricat. Puntea fu inundat de un val de cldur i de zgomote. De sus,

ncepu s plou cu buci de metal ncins ca nite rapnele de foc. Scheletul elicopterului n flcri se ridic pe coada fcut buci, se cltin o clip, apoi czu de pe vas, direct n apele oceanului, unde se scufund ntr-un nor uiertor de aburi.

Rachel i nchise ochii, cu respiraia tiat. Auzea epava elicopterului bolborosind, n vreme ce se scufunda, tras de lng Goya de curenii rapizi. n tot acel haos, Michael Tolland urla. Rachel i simi braele care ncercau s o ridice n picioare. Numai c ea nu se putea mica.

Pilotul Pazei de Coast i Xavia sunt mori. Urmm noi.

Stihiile se oprir pentru moment pe ghearul Milne, astfel nct n habisfer era linite. Nici mcar n astfel de condiii, Lawrence Ekstrom nu

ncercase s trag un pui de somn. Petrecuse acele ore n singurtate, plimbndu-se prin dom, privind n gol n puul de extracie, plimbndu-i palmele peste golurile din imensa roc nnegrit.

n cele din urm, se hotrse.

Acum sttea n faa videofonului din cabina de transmisii a habisferei i privea n ochii obosii ai preedintelui Statelor Unite. Zach Hemey purta un halat de baie i nu prea deloc amuzat. Ekstrom tia c va fi i mai puin amuzat cnd va afla ceea ce avea el s-i spun.

Dup ce directorul administrativ al NASA termin de vorbit, pe chipul lui

Hemey se citea neplcerea ca i cum ar fi crezut c e prea adormit ca s fi

neles corect cele aflate.

Stai aa, zise Hemey. Probabil c legtura e proast i nu aud bine.

Mi-ai spus cumva c NASA a interceptat coordonatele acestui meteorit dintr-o transmisie radio de urgen, dup care a pretins c PODS a efectuat descoperirea?

Ekstrom tcea, singur n ntuneric, dorindu-i s se trezeasc cumva din acel comar.

Era clar c tcerea lui nu-i convenea preedintelui:

Pentru numele lui Dumnezeu, Larry, spune-mi c nu e adevrat ce am

auzit!

Ekstrom i simi gura uscat:

Meteoritul a fost descoperit, domnule preedinte! Asta e tot ce conteaz.

i-am cerut s-mi spui c nu e adevrat!

Tcerea provocat de surpriz se transform n tunet n urechile lui

Ekstrom. Trebuia s-l informez, i spuse el. O s fie tot mai ru.

Domnule preedinte, eecul PODS v ruina n sondaje. Cnd am interceptat o transmisie radio care meniona un meteorit mare ncastrat n ghea, am ntrezrit ansa de a v arunca napoi n lupt.

Hemey prea uluit:

Mimnd o descoperire PODS?

PODS urma s devin operaional n curnd, dar nu ndeajuns de repede pentru alegeri. Sondajele v artau n scdere vertiginoas, Sexton ddea cu NASA de toi pereii, aa c

Eti nebun! M-ai minit, Larry!

Oportunitatea asta ni s-a ivit din senin, domnule! Am decis s profit de ea. Am interceptat transmisiunea radio a canadianului care a descoperit meteoritul. Omul a murit ntr-o furtun. Nimeni altcineva nu tia de meteorit. PODS se afla deasupra zonei. NASA avea nevoie de o victorie i noi aveam coordonatele.

i de ce mi spui toate astea acum?

Credeam c ar trebui s tii.

Ai idee ce ar face Sexton cu aceste informaii dac ar afla de ele? Ekstrom prefera s nu se gndeasc la aceast ipotez.

Ar povesti lumii ntregi c NASA i Casa Alb au minit poporul american! i tii ce, ar avea dreptate!

Nu dumneavoastr ai minit, domnule, ci eu. i mi voi da demisia dac

Larry, nu asta e problema. Eu am ncercat s-mi ndeplinesc funcia bazndu-m pe adevr i decen! Fir-ar s fie! Seara asta era minunat. Plin de demnitate. Acum aflu c am minit o lume ntreag?!

A fost doar o minciun nevinovat, domnule.

Nu exist aa ceva, Larry, ripost Hemey, fumegnd de furie.

Ekstrom simi cum spaiul strmt al cabinei se prbuete peste el. Mai erau att de multe de mrturisit preedintelui Ekstrom i spuse ns c era mai nelept s atepte pn diminea.

mi pare ru c v-am trezit, domnule! Am crezut de cuviin c ar trebui s tii.

n partea cealalt a oraului, Sedgewick Sexton trase o nou duc de coniac i se plimba de colo-colo prin apartament, cu o iritare crescnd.

Unde naiba e Gabrielle?

Gabrielle Ashe sttea n ntuneric, la biroul senatorului i se uita urt la computerul lui Sexton.

INVALID PASSWORD ACCESS DENIED

ncercase alte cteva parole care preau promitoare, dar niciuna nu funcionase. Dup ce cutase prin ncpere vreun sertar descuiat sau un indiciu oarecare, Gabrielle aproape c renunase. Tocmai intenionase s plece, cnd zrise ceva ciudat care clipea pe calendarul senatorului de pe birou.

Cineva subliniase data alegerilor cu marker fosforescent alb, rou i albastru.

Cu siguran c nu fusese Sexton. Gabrielle trase calendarul mai aproape de ea. Lng dat se vedea o exclamaie: POTUS!

Probabil c exuberanta secretar a lui Sexton i nsemnase acea dat pe calendar ca o dovad a gndirii pozitive. Acronimul POTUS reprezenta numele de cod pentru Preedintele Statelor Unite folosit de Serviciile Secrete. Dac totul decurgea bine, n ziua alegerilor Sexton avea s devin noul POTUS.

Pregtindu-se s plece, Gabrielle reaez calendarul pe birou i se ridic

n picioare. Brusc, se opri i privi ecranul computerului. ENTER PASSWORD

Privi din nou spre calendar. POTUS

Se simi dintr-odat invadat de speran. Ceva din denumirea POTUS i spunea lui Gabrielle c reprezenta o parol perfect pentru Sexton. Simpl, pozitiv, egocentric.

Tast literele cu repeziciune. POTUS

inndu-i respiraia, aps tasta return. Computerul scoase un sunet.

INVALID PASSWORD ACCESS DENIED

Dezamgit, Gabrielle renun. Poeni napoi spre baie, ca s ias tot pe unde intrase. Ajunse la jumtatea drumului, cnd se auzi soneria telefonului celular. Cum era deja tensionat la maximum, sunetul o fcu s tresar

ngrozitor. Se opri, scoase telefonul i privi spre ceasul de perete Jourdain pe care Sexton l primise de la bunicul lui. Aproape ora patru dimineaa. La o astfel de or apelantul nu putea fi dect Sexton. n mod clar senatorul se ntreba unde era ea. S rspund sau s l las s sune? Dac rspundea, ar fi trebuit s mint. Dac nu o fcea, Sexton ar fi intrat la idei.

Rspunse:

Alo?

Gabrielle?

Sexton prea nerbdtor:

Ce te reine?

FDR Memorial, rspunse Gabrielle. Taxiul a fost blocat n trafic i acum suntem la

Nu pari a fi ntr-un taxi.

Nu, l aprob ea.

Inima i btea cu putere.

Nu sunt. Am hotrt s trec pe la birou ca s iau nite documente NASA care ar putea avea relevan n legtur cu PODS. Am probleme s le gsesc.

M rog, grbete-te! Vreau s programez o conferin de pres diminea i trebuie s discutm cteva lucruri pe tema asta.

Vin repede, promise ea.

Pe linie se ls tcerea:

Eti n biroul tu?

Senatorul prea brusc nedumerit.

Mda. nc zece minute i vin ntr-acolo.

O nou pauz:

Bine. Ne vedem n curnd.

Gabrielle nchise, prea preocupat ca s aud ticitul puternic i deosebit al nepreuitului ceas de perete Jourdain aflat la doar civa pai de ea.

Michael Tolland nu-i ddu seama c Rachel e rnit dect atunci cnd sri s o protejeze n spatele Triton-ului i i vzu sngele de pe bra. Dup expresia transfigurat de pe chipul ei i ddu seama c ea nu simea nici un fel de durere. Dup ce o ridic, Tolland se rsuci s l gseasc pe Corky. Astrofizicianul se mpleticea ctre ei cu ochii ieii din orbite de groaz.

Trebuie s ne gsim un adpost, i zise Tolland, forndu-se s nu se las prad panicii. Din instinct, scrut cu privirea suprastructura punilor de deasupra lor. Scrile care duceau spre cabina de comand erau n plin spaiu deschis, iar cabina propriu-zis nu era dect o cutie de sticl o int perfect transparent din aer. A urca nsemna sinucidere, rezulta c au o singur direcie de urmat.

Pentru o fraciune de secund, Tolland se uit plin de speran la submersibilul Triton, ntrebndu-se dac nu exista vreo ans s-i aduc pe toi sub ap, la adpost de gloane.

Absurd. Triton-ul putea adposti o singur persoan, iar vinciul de lansare avea nevoie de peste zece minute ca s coboare submersibilul sub apele oceanului aflate la peste zece metri mai jos. n plus, fr baterii i compresoare

ncrcate, Triton-ul s-ar fi comportat ca un cadavru n ap.

Vin! Strig Corky cu o voce sugrumat de panic, gesticulnd spre cer.

Tolland nici mcar nu se obosi s i ridice privirea. Art spre un loc din apropiere, de unde o ramp de aluminiu cobora sub punte. Corky prea c nu are nevoie de vreo alt ncurajare. Ferindu-i capul, se repezi spre deschiztur i se fcu nevzut. Tolland o prinse strns pe Rachel de mijloc i l urm. Cei doi disprur la fix, exact nainte ca elicopterul s se ntoarc, mprtiind gloane deasupra capetelor lor.

Tolland o ajut pe Rachel s coboare rampa pn la platforma suspendat de dedesubt. Dup ce ajunser, Tolland simi corpul fetei c devine brusc rigid. Se ntoarse, temndu-se s nu fi fost lovit de vreun glon care a ricoat de undeva.

Cnd i vzu faa, i ddu seama c era vorba de altceva. Tolland urmri privirea ei ngrozit n jos i nelese imediat.

Rachel sttea nemicat. Picioarele refuzau s o mai asculte. Se holba la bizara lume de sub ea.

Datorit design-ului SWATH, Goya nu avea o caren, ci mai degrab nite catalige, ca un catamaran gigantic. Coborser prin punte pe o pasarel cu grtare care atrna deasupra unei prpstii deschise, la zece metri, direct deasupra mrii nvolburate. Zgomotul devenise asurzitor aici, reverberndu-se de partea inferioar a punii. La groaza instinctiv a lui Rachel se aduga faptul c luminile de sub ap ale navei continuau s ard, aruncnd proiecii verzui adnc n oceanul aflat chiar sub ea. Rachel se trezi holbndu-se la ase sau

apte siluete fantomatice din ap. Erau nite rechini-ciocan enormi, notnd pe

loc mpotriva curentului nite forme ca de cauciuc care-i micau trupurile nainte i napoi.

Tolland i opti n ureche:

Rachel, n-ai pit nimic. Privete drept nainte. Sunt chiar n spatele

tu.

Braele lui o nconjurau, ncercnd s-i desprind cu blndee pumnii

ncletai de balustrad. n acea clip, Rachel zri pictura sngerie scurgndu-se de pe braul ei i cznd printre ochiurile grtarului. Privirea ei urmri pictura n drumul spre ocean. Cu toate c nu o zri ajungnd n ap, tiu cnd se ntmpl evenimentul, cci rechinii se agitar instantaneu, mpingnd cu puternicele lor cozi i ciocnindu-se unul de altul ntr-o agitaie nebun de coli i de boturi.

Lobi olfactivi telencefalici mrii Adulmec sngele de la peste un kilometru distana.

Privirea drept nainte, repet Tolland, cu voce puternic i linititoare. Sunt chiar n spatele tu.

Rachel simi acum minile lui pe olduri, mpingnd-o. Forndu-se s nu se gndeasc la vidul de sub ea, Rachel ncepu s parcurg pasarela. Undeva, deasupra, se auzea din nou elicea elicopterului. Corky se deprtase deja binior de ei, strbtnd pasarela ntr-o goan de om disperat.

Tolland l strig:

Mergi pn la capt, Corky! Apoi coboar scrile!

Rachel habar n-avea ncotro se ndreptau. n faa lor, se vedea captul unei noi rampe descendente. La nivelul apei, o punte ngust i scurt mrea suprafaa vasului. De aceast punte stteau prinse mai multe ieituri mici i suspendate, ca un fel de miniport sub nava mam. Pe un indicator mare se putea citi: ZONA DE SCUFUNDARE.

Pot aprea nottori fr avertisment.

Brcile s se apropie cu pruden.

Rachel spera ca Michael s nu-i pun s noate. Teama i spori atunci cnd Tolland se opri n dreptul unor dulapuri pline de srme care flancau pasarela. Deschise uile, dezvluind privirii mai multe costume de scafandru, tuburi de respirat, labe de notat, veste de salvare i lnci electrice de aprare. nainte ca ea s scoat vreun sunet i s protesteze, Tolland ntinse mna i apuc un pistol de semnalizare.

Hai s mergem!

Se micau din nou.

Undeva n fa, Corky ajunsese la ramp i o coborse deja pe jumtate.

O vd! Strig el, cu o voce care prea de-a dreptul vesel pe deasupra tunetelor oceanului.

Ce vezi?, se ntreb Rachel, n vreme ce Corky ajunsese jos i acum alerga de-a lungul unei pasarele nguste. Rachel nu zrea dect oceanul nesat cu rechini care se apropiau tot mai periculos. Tolland o mpinse mai departe.

Brusc, zri motivul bucuriei lui Corky. La captul punii de dedesubt era amarat o mic barc cu motor. Corky alerga spre ea.

Rachel i fcu ochii mari.

Vom fugi de un elicopter ntr-o barc cu motor?

Are un radio la bord, i explic Tolland. i, dac ne putem ndeprta suficient de bruiajul elicopterului

Rachel nu mai auzi nici un cuvnt. Tocmai zrise ceva care i nghea sngele n vine.

Prea trziu, cri ea, ntinznd un deget tremurnd.

Suntem terminai

Cnd se ntoarse, Tolland i ddu seama ntr-o fraciune de secund c totul se terminase.

Dincolo de captul navei, ca un dragon zgindu-se n deschiderea unei peteri, elicopterul negru coborse extrem de jos i sttea cu botul spre ei.

Pentru o clip, Tolland avu impresia c mainria avea s zboare drept spre ei prin mijlocul navei. ns elicopterul ncepu s se ncline, intind victimele. Tolland urmri direcia evilor de mitralier. Nu!

Ghemuit lng barca cu motor i dezlegnd parmele, Corky i nl privirea exact n clipa n care mitralierele de sub elicopter ncepur s scuipe o ploaie de gloane. Corky sri ca i cum ar fi fost atins. Se feri nnebunit din calea gloanelor i sri n barc, lipindu-se de fundul ei. Mitralierele se oprir. Tolland l zri pe Corky trndu-se n barc. Partea de jos a piciorului drept era acoperit de snge. Ghemuit sub dunet, Corky ntinse mna i scotoci printre butoanele de comand pn gsi cheia de contact. O rsuci i motorul Mercury de 250 de cai putere se trezi la via o clip mai trziu, din botul elicopterului se ivi iari fasciculul laser rou, intind alupa cu o rachet.

Tolland reacion instinctiv, apucnd singura arm pe care o avea. Pistolul de semnalizare din mna lui sfri cnd Tolland aps cocoul.

Un fascicul orbitor ni pe o traiectorie orizontal pe subnav, ndreptndu-se direct ctre elicopter. Chiar i aa, Tolland pricepu c acionase prea trziu. n vreme ce dra de lumin se ndrepta spre parbrizul elicopterului, lansatorul de rachete de sub aeronav emise propriul fascicul de lumin. n aceeai fraciune de secund cu lansarea rachetei, aeronava vir brusc i iei din raza vizual pentru a evita impactul cu racheta de semnalizare.

Ai grij! Strig Tolland, trntind-o pe Rachel pe pasarel.

Racheta devie de la traseu, ratndu-l pe puin pe Corky, o lu de-a lungul navei i se izbi de baza cataligei aflate la zece metri sub Rachel i Tolland.

Se auzi un zgomot infernal. De sub ei, nir coloane de ap i de foc.

Buci de metal contorsionat zburar prin aer i se ciocnir de pasarela de sub picioarele lor. Explozia rachetei schimbase poziia navei. Goya i stabili ncet echilibrul, ntr-o poziie uor nclinat.

Dup ce fumul se mai limpezi, Tolland vzu c una dintre cele patru catalige principale ale navei fusese grav avariat. Curenii puternici de ap trgeau de stlpul metalic, ameninnd s l rup. Scara n spiral care cobora pe ultima pasarel prea s atrne de un fir de a.

Haide! i strig Tolland, mpingnd-o pe Rachel ntr-acolo. Trebuie s ajungem jos!

Era ns prea trziu. Cu un trosnet, scrile se rupser de stlp i se prbuir n mare.

Deasupra vasului, Delta One se lupt s controleze i reui ntr-un final s echilibreze elicopterul. Orbit, pe moment, de fascicolul luminos al rachetei de semnalizare, trsese de man n sus instinctiv, determinnd ratarea intei de ctre racheta Hellfire. Blestemnd, Delta One se orient acum asupra provei navei, pregtindu-se s coboare la loc i s termine treaba.

Elimin toi pasagerii. Ordinul controlorului fusese ct se poate de explicit.

La naiba! Privete! i strig Delta Two de pe scaunul lui din spate, artnd pe geamul exterior. O alup!

Delta One se rsuci i vzu o alup Crestliner mprocat de gloane

ndeprtndu-se de Goya i ncercnd s dispar n noapte. Trebuia s ia o hotrre.

Cu minile pline de snge, Corky strngea cu putere timona brcii cu motor, n vreme ce aceasta tia valurile oceanului. mpinse pn la fund maneta de viteze nainte, ncercnd s obin ct mai repede viteza maxim.

Abia n acea clip simi durerea sfietoare. Privi n jos i i zri piciorul drept sngernd. Brusc, amei.

Sprijinindu-se de timon, Corky se rsuci i se uit la Goya, dorindu-i ca elicopterul s se ia dup el. Din pricin c rmseser prini pe pasarel,

Corky nu putuse ajunge la Tolland i la Rachel. Atunci fusese forat s ia o decizie pe loc.

Divide i stpnete.

Corky tia c, dac reuea s ademeneasc elicopterul la o distan suficient de mare de Goya, Tolland i Rachel ar fi avut o ans s cear ajutor prin radio. Din nefericire, privind peste umr ctre nava iluminat, Corky zri elicopterul care plana pe loc, ca i cum cei dinuntru nu s-ar fi decis cum s acioneze n continuare.

Haidei, ticloilor! Venii dup mine!

ns elicopterul nu se mic din loc. Din contr, se aez deasupra carenei navei, se alinie cu aceasta i cobor, ateriznd pe punte. Nu! Corky urmri cu groaz desfurarea evenimentelor, nelegnd abia acum c i prsise pe Rachel i pe Tolland i c acetia rmseser ca prad sigur pentru vntori.

Acum i revenea lui sarcina de a cere ajutor prin radio. Cut pe bordul de control i gsi staia radio. Aps pe comutatorul de pornire. Nu se ntmpl nimic. Nici o lumini. Nici un prit. Rsuci butonul volumului la maximum. Nimic. Haide odat! Ddu drumul timonei i se aplec s vad mai bine. Aplecndu-se, piciorul l sget ngrozitor de durere. Privirea i se fix pe staia radio. Nu-i veni s-i cread ochilor. Panoul de control fusese ciuruit de gloane, iar staia radio era fcut praf. Prin bord ieeau srme. Se holb ntr-acolo, nevenindu-i s cread.

Cu toate ghinioanele astea nenorocite

Cu genunchii tremurndu-i, Corky se ridic la loc n picioare,

ntrebndu-se ce se mai putea ntmpla. Primi rspunsul cnd se uit napoi la

Goya. Pe puntea navei sriser doi soldai. Dup aceea, elicopterul decol din nou, ntorcndu-se n direcia lui Corky i pornind dup el cu vitez maxim.

Corky se fcu mic. Divide i stpnete. n noaptea asta, se prea c nu era singurul cruia i trecuse prin minte aceast idee strlucit.

n vreme ce i croia drum pe punte i se apropia de rampa care ddea dedesubt, Delta Three auzi o femeie care striga ceva chiar sub el. Se ntoarse i

i fcu semn lui Delta Two c se duce sub punte ca s verifice. Camaradul lui ddu din cap i rmase sus, ca s acopere nivelul superior. Cei doi puteau rmne n contact prin intermediul staiilor de comunicaii mobile criptate, cci sistemul de bruiere al elicopterului Kiowa lsase n mod ingenios o band ngust deschis pentru propriile lor comunicaii.

Apucnd strns pistolul lui mitralier, Delta Three porni tcut spre rampa care ducea jos. Cu vigilena unui asasin experimentat, ncepu s coboare, cu eava armei orientat n jos.

Panta rampei oferea doar o vizibilitate limitat, astfel nct Delta Three se ghemui pentru a vedea mai bine. Acum auzea strigtul mai clar. Continu s coboare. La jumtatea distanei, putea descifra deja zgomotul scos de labirintul de pasarele ataate prii inferioare a navei. Strigtul deveni mai puternic.

Atunci o vzu. La jumtatea pasarelei transversale, Rachel Sexton se zgia peste o balustrad nspre ap i l striga cu disperare pe Michael Tolland.

S fi czut Tolland? Poate n cursul exploziei?

Dac aa stteau lucrurile, atunci misiunea lui Delta Three avea s fie mai uoar dect se ateptase. Trebuia doar s mai coboare cteva trepte ca s obin spaiu de manevr. Ca i cum ar fi mpucat un animal care era deja prins n capcan. l ngrijora doar faptul c Rachel sttea lng un dulap deschis pentru echipamente, ceea ce nsemna c femeia putea avea acces la o arm, cum ar fi fost o puc pentru rechini sau o lance electric, dei niciuna dintre acestea nu s-ar fi putut compara cu mitraliera lui. ncreztor n controlul pe care-l avea asupra situaiei, Delta Three ridic arma i cobor o nou treapt. Rachel Sexton aproape c se vedea perfect acum. Omul ridic arma.

nc un pas.

Micarea veni de sub el, de sub scri. Mai mult nedumerit dect

nfricoat, Delta Three privi n jos i l vzu pe Michael Tolland care mpingea o bar de aluminiu nspre picioarele lui. Dei fusese tras pe sfoar, Delta Three aproape c izbucni n rs din pricina jalnicei tentative de a-l da de-a berbeleacul.

Atunci simi bara atingndu-i picioarele.

Corpul i fu copleit, instantaneu, de o durere fierbinte nucitoare, n vreme ce piciorul drept i explod pur i simplu n urma contactului. Pierzndu-

i echilibrul, Delta Three ddu disperat din mini i czu pe scri. Mitraliera se rostogoli pe ramp i czu peste balustrad, n vreme ce omul se prbui pe pasarela de dedesubt. ngrozit, omul se ndoi s i prind piciorul lovit, dar constat cu surprindere c acesta nu mai era la locul lui.

Tolland se repezi imediat asupra atacatorului. Minile continuau s strng bine bara fumegnd un dispozitiv de control al rechinilor prin descrcri electrice, lung de aproape doi metri. Bara de aluminiu fusese

nzestrat n vrf cu un mic obuz de calibrul doisprezece, sensibil la presiune, menit autoaprrii n eventualitatea atacului unui rechin. Tolland rencrcase bara cu un alt obuz i acum aintea vrful amenintor al armei spre gtul atacatorului. Omul zcea ntins pe spate, ca paralizat, privindu-l pe Tolland cu o expresie de ur i de agonie.

Rachel se apropie de ei alergnd pe pasarel. Planul prevedea ca ea s

nface mitraliera soldatului, dar, din pcate, arma czuse peste balustrad, n apele oceanului.

Dispozitivul de comunicaii de la centura individului croncni. Vocea care se auzi prea a aparine unui robot.

Delta Three? Rspunde! Am auzit o mpuctur.

Omul nu fcu nici un gest c s-ar conforma.

Dispozitivul croncni din nou:

Delta Three? Confirm! Ai nevoie de sprijin?

Aproape imediat, o nou voce robotic se interpuse pe linie. Vocea abia se putea deslui pe fundalul sonor al elicopterului n zbor.

Aici e Delta One, rosti vocea. Urmresc alupa care a plecat. Delta

Three, confirm. Ai fost dobort? Ai nevoie de sprijin? Tolland aps bara de aluminiu n gtul omului.

Spune-i elicopterului s lase n pace barca. Dac mi ucid prietenul, tu

mori!

Soldatul se strmb de durere, n vreme ce i duse dispozitivul de comunicaii n dreptul buzelor. Privi drept spre Tolland i aps butonul:

Aici Delta Three! N-am nimic! Doboar alupa!

Gabrielle Ashe se ntoarse n baia lui Sexton, pregtindu-se s ias din biroul lui. Apelul senatorului o neliniti. Tipul ezitase n mod clar atunci cnd ea l informase c se gsete n biroul ei de parc ar fi tiut cumva c minte.

Oricum, euase n tentativa de a avea acces la computerul lui Sexton i acum nu mai tia care era urmtoarea mutare.

Sexton ateapt.

Crndu-se napoi pe marginea czii de baie i pregtindu-se s se agae de tavan, Gabrielle auzi ceva care czu cu zgomot pe podeaua de gresie.

Se uit n jos i constat iritat c lovise o pereche de butoni pe care senatorul prea s-i fi uitat pe marginea czii.

Trebuia s lase lucrurile exact aa cum le gsise.

Dndu-se iari jos, Gabrielle culese butonii de pe jos i i aez la loc.

Voi s se caere din nou spre tavan, dar se opri, privind nc o dat spre butoni. n oricare alt noapte i-ar fi ignorat, ns monograma de pe ei i atrase acum atenia. La fel ca multe alte articole personale monogramate ale senatorului, butonii erau inscripionai cu dou litere ngemnate. SS. Gabrielle i aminti de prima parol a lui Sexton . i imagin calendarul lui POTUS i screensaver-ul cu pictorialul Casei Albe n fundal i cu banda care rula la infinit pe margine.

Preedintele Statelor Unite Sedgewick Sexton Preedintele Statelor Unite Sedgewick Sexton Preedintele

Gabrielle czuse pe gnduri cteva clipe. Oare s fie chiar att de ncreztor?

tia c i trebuia doar o secund ca s afle rspunsul, aa c reveni n fug n biroul senatorului, se duse la calculator i tast o parol de apte caractere:

POTUSSS.

Screensaver-ul dispru instantaneu.

Se holb, nevenindu-i s-i cread ochilor.

Nu subestima niciodat ego-ul unui politician.

Corky Marlinson nu mai inea crma alupei, dei aceasta i continua goana n noapte. tia c barca avea s mearg n linie dreapt cu sau fr el la timon. Calea minimei rezistene

Se afla n spatele alupei, ncercnd s i dea seama ct de distrus i era piciorul. Un glon i intrase prin partea din fa a gambei, ratnd cu puin osul.

n spatele gambei, nu se vedea nici o gaur de ieire, aa c glonul rmsese probabil nfipt n muchi. Corky scotoci prin preajm n sperana c va gsi ceva cu care s i opreasc sngerarea, dar nu ddu peste nimic care s-l ajute doar cteva labe de not, un tub de respirat i vreo dou veste de salvare. Nici o trus de prim ajutor. nnebunit, Corky deschise un mic dulpior

i gsi cteva unelte, band adeziv, crpe, ceva ulei i alte articole de genul sta. i privi piciorul care-i sngera i se ntreb ct mai trebuia s mearg ca s ias din teritoriul rechinilor.

Mult mai mult dect am mers pn acum.

Delta One meninu elicopterul la un nivel cobort deasupra oceanului, strbtnd ntunericul cu privirea n cutarea alupei. Presupunnd c barca fugarilor avea s se ndrepte spre rm, ncercnd s se distaneze ct mai mult de Goya, Delta One pornise pe traiectoria iniial a brcii.

Ar fi trebuit s-l depesc deja.

n mod normal, urmrirea brcii s-ar fi rezolvat foarte simplu cu ajutorul radarului, dar acesta devenise inutil odat cu activarea umbrelei de bruiaj care transmitea semnale parazite pe o suprafa de kilometri ptrai n jur. Iar oprirea sistemului de bruiaj nu constituia o opiune ct vreme toi cei de pe

Goya nu erau mori. n noaptea asta, nici un semnal de urgen nu avea voie s plece de pe acea nav.

Secretul meteoritului trebuie s dispar. Chiar aici. i chiar acum.

Din fericire pentru el, Delta One dispunea i de alte mijloace de urmrire.

n ciuda apelor ciudat de calde ale oceanului, gsirea amprentei termice a alupei era o treab simpl. Delta One porni scanerul termic. Oceanul din jur se agita la o temperatur de aproape patruzeci de grade Celsius. Motorul de 250 de cai putere al alupei funciona la o temperatur mult mai ridicat.

Piciorul lui Corky Marlinson amorise n ntregime.

Netiind ce altceva ar mai putea face, Corky i nfur gamba rnit n crpe i trsese de jur mprejur rol dup rol band adeziv. De la glezn i pn la genunchi, ntreaga lui gamb nu era altceva dect o teac argintie strns la maximum pe picior. Sngerarea nu mai era la fel de puternic, cu toate c minile i hainele i erau nc pline de pete roii.

Stnd pe fundul alupei, Corky se ntreb de ce nu l ajunsese elicopterul din urm. i nl capul i cercet bezna din spatele lui, ateptndu-se s zreasc undeva, la distan, luminile navei i elicopterul. Ciudat, dar nu zri nimic. Luminile vasului dispruser. Cu siguran nu reuise s ajung chiar att de departe, nu?

Corky se simi brusc cuprins de o raz de speran. Poate c scpase.

Poate c l pierduser n bezna nopii. Poate c va reui s ajung la rm!

Abia atunci observ c dra lsat de alup nu era dreapt, ci aprea a se curba treptat, ca i cum barca ar fi mers n arc de cerc. Nedumerit, Corky i

ntoarse capul ca s vad direcia arcului i extrapol n minte o curb gigantic peste apele oceanului. O clip mai trziu, vzu clar.

Goya se gsea chiar la babord, la mai puin de opt sute de metri distan.

Cu groaz, Corky i ddu seama de greeala fcut. Fr o mn care s o conduc ferm, alupa fusese purtat de curenii puternici ai oceanului vrtejul produs de megafisura magmatic. M nvrt ca boul n cerc!

Se pclise pe el nsui.

tiind c se afla nc n atenia rechinilor, Corky i aminti cuvintele

nfricotoare ale lui Tolland: Lobi olfactivi telencefalici mrii Rechinii adulmec o pictur de snge de la peste un kilometru distan. Corky se uit la piciorul acoperit cu band adeziv i la minile lui.

Cei din elicopter aveau s-l atace n curnd.

Smulgndu-i hainele pline de snge, Corky se mpletici dezbrcat pn la prova alupei. tiind c nici un rechin nu putea ine pasul cu o alup n plin vitez, se spl ct de bine putu de snge n apele curentului puternic.

O singur pictur de snge

Rmas singur n largul oceanului, se ridic, tiind c i mai rmsese un singur lucru de fcut. Aflase odat c animalele i marcau teritoriul cu urin, pentru c acidul uric reprezenta fluidul cu mirosul cel mai puternic pe care l putea secreta un corp.

Mai puternic dect sngele, spera el. Dorindu-i acum s fi but mai multe beri n seara asta blestemat, Corky i ridic piciorul rnit pe balustrada alupei i ncerc s urineze pe banda adeziv. Haide odat! Atept. Nimic nu se compar cu nevoia de a te pia pe tine cnd te urmrete un elicopter uciga.

n sfrit, i veni s fac. Corky urin peste toat banda adeziv,

mbibnd-o bine. Folosi ultimele picturi din vezic pentru a mbiba o crp, cu care apoi i terse ntregul trup. Foarte plcut

De pe cerul ntunecat se ivi o raz laser, ndreptndu-se spre el precum lama lucitoare a unei ghilotine uriae. Elicopterul apru dintr-un unghi nclinat, ca i cum pilotul ar fi fost nedumerit de ce Corky o luase napoi spre

Goya.

Corky mbrc repede o vest de salvare i o lu la goan spre spatele alupei. Un punct de un rou intens apru pe podeaua plin de snge a vasului, la numai doi metri de locul n care se afla el.

Sosise clipa.

De la bordul navei, Michael Tolland nu vzu cum alupa explodeaz ntr-o minge uria de flcri i cum rmiele ei se mprtiar n toate prile, lsnd n urm dre imense de fum.

ns auzi totul.

n aripa de vest era, de obicei, linite la o asemenea or, dar apariia neateptat a preedintelui n halat de baie i papuci pusese pe jar ntregul personal i scosese din pat consilierii care dormeau la Casa Alb.

N-o gsesc, domnule preedinte, i zise un angajat tnr, alergnd dup eful lui ctre Biroul Oval.

Omul o cutase pretutindeni.

Domnioara Tench nu rspunde nici la pager i nici la telefonul celular.

Preedintele prea exasperat:

Ai cutat n

A plecat din cldire, domnule! l inform un alt angajat.

A semnat de ieire cu circa o or n urm. S-ar putea s se fi dus la NRO. Una dintre centraliste zicea c ea i Pickering au avut o discuie n seara asta.

William Pickering? Preedintele prea uluit.

Tench i Pickering nu se puteau nghii. L-ai sunat?

Nici el nu rspunde, domnule. Centrala NRO nu d de el. Spune c telefonul lui Pickering nici mcar nu sun. De parc ar fi disprut de pe faa pmntului.

Hemey i privi subalternii cteva clipe, apoi se duse la bar i i turn un pahar cu bourbon. Cnd vru s-i duc paharul la buze, n ncpere ddu buzna un om de la Serviciile Secrete.

Domnule preedinte? Nu voiam s v trezesc, dar trebuie s aflai c n noaptea asta a avut loc un atentat cu bomb la FDR Memorial.

Ce?

Hemey aproape c scp paharul din mn.

Cnd?

Cu o or n urm.

Omul era cenuiu la fa.

Iar FBI tocmai a identificat victima

Lui Delta Three i venea s urle de durere. Simea c plutete ntr-o stare de semicontient. Oare asta mi-e moartea? ncerc s se mite, dar se simea paralizat i de-abia reuea s respire. n faa ochilor, cu greu distingea nite umbre. Gndul i se ntoarse la explozia alupei pe mare, atunci cnd zrise furia uciga din ochii lui Michael Tolland n timp ce oceanograful sttea aplecat deasupra lui, inndu-i arma exploziv la gt.

Cu siguran, Tolland m-a ucis

i totui, durerea sfietoare din piciorul drept i spunea c era ct se poate de viu. Treptat, i aminti. Cnd auzise explozia alupei, Tolland scosese un urlet de mnie din cauza prietenului pierdut. Dup aceea, ntorcndu-i privirea uciga spre Delta Three, Tolland se arcuise ca i cum s-ar fi pregtit s-i strpung gtul dumanului cu bara de metal. n ultima clip ns pru s

ezite, ca i cum ceva l-ar fi mpiedicat s-i duc gestul la bun sfrit. Cu o brutalitate feroce, Tolland aruncase bara i l lovise cu cizma pe Delta Three n piciorul rnit.

Ultimul lucru de care i mai amintea Delta Three era c vomita n vreme ce ntregul univers se transformase ntr-un haos. Acum i revenea, fr s aib habar ct vreme zcuse incontient. i simea braele legate la spate cu un nod strns, cum doar marinarii tiau s fac. i picioarele i erau legate, ndoite sub el i prinse de ncheieturile minilor ntr-un soi de arc imobilizator. ncerc s strige, dar nu reui s scoat nici un sunet. i ndesase ceva n gur.

Delta Three nu-i putea da seama ce se ntmpl. Atunci simi briza rece i vzu luminile care strluceau. i ddu seama c se afla pe puntea principal a navei. Se rsuci ct putu ca s cear ajutor, dar l ntmpin o privelite

nfiortoare propria imagine reflectat distorsionat de bila submersibilului de pe Goya. Triton-ul atrna chiar n faa lui, astfel nct Delta Three i ddu seama c zace pe o trap gigantic din punte. Situaia nu era nici pe departe la fel de nelinititoare ca o ntrebare care i veni n minte.

Dac eu sunt pe punte Atunci unde e Delta Two?

Delta Two era tot mai ngrijorat.

Cu toate c partenerul lui i spusese prin staia de comunicaii c nu pise nimic, sunetul asemntor cu o mpuctur nu provenea de la un pistol mitralier. Era evident c Michael Tolland sau Rachel Sexton trseser un foc de arm. Delta Two se apropie ca s se zgiasc deasupra rampei pe care o coborse camaradul lui i vzu snge.

Cu arma ridicat, cobor sub punte, unde urmri dra de snge de-a lungul unei pasarele ctre prova navei. Aici, dra de snge l conduse pe o alt ramp, napoi ctre puntea principal. Era pustie. Tot mai nelinitit, Delta Two urmri petele sngerii de-a lungul punii ctre partea din spate a navei, trecnd pe lng deschiztura rampei de unde plecase.

Ce naiba se ntmpl aici? Dra prea s contureze un cerc gigantic.

Mergnd cu pruden, cu arma n fa, Delta Two trecu de intrarea n laboratorul de pe vas. Dra continua spre puntea de la pupa. Trecu cu grij de col, ocolindu-l pe partea larg a curbei. Zri din nou dra.

Atunci l vzu. Isuse Hristoase!

Delta Three zcea, legat i cu clu n gur, aruncat fr pic de mil chiar n faa submersibilului navei. Chiar i de la acea distan, Delta Two observ c partenerului su i lipsea o bun parte din piciorul drept.

Cu grij, s nu fie prins ntr-o capcan, Delta Two nl arma i pi ncet nainte. Delta Three ncepu s se agite, ncercnd s vorbeasc. Ca o ironie, modul n care tovarul lui fusese legat, cu genunchii strns ndoii sub el, probabil c i salva viaa, cci sngerarea piciorului prea s se fi oprit.

Apropiindu-se de submersibil, Delta Two observ cu bucurie c putea s vad i ce se ntmpl n spatele lui, datorit faptului c ntreaga punte se reflecta n structura rotund a Triton-ului. ntr-un trziu, Delta Two ajunse lng camaradul dobort. Dar zri prea trziu avertismentul din ochii lui.

Sclipirea argintie se ivi ca din senin.

Unul dintre cletii de manipulare ai submersibilului sri brusc n fa i apuc coapsa stng a lui Delta Two cu o for zdrobitoare. Omul ncerc s se trag napoi, dar cletele l inea prea strns. ip de durere, simind cum i se rupe osul. Privirea i czu pe cabina Triton-ului. Zgindu-se prin reflecia punii n geam, Delta Two vzu un brbat ascuns n umbra din interiorul submersibilului.

Michael Tolland manevra Triton-ul.

Proast idee, i zise Delta Two, forndu-se s uite de durere i apucnd strns pistolul mitralier. inti n sus i spre stnga, ctre pieptul lui

Tolland, aflat la numai un metru distan de cealalt parte a geamului de plexiglas. Aps pe trgaci. Furios la culme c fusese pclit, Delta Two inu degetul apsat pe trgaci pn ce ultimul cartu gol se rostogoli pe punte i arma cni a gol. Rmas fr suflare, ls arma s cad i se uit mnios la geamul zglit din faa lui.

Eti mort! Ssi el, chinuindu-se s-i smulg piciorul din strnsoarea cletelui.

Zvrcolindu-se, gheara de metal i sfie carnea, deschiznd o ran imens:

La dracu!

Se ntinse dup staia de comunicaii de la centur. ns, n vreme ce i ducea dispozitivul la buze, un al doilea bra de robot se ivi chiar n faa lui i i prinse strns braul drept. Staia czu cu zgomot pe punte.

Abia atunci Delta Two zri fantoma din geamul din fa. Un chip palid care se apleca n partea lateral i se zgia printr-o poriune intact de geam. Uluit, Delta Two privi n centrul domului de plexiglas i i ddu seama c gloanele nu reuiser nici mcar s penetreze plasticul gros. Domul er plin doar de urme de impact.

Dup o clip, se deschise trapa lateral a submersibilului, din care se ivi

Michael Tolland. Omul tremura, dar era nevtmat. Cobornd de pe cadrul de aluminiu, Tolland sri pe punte i arunc o privire spre geamul lovit.

O mie de kilograme pe centimetru ptrat, zise el. Cred c v trebuie o arm mai mare i mai puternic.

n timp ce se afla n hidrolab, Rachel i ddea seama c nu mai avea timp. Auzise mpucturile de pe punte i se ruga ca totul s se fi petrecut dup cum plnuise Tolland. Nu-i mai psa cine se aflase n spatele farsei cu meteoritul NASA, directorul administrativ al ageniei, Marjorie Tench sau nsui preedintele, cci oricum acum nu mai avea rost.

N-o s scape aa uor. Oricine ar fi, adevrul va iei la iveal. Rana din bra nu mai sngera, iar adrenalina care i cuprinsese corpul amorise durerea

i i sporise puterea de concentrare. Rachel gsi un pix i hrtie i scrijeli un mesaj de dou rnduri. Cuvintele scrise erau stngace i dure, dar elocvena era un lux pe care nu i-l putea permite n acest moment. Adug nota la stiva de hrtii acuzatoare din mn hrtia GPR, imaginile insectei oceanice, poze i articole legate de condrulele oceanice, precum i rezultatul scanat al testului fcut prin microscopul electronic. Meteoritul era un fals i ea avea dovezile.

Rachel introduse ntreaga stiv n faxul hidrolabului. tiind doar cteva numere pe dinafar, i ddea seama c opiunile de trimitere erau limitate,

ns deja se hotrse cine anume avea s primeasc toate acele dovezi. inndu-i respiraia, tast cu grij numrul de fax al receptorului.

Aps tasta SEND, spernd din tot sufletul ca alegerea ei s fi fost una neleapt.

Dispozitivul emise un sunet: ERROR: NO DIAL TONE

(EROARE: FR TON) .

Rachel se ateptase la aa ceva. Comunicaiile de la bordul navei erau n continuare bruiate. Atepta i urmrea mainria, spernd ca aceasta s funcioneze la fel cu cea pe care o avea ea acas.

Haide odat!

Dup cinci secunde, faxul emise un nou sunet.

REDIALING Da! Rachel urmri cum maina intr n transmitere automat.

ERROR: NO DIAL TONE. REDIALING

ERROR: NO DIAL TONE. REDIALING

Rachel ls faxul s gseasc un ton de apel i se grbi s ias din hidrolab exact n clipa n care elicea elicopterului se auzi tunnd deasupra navei.

La dou sute cincizeci de kilometri deprtare de Goya, Gabrielle privea mut de uimire ecranul computerului din biroul senatorului. Bnuielile ei se confirmau.

Dar nu-i imaginase nici o clip ct dreptate avuse.

Privea copiile scanate ale mai multor zeci de cecuri emise pe numele lui Sexton de ctre companii aerospaiale private i depozitate n diverse conturi din insulele Cayman. Cel mai mic cec era n valoare de cincisprezece mii de dolari. Restul se nvrteau n jurul sumei de jumtate de milion de dolari.

Doar nite boabe de fasole, i spusese Sexton. Toate donaiile sunt sub limita de dou mii de dolari.

Era clar c Sexton minise tot timpul. Gabrielle privea acum dovada unei finanri ilegale de campanie electoral la scar uria. Trdarea i deziluzia o loveau teribil acum. M-a minit.

Se simea ca o idioat. Se simea mnjit. Dar, mai presus de toate, o copleea furia.

Gabrielle sttea singur n bezn, dndu-i seama c habar n-avea cum va aciona n continuare.

Deasupra navei, n timp ce manevra elicopterul Kiowa n dreptul punii din spate, Delta One se uit cu atenie dedesubt, n faa lui derulndu-se un tablou cu totul neateptat.

Michael Tolland sttea n picioare pe punte lng un submersibil minuscul. Atrnnd n braele metalice ale micii nave, ca n cletii unei insecte uriae, Delta Two se lupta n zadar s se elibereze din strnsoarea de fier.

Ce Dumnezeu s-a ntmplat aici?

La fel de ocant era apariia lui Rachel Sexton pe punte, stnd deasupra unui om legat i grav rnit, de la picioarele submersibilului. Omul nu putea fi dect Delta Three. Rachel inea un pistol mitralier ndreptat spre Delta Three i privea int elicopterul, ca i cum l-ar fi provocat pe pilot s-i atace.

Delta One se simi pe moment dezorientat, incapabil s priceap cum de se ntmplase aa ceva. Greelile echipei Delta Force de ghearul Milne fuseser un eveniment rar, dar oarecum explicabil. Ceea ce se petrecuse pe Goya depea orice imaginaie.

n condiii normale, umilirea de care a avut parte Delta One ar fi fost extrem de greu de nghiit. n noaptea asta ns, ruinea era amplificat de prezena altei persoane n elicopter, o persoan care n mod obinuit nu avea ce sa caute acolo.

Controlorul.

Dup misiunea ndeplinit de echipa Delta Force la FDR Memorial, controlorul i ceruse lui Delta One s zboare ctre un parc public pustiu, nu departe de Casa Alb. La ordinul controlorului, Delta One aterizase pe o pajite, ntre nite copaci, moment n care controlorul, care i parcase maina n apropiere, apruse din ntuneric i urcase la bordul elicopterului Kiowa. n cteva secunde, porniser din nou la drum.

Dei se ntmpla rar ca un controlor s se implice personal n misiuni, Delta One nu se putea plnge. Dezamgit de modul n care echipa Delta Force gestionase operaiunile de pe ghearul Milne i temndu-se c tot mai muli aveau s intre la bnuieli i s nceap s investigheze situaia, controlorul l informase pe Delta One c va supraveghea chiar el faza final a operaiunii.

Acum controlorul manevra armamentul de pe elicopter i era martorul unui eec cum Delta One nu mai nregistrase niciodat, pn atunci.

Povestea asta trebuie s se termine! Acum!

Controlorul privi puntea navei de la bordul elicopterului i se ntreb cum se putuser ntmpla toate grozviile pe care le vedea. Nimic nu funcionase ca lumea bnuielile legate de meteorit, eecul asasinatelor de pe ghearul Milne, nevoia unei alte crime de rang nalt la FDR Memorial.

Iertai-m, ngim Delta One uluit, cu un ton de dispre, n vreme ce privea tragedia de pe nav. Nu-mi pot imagina

Nici eu, i spuse controlorul. Era clar c prada lor fusese subestimat. Se uit la Rachel Sexton, care privea geamul reflectorizant al

elicopterului, innd staia radio criptat la buze. Cnd auzi vocea ei ca de robot cum inund interiorul aparatului de zbor, controlorul se atept ca ea s cear retragerea aeronavei sau oprirea sistemului de bruiaj, astfel nct Tolland s poat cere ajutor. ns cuvintele femeii avur un efect mult mai nfricotor:

Ai ajuns prea trziu. Nu mai suntem singurii care tim adevrul.

Ecoul cuvintelor rsunar pentru cteva clipe n carling. Dei prea

imposibil, o asemenea eventualitate, n caz c era real, l punea pe controlor pe gnduri. Succesul ntregului proiect depindea de eliminarea tuturor celor care tiau adevrul. Operaiunea trebuia ndeplinit cu orice pre, indiferent ct de multe erau victimele care apreau pe parcurs.

Mai tie cineva

Cunoscnd faptul c Rachel Sexton era foarte atent i discret cnd venea vorba de informaii secrete, controlorului i veni greu s cread c ea ar fi putut mprti astfel de informaii cu tere pri externe.

Rachel se auzi din nou n staia criptat:

Retragei-v i vom crua viaa oamenilor votri! Apropiai-v i vor muri! Oricum, adevrul va iei la iveal. Limitai-v pierderile! Plecai de aici!

Mergi la cacealma, i rspunse controlorul, tiind c vocea pe care o auzea Rachel aparinea unui robot androgin. N-ai spus nimic, nimnui.

Eti gata s riti? Riposta Rachel. N-am putut da de William Pickering mai devreme, aa c m-am speriat i mi-am luat unele msuri de siguran.

Controlorul se ncrunt. Ceea ce spunea avea sens.

Nu m cred, rosti Rachel, uitndu-se la Tolland.

Soldatul prins n cletii submersibilului rnji:

Ai arma descrcat, iar elicopterul o s v arunce direct n iad. O s murii amndoi. Singura voastr speran e s ne dai drumul.

Pe naiba, i rspunse Rachel, gndindu-se la urmtoarea mutare. Se uit la brbatul legat fedele care zcea chiar la picioarele ei. Prea c delireaz din pricina pierderii uriae de snge. Se ghemui lng el i l privi drept n ochi:

O s-i scot cluul ca s poi vorbi n staie; convinge-i pe ia s plece de aici. S-a neles?

Omul se grbi s dea din cap.

Rachel i scoase cluul. Soldatul o scuip pe Rachel drept n fa cu un amestec de saliv i snge:

Ticloaso, ssi el, tuind. O s privesc i o s savurez moartea ta. O s te spintece ca pe o scroaf, iar eu am s m bucur de fiecare clip a agoniei tale.

Rachel se terse. Simi braele lui Tolland ndeprtnd-o de acolo, trgnd-o napoi, ncercnd s-o liniteasc n vreme ce i lua pistolul mitralier din mn. Din atingerea lui, Rachel i ddu seama c n interiorul lui ceva tocmai plesnise. Tolland se duse la un panou de control aflat la doar civa metri deprtare, apuc o manet i i ncruci privirea cu cea a omului care zcea pe punte.

ocul numrul doi, i zise el. Iar pe nava mea, sta este i ultimul. Cuprins de o furie devastatoare, Tolland se ls cu putere peste manet.

n puntea de sub Triton se csc o trap uria, ca podeaua culisant a unei spnzurtori. Soldatul legat scoase un scurt urlet de fric, dup care dispru prin gaur. Czu zece metri, drept n apele oceanului. La ciocnirea cu apa nir picturi rozalii. Rechinii l atacaser ntr-o fraciune de secund.

Controlorul tresri de mnie. Se uit la ceea ce mai rmsese din trupul lui Delta Three cum e tras de curenii puternici. n partea pe care o lumina nava, apa devenise roz. Mai muli peti se bteau pe ceva ce prea a fi un bra.

Isuse Hristoase.

Controlorul privi din nou spre puntea navei. Delta Two se zbtea n continuarea n cletii submersibilului, atrnnd acum deasupra trapei deschise

n punte. Picioarele lui se agitau deasupra hului. Tolland nu trebuia dect s deschid cletii i Delta Two avea s fie urmtoarea cin a rechinilor.

Bine, url controlorul n staie. Stai aa! Stai aa!

Rachel sttea pe punte i se uita n sus la Kiowa. Controlorul citi hotrrea din ochii ei, chiar i de la nlimea la care se afla. Rachel ridic staia n dreptul gurii.

Mai crezi c merg la plesneal? l ntreb ea. Sun centrala principal

NRO. Cere cu Jim Samiljan. E la P&A, n schimbul de noapte. I-am povestit totul despre meteorit. i va confirma.

mi specifica un nume? Treaba asta nu mirosea a bine. Rachel Sexton nu era o proast, iar controlorul putea verifica un astfel de bluf n doar cteva secunde. Dei nu cunotea pe nimeni n NRO cu numele Jim Samiljan, controlorul tia c organizaia avea un numr uria de salariai. Rachel putea spune adevrul. nainte de a comanda ultimul asasinat, controlorul trebuia s se asigure c era vorba de un bluf sau nu.

Delta One privi peste umr:

Vrei s dezactivez umbrela de bruiaj ca s l putei suna?

Controlorul se uit la Rachel i la Tolland. i vedea pe amndoi foarte

bine. Dac oricare dintre ei ar fi fcut un gest de a scoate un telefon celular sau o staie radio, Delta One ar fi reacionat imediat n mod decisiv. Riscul era minim.

Oprete umbrela, i ordon controlorul, scond un telefon celular. O s vd dac Rachel minte. Apoi o s gsim o cale s-l salvm pe Delta Two i s punem capt porcriei steia.

n Fairfax, operatoarea de la centrala principal NRO devenea din ce n ce mai nerbdtoare.

Aa cum tocmai v-am explicat, nu vd nici un Jim Samiljan la Divizia

Planificare i Analiz. Apelantul insist:

Ai ncercat ortografieri multiple? Ai ncercat la alte departamente?

Operatoarea verificase deja; o fcu din nou. Dup cteva secunde, reveni

la telefon:

N-avem nici un angajat n agenie cu numele Jim Samiljan. Oricum s-ar pronuna i scrie acest nume.

Apelantul pru mulumit de rezultat:

Deci suntei sigur c NRO nu are nici un angajat pe nume Jim

Samil

Pe linie se auzir brusc zgomote. Cineva ip. Apelantul njur cu voce tare, apoi nchise.

La bordul elicopterului, Delta One urla de furie n vreme ce ncerca s reactiveze sistemul de bruiaj. i dduse seama prea trziu. n mulimea de controale iluminate din cabina elicopterului, un mic indicator LED arta c de pe Goya se transmitea un mesaj prin SATCOM. Dar cum? Nimeni nu a prsit puntea! nainte ca Delta One s reueasc activarea umbrelei, conexiunea de pe nav se nchise de la sine.

n hidrolab, dispozitivul de trimitere a faxurilor clipea satisfcut. CARRIER FOUND FAX SENT

(GSIT LINIE DE TRANSMITERE MESAJ TRIMIS) Ucide sau eti ucis. Rachel descoperea o latur a ei pe care nu i-o cunotea. Fiina care lupta pentru supravieuire o necesitate imperioas alimentat de fric.

Ce coninea acel fax? Se interes vocea din staia criptat: Rachel fu uurat cnd afl confirmarea trimiterii mesajului:

Plecai de aici, le ceru ea, vorbind n staie i uitndu-se urt la cei din elicopter. S-a terminat. Secretul vostru s-a aflat.

Rachel i puse pe atacatori la curent cu toate informaiile pe care le trimisese. O jumtate de duzin de pagini cu text i ilustraii. Dovezile irefutabile ale falsificrii meteoritului.

Dac ne facei vreun ru, situaia voastr se va agrava i mai mult Se ls o tcere ncordat:

Cui i-ai trimis faxul?

Rachel n-avea nici cea mai mic intenie de a rspunde la o asemenea

ntrebare. Ea i Tolland aveau nevoie de timp. Se poziionaser n apropierea deschizturii din punte, n linie dreapt cu Triton-ul, astfel nct pilotului din elicopter i era imposibil s trag fr a-i face ru soldatului prins n cletii metalici.

William Pickering, rosti vocea, prnd ciudat de optimist. Ai trimis faxul lui William Pickering.

Greit, i rspunse Rachel n gnd. Pickering ar fi fost prima opiune,

ns fusese obligat s aleag pe altcineva temndu-se ca atacatorii s nu-l fi eliminat deja pe Pickering, o mutare a crei ndrzneal ar fi reprezentat o mrturie nfricotoare a hotrrii inamicului ei. ntr-un moment de disperare, Rachel trimisese faxul pe cellalt numr pe care l tia pe dinafar.

Faxul din biroul tatlui ei.

Acel numr se ntiprise n mod dureros n memoria ei dup moartea maic-sii, cnd taic-su hotrse s dispun de averea familiei dup bunul lui plac fr a se mai consulta cu Rachel. Fata nu-i imaginase niciodat c avea s apeleze la el n caz de nevoie, ns n noaptea asta omul poseda dou caliti vitale avea toate motivele politice corecte pentru a da drumul datelor legate de meteorit fr nici o ezitare i dispunea de suficient prestan pentru a suna la

Casa Alb i a strnge administraia de ou suficient de tare ca aceasta s dea ordinul de retragere a echipei de asasini.

Cu toate c era foarte probabil ca senatorul s nu fie la birou la o astfel de or, Rachel tia c biroul lui era mai sigur ca un seif de banc. Chiar dac atacatorii aflau unde trimisese ea faxul, erau prea puine anse ca ei s treac de securitatea extrem de rigid din cldirea Senatului i s intre prin efracie n biroul unui senator fr ca nimeni s nu sesizeze.

Oriunde ai trimis acel fax, zise vocea de deasupra, destinatarul a intrat

ntr-un mare pericol.

Rachel tia c trebuie s-i pstreze poziia de for, indiferent de frica pe care o simea. Fcu un semn nspre soldatul prins n cletii Triton-ului. Picioarele i atrnau deasupra abisului, lsnd picturi de snge s cad de la o nlime de zece metri direct n apele oceanului.

Singura persoan de aici care este n pericol e agentul vostru, amenin ea n staie. S-a terminat! Renunai. Datele au fost transmise! Ai pierdut! Prsii zona sau omul sta moare!

Vocea de sus ripost:

Domnioar Sexton, nu nelegei importana

S neleg? Explod Rachel. neleg c ai ucis oameni nevinovai!

neleg c ai minit n legtur cu meteoritul! i mai neleg c nu o s scpai aa uor! S-a terminat, chiar dac ne omori pe toi!

Urm o lung tcere. ntr-un trziu, vocea rosti:

Vin jos.

Rachel simi cum i nepenesc muchii. Vine jos?

Sunt nenarmat, mai zise vocea. Nu aciona n prip. Noi doi trebuie s discutam ntre patru ochi.

nainte ca Rachel s poat reaciona, elicopterul se ls pe puntea navei. Ua pentru pasageri din fuzelaj se deschise, lsnd s ias o siluet dinuntru. Era un brbat mbrcat cu hain neagr i cravat. Pentru o clip, Rachel nu mai tiu ce s cread.

Se holba la William Pickering.

Directorul NRO sttea pe punte i o privea pe Rachel cu regret. Nu i-ar fi imaginat niciodat c acea zi se va sfri ntr-un asemenea mod. n timp ce se ndrepta spre ea, i zri emoiile din ochi ngemnndu-se ntr-un joc al luminilor care putea deveni extrem de periculos.

oc, trdare, confuzie, furie.

Toate sunt de neles, gndi el. Sunt att de multe pe care nu le nelege.

Pentru o clip, Pickering i aminti de fiica lui, Diana i se ntreb ce simise ea nainte de a muri. Diana i Rachel erau victime ale aceluiai rzboi, un rzboi pe care Pickering jurase s-l poarte pn la moarte. Uneori pierderile puteau fi foarte dureroase.

Rachel, zise Pickering. nc mai putem rezolva aceast criz. Sunt multe pe care trebuie s i le explic.

Rachel Sexton mai avea puin i vomita. Tolland era cel care inea acum pistolul mitralier, aintindu-l spre pieptul lui Pickering. i el prea uluit.

Stai pe loc! Strig Tolland.

Pickering se opri la o distan de cinci metri, focalizndu-i privirea asupra lui Rachel.

Tatl tu ia mit, Rachel! Bani negri de la companii aerospaiale private. Vrea s nchid NASA i s deschid spaiul cosmic sectorului privat. Trebuia oprit, din raiuni de securitate naional.

Pe chipul lui Rachel nu se putea citi nimic. Pickering oft:

Cu toate greelile ei, NASA trebuie s rmn o entitate guvernamental.

Cu siguran c ea poate nelege care sunt pericolele, i spuse

Pickering. Privatizarea ar fi putut arunca cele mai strlucite mini i idei ale NASA n braele sectorului privat. Nucleul acela de inteligen sclipitoare s-ar fi dizolvat. Armata i-ar fi pierdut accesul la tehnologie. Companiile aerospaiale

private, n lupta lor de a acumula capital, ar fi nceput s vnd idei i patente NASA oricui ar fi licitat mai mult din lume!

Rachel rspunse cu voce sugrumat:

Ai falsificat meteoritul i ai ucis oameni nevinovai n numele securitii naionale?

Planul nu prevedea aa ceva, rspunse Pickering. Trebuia salvat o important agenie guvernamental. Uciderea oamenilor nu era inclus n strategie.

Pickering tia prea bine c, asemenea multor propuneri ale Serviciilor

Secrete, ideea meteoritului fals fusese un produs al fricii. Cu trei ani nainte, n efortul de a extinde reeaua NRO de hidrofoane n ape mai adnci, acolo unde nu puteau fi atinse de sabotori inamici, Pickering ntocmise un program care utiliza un material de construcii recent inventat de NASA pentru a proiecta n secret un submarin uimitor de rezistent, capabil s duc fiine umane n regiunile cele mai adnci ale oceanului incluznd aici fundul Gropii Marianelor.

Construit dintr-un material ceramic revoluionar, acest submarin de dou persoane fusese proiectat pe baza schielor furate din computerul lui Graham Hawkes, un strlucit inginer californian care proiecta submersibile, al crui vis de o via fusese acela de a proiecta un submarin pentru ape extrem de adnci, pe care el l botezase Deep Flight II. Hawkes ntmpinase probleme

n gsirea unei linii de finanare pentru a construi un prototip. Pickering, pe de alt parte, dispunea de un buget nelimitat.

Folosind noul submersibil secret, Pickering trimisese o echip n misiune pentru a fixa hidrofoane pe pereii Gropii Marianelor, mai jos dect ar fi putut cuta orice inamic. n timpul forajelor ns, echipa dduse peste nite structuri geologice deosebite de ceea ce tiina cunoscuse pn n acel moment. Printre descoperiri se numrau condrule i fosile ale unor specii necunoscute.

Bineneles c, datorit caracterului secret al operaiunii NRO, niciuna dintre informaiile obinute nu putuse fi mprtit.

Mnai tot de fric, Pickering i echipa lui discret de consilieri tiinifici hotrser abia n ultima vreme s pun informaiile excepionale aflate din

Groapa Marianelor n favoarea NASA.

Transformarea unei roci oceanice n meteorit se dovedise o sarcin extrem de simpl. Folosindu-se de un motor ECE cu noroi de hidrogen, echipa

NRO nnegrise roca sub forma unei cruste de fuziune convingtoare ca aspect.

Apoi, utiliznd un alt submersibil, membrii echipei coborser sub ghearul Milne i inseraser roca nnegrit n gheaa de dedesubt. Dup renghearea puului de inserie, roca prea c sttea n acel loc de peste trei sute de ani.

Din nefericire, aa cum se ntmpla adesea n lumea operaiunilor sub acoperire, cel mai grandios plan putea fi rsturnat de o mic scpare. Cu o zi n urm, mreaa iluzie fusese spulberat de amrtul de plancton bioluminiscent

Din carlinga elicopterului, Delta One urmrea drama care se desfura. Rachel i Tolland preau a deine controlul total, dei Delta One abia se abinea s nu rd gndindu-se ct de zadarnic putea fi o asemenea impresie. Pistolul

mitralier din mna lui Tolland era inutil; chiar de la distana la care se afla, Delta One putea s vad cocoul armei dat pe spate, ceea ce nsemna c magazia de cartue era goal.

Privindu-i camaradul care se zbtea n ghearele metalice ale submersibilului, Delta One i ddu seama c trebuia s se grbeasc. Cei de pe punte erau acum concentrai asupra lui Pickering, astfel nct Delta One avea spaiu de manevr. Lsnd motorul elicopterului s mearg la relanti, soldatul se strecur prin spatele fuzelajului i, folosindu-se de elicopter ca acoperire, i croi nevzut drum spre pasarela de acces din tribordul navei. innd propria mitralier n mini, se ndrept spre prova. Pickering i dduse ordine clare nainte de aterizarea pe punte, iar Delta One n-avea de gnd s rateze o asemenea sarcin simpl.

n cteva minute, i spuse el, toat povestea asta se va ncheia. Dei nc mai purta halatul de baie, Zach Hemey se aez la biroul lui

din Biroul Oval. l durea cumplit capul. Tocmai aflase ultima noutate din puzzle.

Marjorie Tench e moart.

Subalternii preedintelui i spuseser c deineau informaii conform crora Tench se dusese la FDR Memorial pentru o ntlnire cu William

Pickering. Acum, c Pickering lipsea, toat lumea se temea c murise i el. Preedintele i Pickering purtaser destule btlii n ultima vreme. Cu

mai multe luni n urm, Hemey aflase c directorul NRO se angajase n tot felul de activiti ilegale, n numele preedintelui, pentru a-i salva acestuia campania electoral.

Pickering obinuse pe ci obscure diverse informaii, de natur s distrug campania lui Sexton fotografii scandalos de obscene ale senatorului cu Gabrielle Ashe, dosare financiare incriminatoare care dovedeau c Sexton lua mit de la companii aerospaiale private. Pickering i trimisese toate dovezile lui Marjorie Tench, sub rezerva anonimatului, presupunnd c administraia de la Casa Alb va folosi acele informaii cu nelepciune. Numai c, dup ce vzuse datele, Hemey i interzisese lui Tench s le foloseasc. Scandalurile sexuale i cele financiare reprezentau nite cancere n Washington, aa c adugarea unora noi nu ar fi fcut dect s distrug i mai tare credibilitatea guvernului n ochii cetenilor.

Cinismul ucide aceast ar, i zisese mereu Hemey.

Cu toate c tia prea bine c l poate distruge pe Sexton folosind scandalul, Hemey socotise c preul pltit avea s fie ruinarea demnitii Senatului Statelor Unite, iar preedintele nu putea accepta plata unui asemenea pre.

Fr campanii negative. Hemey voia s-l bat pe Sexton n lupt dreapt.

nfuriat de refuzul Casei Albe de a folosi dovezile furnizate, Pickering

ncercase s provoace el nsui scandalul, genernd zvonul c Sexton se culcase cu Gabrielle Ashe. Din nefericire, Sexton i proclamase nevinovia cu o asemenea indignare i att de convingtor, nct preedintele fusese nevoit s-i cear el nsui scuze pentru un asemenea zvon. n cele din urm

Pickering fcuse mai mult ru dect bine. Hemey l ameninase pe Pickering c l va elibera din funcie dac se va mai amesteca n campania lui electoral.

Marea ironie n toat povestea asta consta n faptul c Pickering nici mcar nu l plcea pe preedinte. Tentativele directorului NRO de a-l ajuta pe Hemey erau cauzate de frica pentru soarta ageniei spaiale americane. Zach Hemey era rul cel mai mic dintre cele dou posibile.

i acum cineva l ucisese pe Pickering?

Hemey nu-i putea imagina cine.

Domnule preedinte? l ntrerupse un angajat. Aa cum ai cerut, l-am sunat pe Lawrence Ekstrom i i-am spus despre Marjorie Tench.

Mulumesc.

Ar vrea s discute cu dumneavoastr, domnule!

Hemey continua s fie suprat pe directorul administrativ pentru c-l minise n legtur cu PODS.

Spune-i c o s discut cu el de diminea.

Domnul Ekstrom vrea s vorbeasc cu dumneavoastr chiar acum, domnule!

Angajatul prea tulburat:

E foarte suprat.

El e suprat? Hemey simi c mai are puin i explodeaz.

Plecnd s discute cu Ekstrom, preedintele se ntreb dac a mai rmas ceva ru pe lumea asta care s nu se fi ntmplat n acea noapte.

La bordul navei, Rachel simea c mintea i se limpezea. Misterele

ncepeau s fie elucidate. Adevrul care ncepea s se contureze din ce n ce mai clar i ddea un sentiment de goliciune i de dezgust. Rachel se uita la strinul din faa ei i abia dac i auzea vocea.

Trebuia s reconstruim imaginea NASA, spunea Pickering. Popularitatea i fondurile aflate n vertiginoas descretere deveniser periculoase pe mai multe planuri.

Pickering se opri, uitndu-se int la ea cu ochii lui cenuii:

Rachel, NASA cuta un triumf cu disperare! Cineva trebuia s materializeze aceast dorin.

Ceva trebuia fcut, i zise Pickering.

Meteoritul nsemnase un ultim act disperat. Pickering i alii ncercaser s salveze NASA prin susinerea din rsputeri a ideii de ncorporare a ageniei spaiale n comunitatea serviciilor secrete unde aceasta s-ar fi bucurat de niveluri de finanare i de securitate mai bune, ns Casa Alb refuzase n permanen ideea, ca fiind un atac mpotriva tiinei pure. Idealism mrginit. Odat cu creterea n popularitate a retoricii anti-NASA a senatorului Sexton, Pickering i gaca lui de factori de putere militari se treziser c nu mai dispun de timp. Hotrser c trebuie s captiveze imaginaia contribuabililor i a

Congresului cu ceva, ca unic modalitate de a mai salva imaginea NASA i de a mpiedica vnzarea ageniei pe buci. Dac voia s supravieuiasc, agenia avea nevoie disperat de o infuzie de grandoare ceva care s le reaminteasc contribuabililor de zilele de glorie ale misiunilor Apollo. Iar dac Zach Hemey voia s-l nving pe senatorul Sexton, atunci avea nevoie de un ajutor serios.

Am ncercat s-l ajut, i spuse Pickering, amintindu-i de dovezile zdrobitoare pe care i le trimisese lui Marjorie Tench. Din pcate, Hemey interzisese folosirea lor, astfel c lui Pickering nu i rmsese alt soluie dect s treac la msuri drastice:

Rachel, zise Pickering, informaia pe care ai trimis-o pe fax de pe aceast nav este extrem de periculoas. Trebuie s nelegi asta. Dac se afl trenia asta, Casa Alb i NASA vor prea complici. Preedintele i NASA vor primi o lovitur nucitoare. Nici preedintele i nici NASA nu tiu nimic, Rachel. Agenia i Casa Alb sunt nevinovate! Sunt ferm convini c meteoritul este autentic.

Pickering nici mcar nu ncercase s-i implice pe Hemey i pe Ekstrom, pentru c amndoi erau mult prea idealiti ca s accepte vreo neltorie, indiferent de potenialul acesteia de a salva agenia spaial sau preedinia.

Singura crim pe care o nfptuise administratorul Ekstrom fusese forarea directorului de misiune PODS s mint n legtur cu aplicaia software de detectare a anomaliilor, o fapt pe care Ekstrom, fr ndoial, o regretase din clipa n care i dduse seama ct de cercetat va deveni acest meteorit.

Frustrat de insistena lui Hemey de a duce o btlie cinstit, Marjorie Tench complotase cu Ekstrom pentru minciuna cu PODS, spernd c un mic succes n acea cauz va ajuta la limitarea dezastrului produs de atacurile lui

Sexton.

Dac Tench ar fi folosit pozele i datele financiare pe care i le-am dat, nimic din toate acestea nu s-ar fi ntmplat!

Tench i semnase condamnarea la moarte chiar dac un asemenea asasinat era profund regretabil n clipa n care o sunase pe Rachel i i aruncase acuzaiile de fraud n fa. Pickering tia c Tench ar fi efectuat investigaii detaliate, pn ce ar fi ajuns la motivele clare ale unor asemenea acuzaii, iar directorul nu i putea permite o astfel de anchet. Ca o ironie,

Tench i slujea preedintele mai bine moart dect vie, cci sfritul ei violent nu putea dect s aduc voturi din simpatie pentru Casa Alb i s arunce bnuiala unui joc murdar asupra senatorului Sexton, umilit n mod public de ctre Tench cu ocazia dezbaterii de la CNN.

Rachel rmase ferm pe poziie. Din ochi i neau flcri.

nelege, relu Pickering. Dac se afl adevrul despre meteorit, vei distruge, un preedinte i o agenie spaial, amndoi nevinovai. Totodat, vei aduce un individ periculos n Biroul Oval. Trebuie s aflu unde ai trimis faxul.

n vreme ce directorul i vorbea, pe chipul lui Rachel apru o expresie ciudat. O imagine ndurerat a groazei cuiva care tocmai realizase c era posibil s fi comis o greeal grav.

Dup ce dduse roat provei i revenise pe partea babordului, Delta One sttea acum n hidrolabul din care o vzuse pe Rachel c iese. Un computer din laborator afia o imagine nelinititoare o reprezentare policromic a vrtejului de ap care prea s struie deasupra fundului oceanic, undeva chiar sub

Goya.

Un alt motiv s plecm naibii de aici, i zise el, ndreptndu-se ctre

int.

Faxul se gsea pe o tejghea aflat la marginea cealalt a peretelui. Tava era plin cu hrtii, exact aa cum bnuise Pickering. Delta One nfc stiva de hrtii. Prima era o not de la Rachel. Doar dou rnduri. Delta One o citi.

Scurt i concis, i zise el.

Frunzrind paginile, Delta One fu uimit, dar i dezamgit, de ct de mult din neltorie reuiser Rachel i Tolland s descopere. Oricine ar fi vzut acele hrtii n-ar fi avut nici o ndoial asupra semnificaiei lor. Din fericire,

Delta One nici mcar nu avea nevoie s apese tasta REDIAL ca s afle unde ajunseser mesajele. Ultimul numr continua s fie afiat n fereastra LCD a aparatului.

Un prefix de Washington, D. C.

Copie cu grij numrul respectiv, nfc teancul de hrtii i iei din laborator.

Tolland i simea palmele cum i asudau pe arm, n vreme ce o inea ndreptat spre pieptul lui William Pickering. Directorul NRO continua s o preseze pe Rachel, ca aceasta s-i dezvluie unde trimisese faxul, iar Tolland ncepea s aib nelinititorul sentiment c de fapt, Pickering doar ncerca s trag de timp. Pentru ce?

Casa Alb i NASA n-au nici o vin, repet Pickering. Vino alturi de mine. Nu lsa ca greelile mele s distrug ultima pictur de credibilitate a ageniei. Dac se rspndete mesajul tu, NASA va prea cea vinovat. Noi doi putem ajunge la o nelegere. America are nevoie de acest meteorit. Spune-mi unde ai trimis faxul nainte de a fi prea trziu.

Ca s i mai ucidei i pe alii? Replic Rachel. Mi se face grea cnd v aud!

Tolland era uimit de ncpnarea fetei. i ura profund tatl i cu toate astea n-avea de gnd s l pun n pericol sub nici o form. Din pcate, planul ei de a trimite mesajul ctre tatl ei n sperana unui ajutor euase. Chiar dac senatorul ar fi venit la birou, ar fi vzut mesajul i l-ar fi sunat pe preedinte dndu-i vestea despre fraud i cerndu-i s opreasc atacul, nimeni de la

Casa Alb n-ar fi avut nici cea mai vag idee la ce s-ar fi referit Sexton i n-ar fi

tiut poziia lor pe hart.

i mai spun doar o singur dat, insist Pickering, intuind-o pe Rachel cu o privire amenintoare. Aceast situaie depete puterea ta de nelegere. Ai comis o imens greeal transmind acele informaii de pe acest vas! i-ai pus ara n pericol!

Tolland nelese c Pickering chiar trgea de timp. Iar motivul unei asemenea atitudini venea calm spre ei de-a lungul tribordului navei. Cnd zri soldatul care se apropia, purtnd n mini un teanc de hrtii i un pistol mitralier, Tolland simi un fior de panic.

Reacion cu o hotrre care l oc i pe el. Apucnd pistolul mitralier, se rsuci pe clcie, inti spre soldat i aps pe trgaci. Arma scoase un cnit sec.

Am descoperit numrul de fax, anun soldatul, dndu-i lui Pickering un bileel. Iar domnul Tolland a rmas fr muniie!

Sedgewick Sexton travers ca o furtun holul cldirii Philip A. Hart. Habar n-avea cum reuise Gabrielle s o fac, dar era clar c intrase n biroul lui. n vreme ce vorbeau la telefon, Sexton auzise limpede n fundal ticitul ceasului Jourdain. Nu-i putea nchipui dect c trgnd cu urechea n timp ce avusese loc ntlnirea cu SFF hotrse s-i piard ncrederea n el, astfel nct ea decisese s renune la orice pruden i s caute dovezi.

Cum mama dracului a intrat n biroul meu?

Era bucuros mcar c schimbase parola computerului.

Cnd ajunse n dreptul biroului, Sexton tast codul lui personal de dezactivare a alarmei, apoi i cut cheile, descuie uile grele, le deschise larg

i ddu buzna, cu intenia clar de a o prinde pe Gabrielle n flagrant delict.

Numai c biroul era pustiu i ntunecat, slab luminat doar de licrul emis de ecranul computerului. Aprinse lumina i inspect ncperea. Totul prea la locul lui. Cu excepia ticitului triplu al ceasului de perete, totul era tcut.

Unde naiba e ea?

Auzi ceva micndu-se n baie i porni n fug ntr-acolo. Aprinse lumina.

Baia era pustie. Se uit dup u. Nimic.

Nedumerit, Sexton se privi n oglind, ntrebndu-se dac cumva buse prea mult n seara asta. tiu sigur c am auzit ceva. Simindu-se dezorientat i confuz, se ntoarse n birou:

Gabrielle? O strig el.

Porni pe coridor ctre biroul ei. Nu era acolo. Biroul ei zcea cufundat n bezn.

Din toaleta pentru femei se auzi zgomotul apei trase. Sexton rsuci pe clcie i se repezi n direcia sunetului. Ajunse exact atunci cnd Gabrielle ieea, tergndu-se pe mini. Fata sri drept n sus cnd l vzu:

Doamne! Ce m-ai speriat! Rosti ea, prnd de-a dreptul

nspimntat. Ce cutai aici?

Spuneai c iei nite documente NASA din biroul tu, se repezi el, uitndu-se spre minile ei goale. Unde sunt?

Nu le-am gsit. Am cutat pretutindeni. De-asta a durat att de mult.

El o privi drept n ochi:

Ai fost n biroul meu?

Faxul lui mi-a salvat viaa , i zise Gabrielle.

Cu numai cteva minute nainte sttea la biroul lui Sexton i ncerca s imprime imaginile cecurilor care dovedeau mita ncasat de senator. Fiierele fuseser protejate cumva, aa c i mai trebuia timp ca s gseasc o modalitate de a avea acces la ele. Probabil c ar fi continuat s ncerce s le sparg dac nu ar fi sunat aparatul faxul senatorului, speriind-o i trezind-o la realitate. Gabrielle luase ntreruperea drept un semn c ar fi cazul s o tearg de acolo. Fr a se mai opri s vad ce era cu acel fax, se deconectase de la computerul lui Sexton, fcuse ordine pe birou i se ndreptase spre ieire tot pe unde intrase. Tocmai se cra n tavan de pe cada de baie cnd l auzise intrnd.

Acum, cu Sexton stnd n faa ei i uitndu-se int n ochii ei, Gabrielle

i ddu seama c el o cerceta ca s vad dac nu minte. Sedgewick Sexton mirosea minciunile ca nimeni altcineva. Dac l-ar fi minit, el i-ar fi dat seama ntr-o fraciune de secund.

Ai but, zise Gabrielle, ntorcndu-i spatele. Cum naiba tie c am fost n biroul lui?

Sexton i puse minile pe umerii ei i o ntoarse cu faa spre el:

Ai fost n biroul meu?

Gabrielle simi cum o cuprinde frica. Sexton chiar buse. O strngea dureros de tare.

n biroul dumneavoastr? Ripost ea, mimnd confuzia printr-un hohot de rs. Cum? De ce?

Mi-am auzit ceasul Jourdain n fundal, atunci cnd te-am sunat.

Gabrielle se strmb. Ceasul lui? Nici mcar nu-i trecuse prin minte.

tii ct de ridicol sun ceea ce spunei?

mi petrec toat ziua n biroul la. tiu prea bine ce sunet scoate ceasul meu.

Gabrielle i ddu seama c trebuia s pun capt imediat situaiei. Cea mai bun aprare este atacul. Cel puin aa susinuse mereu Yolanda Cole.

Punndu-i minile n olduri, Gabrielle se arunca asupra lui cu tot ce avea.

Fcu un pas spre el i ncepu s se roiasc:

Vreau s vd dac am neles bine, domnule senator! Este ora patru dimineaa, ai but, ai auzit un ticit la telefon i de-asta ai venit pn aici?

Art indignat cu degetul spre ua de la biroul lui. Ca s pricep eu mai bine, m acuzai c am neutralizat un sistem federal de alarm, am luat dou seturi de chei, am intrat prin efracie n biroul dumneavoastr, fiind suficient de tmpit, nct s rspund la telefonul celular n timp ce comiteam o infraciune, am reactivat sistemul de alarm la ieire i apoi m-am folosit cu calm de toaleta pentru femei, nainte de a fugi cu mna goal? Asta vrei s spunei, de fapt?

Sexton o privi cu ochii mari de uimire.

Exist un motiv pentru care oamenii n-ar trebui s bea de unii singuri, continu Gabrielle. Acum vrei s discutm despre NASA sau nu?

Sexton se simi nucit. Se ndrept napoi spre birou. Se duse drept la bar i lu un Pepsi. Cu siguran c nu se simea beat. Oare chiar se nelase?

n partea cealalt a ncperii, ceasul ticia batjocoritor. Sexton sorbi paharul cu suc i i turn nc unul. i oferi unul i lui Gabrielle.

Bei ceva, Gabrielle? O ntreb el, rsucindu-se pe clcie.

Gabrielle nu l urmase nuntru. Sttea n cadrul uii, frecndu-i nasul de toc.

Oh, pentru numele lui Dumnezeu! Vino nuntru! Spune-mi ce ai descoperit la NASA.

Cred c mi-ajunge pentru noaptea asta, rspunse ea sec. O s discutm mine.

Sexton n-avea chef de joac. Avea nevoie de informaii acum i n-avea de gnd s o implore ca s i le dea. Scoase un oftat obosit. F-o s aib ncredere!

Totul se rezum la ncredere.

Am dat-o n bar, zise el spit. mi pare ru. A fost o zi ngrozitoare.

Nu tiu la ce m-am gndit.

Gabrielle rmase n cadrul uii.

Sexton se duse la birou i puse paharul lui Gabrielle pe el. i fcu semn fetei s se aeze pe fotoliul lui de piele poziia de putere.

Stai jos. Ia un pic de suc. Eu o s m duc s mi bag capul sub un jet de ap.

Porni spre baie.

Gabrielle continua s rmn nemicat.

Cred c am zrit un fax n main, i zise Sexton peste umr, n vreme ce intra n camera de baie. Arat-i c ai ncredere n ea. Uit-te tu la el n locul meu, bine?

Sexton nchise ua i umplu chiuveta cu ap rece. i stropi cu ap faa, dar nu se simi deloc mai treaz. Aa ceva nu i se mai ntmplase pn acum s fie att de sigur i totui s greeasc ntr-un asemenea hal. Sexton avea ncredere n propriile instincte care acum i spuneau c Gabrielle Ashe fusese

n biroul lui.

Dar cum? Era imposibil.

i spuse c e mai bine s o lase balt i s se concentreze asupra problemei principale. NASA. Avea nevoie de Gabrielle n acest moment. Nu i permitea s o ndeprteze. Trebuia s afle ce tia. Uit de instincte. Ai greit.

i terse faa, i ddu capul pe spate i inspir adnc. Calmeaz-te, i spuse el. Nu te agita. nchise ochii i inspir din nou profund, simindu-se mai bine.

Cnd iei din baie, Sexton constat c Gabrielle se nmuiase i intrase n birou. Bine, i zise el. Acum putem trece la afaceri. Gabrielle sttea lng fax i rsfoia printre paginile primite. Cnd i vzu faa, Sexton nu mai tiu ce s cread. Era o masc a dezorientrii i a fricii.

Ce s-a ntmplat? Se interes el, pornind spre ea.

Gabrielle se cltin pe picioare, ca i cum ar fi fost gata s leine.

Ce e?

Meteoritul, ngim ea, cu voce plpnd, n vreme ce cu mna tremurnd ntindea teancul de hrtii spre el. i fiica dumneavoastr E n pericol.

Uluit, Sexton se duse la ea i i lu hrtiile din mn. Prima foaie era scris de mn. Sexton recunoscu imediat scrisul. Mesajul era ciudat i ocant prin simplitate.

Meteoritul e fals. Iat dovada. NASA/Casa Alb ncearc s m ucid.

Ajutor!

RS

Senatorul avea rareori sentimentul c nu pricepe nimic, ns acum, recitind cuvintele scrise de Rachel, i ddu seama c habar n-are ce trebuie s

neleag.

Meteoritul e un fals? NASA i Casa Alb ncearc s o omoare? Simind c se afund ntr-o cea din ce n ce mai deas, Sexton ncepu

s rsfoiasc hrtiile. Prima pagin era o imagine computerizat, pe al crei nceput sttea scris GPR. Poza prea s prezinte un soi de testare prin ghea. Sexton vzu puul de extracie despre care se vorbise la televizor. Privirea i se opri asupra a ceea ce prea un vag contur al unui cadavru care plutea n pu.

Apoi vzu ceva i mai ocant: conturul clar al unui al doilea pu, drept sub locul unde fusese meteoritul, ca i cum bolovanul fusese inserat pe dedesubtul gheii.

Ce naiba se ntmpl aici?

Cnd trecu la urmtoarea pagin, Sexton ddu peste poza unui gen de specie de animal oceanic pe care scria Bathynomous giganteus. Privi acea poz cu gura cscata. sta e animalul din fosilele meteoritului!

Trecnd i mai repede la urmtoarea pagin, zri un grafic legat de coninutul n hidrogen ionizat al crustei meteoritului. Pe pagin se vedea o scrijelitur de mn: Arsur prin noroi de hidrogen? Noul motor ECE de la

NASA?

Sexton nu-i putea crede ochilor. Simea cum camera ncepe s nvrteasc. Trecu i la ultima pagin fotografia unei roci ce coninea bule metalice care artau exact la fel ca acelea din meteorit. i mai ocant, descrierea care nsoea imaginea spunea c roca era produsul vulcanilor oceanici. O roc din ocean? Se mir Sexton. Dar NASA spunea c aceste condrule se formeaz doar n spaiu!

Senatorul ls foile jos, pe birou i se prbui n scaun. i trebuir doar cincisprezece secunde ca s pun cap la cap tot ce vzuse. Semnificaia imaginilor de pe hrtii devenise limpede ca lumina zilei. Oricine avea ceva creier i ddea seama ce dovedea acel mesaj: Meteoritul NASA este un fals!

n ntreaga lui carier, nu mai avusese o asemenea zi n care lucrurile s treac brusc de la o extrem la alta. Ca o cltorie de douzeci i patru de ore pe culmile sinuoase ale speranei i ale disperrii. Uluirea legat de modul n care fusese pus n practic o asemenea neltorie deveni complet irelevant pentru senator, cnd el i ddu seama ce implicaii aveau toate astea din punct de vedere politic.

Dup ce o s ies n public cu informaiile astea, preedinia e a mea! Cu moralul la cot maxim, senatorul Sedgewick Sexton uitase pe

moment de cererea fiicei sale.

Rachel e n pericol, zise Gabrielle. Biletul ei spune c NASA i Casa

Alb ncearc s

Faxul senatorului ncepu brusc s sune din nou. Gabrielle se rsuci pe clcie i se holb la mainrie. Sexton se trezi i el fcnd acelai lucru. Nu-i putea imagina ce i-ar mai fi putut trimite Rachel. Alte dovezi? Ce altceva mai putea exista? Ceea ce am e mai mult dect suficient!

Dup ce robotul aparatului rspunse la apel, nu se vzu nici o pagin aprnd. Detectnd c nu era vorba de o transmisie de date, aparatul comut pe rspuns vocal.

Hello, se auzi vocea nregistrat a senatorului. Aici este biroul senatorului Sedgewick Sexton. Dac ncercai s transmitei un fax, o putei face oricnd. Dac nu, lsai un mesaj dup semnal.

nainte ca Sexton s apuce receptorul, aparatul emise un semnal sonor.

Senatorul Sexton? Vocea apelantului avea o anumit duritate n ea. Aici este William Pickering, directorul NRO. Probabil c nu suntei la birou la ora asta, dar trebuie s vorbesc cu dumneavoastr urgent.

Vocea se opri, ca i cum ar fi ateptat ca s ridice cineva receptorul. Gabrielle se ntinse spre aparat.

Sexton o prinse de mn i i-o ndeprt cu violen. Gabrielle l privi uluit.

Dar este directorul

Domnule senator, continu Pickering, prnd aproape uurat c nimeni nu ridicase receptorul. M tem c v-am sunat s v dau nite veti foarte neplcute. Tocmai am prins de veste c fiica dumneavoastr, Rachel, se afl ntr-un extrem de mare pericol. Acum, cnd vorbim, ncerc s adun o echip de intervenie. Nu v pot oferi detalii despre aceast situaie la telefon, dar tocmai am fost informat c e posibil ca ea s v fi transmis prin fax nite informaii referitoare la meteoritul NASA. Eu nu le-am vzut i nu tiu despre ce e vorba, dar oamenii care v amenin fiica m-au avertizat c va muri dac acele informaii devin publice. mi cer scuze c sunt att de direct, domnule! O fac de dragul clarificrii situaiei. Viaa fiicei dumneavoastr este ameninat. Dac v-a trimis cu adevrat ceva prin fax, nu mprtii acele informaii nimnui. Nu nc. Viaa fiicei dumneavoastr depinde de asta. Rmnei acolo unde v aflai. Voi ajunge acolo n scurt timp.

Pickering fcu o pauz:

Cu puin noroc, domnule senator, toat aceast situaie se va rezolva pn ce v trezii dumneavoastr din somn. Dac, din cine tie ce motiv, ascultai acest mesaj nainte ca eu s ajung la biroul dumneavoastr, rmnei acolo i nu sunai pe nimeni. Fac tot ce mi st n puteri ca s v napoiez fata teafr i nevtmat!

Pickering nchise.

Gabrielle tremura.

Rachel e ostatic?

Sexton i ddu seama c, n ciuda dezamgirii pe care o ncerca fa de el, Gabrielle nutrea o ciudat empatie cnd o tnr se afla n pericol. i mai ciudat, el nsui se lupta cu acelai gen de emoii. Cea mai mare parte a lui se simea totui de parc ar fi fost un copil cruia i fusese oferit cel mai frumos i mai dorit cadou de Crciun. Ca atare, refuza cu obstinaie gndul de a lsa pe altcineva s-i ia jucria din mini.

i Pickering vrea ca eu s-mi in gura?

Rmase nemicat cteva clipe, ncercnd s descifreze complet nelesul celor petrecute. Simi deja acea parte calculat i rece a minii cum ncepea s i funcioneze la turaie maxim, ca un computer politic, imaginndu-i toate scenariile i evalund rezultatele. Sexton privi teancul de hrtii din mn i

ncepu s priceap puterea acelor imagini. Meteoritul NASA i spulberase visul

de a deveni preedinte. ns totul nu fusese dect o minciun. O mnreal. Acum, cei care fcuser aa ceva aveau s plteasc. Meteoritul pe care oponenii lui l creaser ca s-l distrug avea s-l fac acum mai puternic dect i-ar fi putut imagina el vreodat. Fiica lui avusese grij de asta.

Exist un singur rezultat posibil, i zise el. Iar un adevrat lider nu poate urma dect o singur cale.

Fascinat de imaginea propriei renateri din cenu, Sexton travers ca prin cea ncperea. Ajunse la copiator i l porni, pregtindu-se s multiplice paginile trimise de Rachel.

Ce facei? Se repezi, uluit, Gabrielle.

N-o s-o ucid pe Rachel, declar el.

Chiar dac mergea ru ceva, Sexton tia c moartea fiicei sale nu putea dect s-l fac mai puternic. Oricum ar fi ctigat. Un risc care merita.

Pentru ce sunt acele copii? Ceru Gabrielle s afle. William Pickering a cerut ca nimeni s nu afle!

Sexton se ntoarse de la copiator i se uit la Gabrielle, uimit s constate ct de respingtoare devenise pentru el n doar cteva minute. n acele momente, senatorul Sexton se transformase ntr-o cetate inexpugnabil. De neatins. inea acum n mini tot ce avea nevoie pentru a-i ndeplini visul.

Acum nimic nu l mai putea opri. Nici acuzaiile de mit. Nici zvonurile legate de sex. Nimic.

Du-te acas, Gabrielle! Nu mai am la ce s te folosesc!

S-a terminat, i spuse Rachel.

Ea i Tolland stteau unul lng altul pe punte, privind drept n eava mitralierei lui Delta One. Din pcate, Pickering aflase unde trimisese ea faxul.

La biroul senatorului Sedgewick Sexton.

Rachel se ndoia c tatl ei va asculta vreodat mesajul vocal lsat de Pickering. Acesta avea probabil s ajung n biroul senatorului cu mult naintea zorilor. Dac ar intra n birou, ar lua foile de hrtie din aparatul fax i ar terge mesajul vocal nainte de sosirea lui Sexton, atunci Pickering n-ar mai avea nici un motiv s i fac ru. William Pickering era probabil unul dintre puinii oameni din Washington care puteau intra n biroul unui senator american n cea mai deplin discreie. Rachel fusese ntotdeauna uimit cte se puteau realiza n interesul securitii naionale.

Bineneles c, dac aceast variant cade, Pickering ar putea zbura pn acolo i ar trimite, pur i simplu, o rachet Hellfire prin fereastr, ca s arunce n aer faxul, gndi Rachel. Ceva i spunea ns fetei c o asemenea msur extrem nu avea s fie necesar.

eznd lipit de Tolland, Rachel tresri surprins cnd mna lui se strecur ntr-a ei. Atingerea lui avea o anumit for, dar i gingie, iar degetele li se mpleteau att de firesc, nct Rachel avu sentimentul c gestul

sta l fcuse de-o via. Acum, nu i dorea dect s se cuibreasc n braele lui, la adpost de vuietul apelor agitate de sub ei.

Nu se va ntmpla niciodat, i spuse ea cu mhnire. Nu a fost s fie.

Michael Tolland se simea ca un om care i-a ntlnit visul tocmai pe drumul spre spnzurtoare.

Viaa i bate joc de mine.

Ani de zile dup moartea Celiei, Tolland se chinuise nopi ntregi n care

i dorise s moar, ore ncrcate de durere i de singurtate n care singura evadare posibil prea a fi doar moartea. Cu toate astea, alesese viaa, spunndu-i c avea s rzbeasc chiar i de unul singur. Astzi, pentru prima dat, Tolland ncepuse s neleag ceea ce i tot spuseser prietenii lui.

Mike, nu trebuie s treci singur prin toate astea. O s-i gseti o alt iubire.

Mna lui Rachel n mna lui fcea ca aceast ironie s fie extrem de greu de nghiit. Soarta i alegea cu cruzime momentele. Tolland avea sentimentul c zidurile pe care i le construise n jurul inimii ncepeau s cedeze. Pre de o clip, pe punile vechi ale navei, Tolland avu senzaia c o vede pe Celia deasupra lui, aa cum i se mai ntmplase adesea. Vocei ei rsrea din apa nvolburat Rostind ultimele vorbe pe care i le spusese nainte s moar.

Eti un supravieuitor, i optea vocea ei. Promite-mi c s-i gseti o alt iubire!

Nu mi voi dori niciodat alta, i spusese Tolland.

Celia i zmbise plin de nelepciune:

Va trebui s nvei.

Acum, pe puntea navei, Tolland i ddu seama c tocmai era pe cale s

nvee. Sufletul i era brusc invadat de o emoie profund. i ddu seama c era vorba despre fericire.

Iar odat cu aceasta se ntea o dorin copleitoare de a tri.

Pickering se simea ciudat de detaat, n vreme ce se ndrepta spre cei doi prizonieri. Se opri n faa lui Rachel, oarecum surprins c situaia nu i se prea deloc dificil.

Uneori, zise el, circumstanele te determin la decizii imposibile. Rachel se uit int la el:

Dumneavoastr suntei cel care ai creat aceste circumstane.

Rzboiul provoac pagube colaterale, continu Pickering, cu o voce mai ferm. ntreab-o pe Diana Pickering sau pe oricare dintre cei care mor n fiecare an ca s apere aceast naiune. Tu eti cea mai calificat s nelegi chestia asta, Rachel.

Privirea lui o intui:

Iactura paucorum serva multos.

Sesiz c ea recunoscuse cuvintele era aproape un clieu n cercurile de interese legate de securitatea naional. Sacrific-i pe cei puini ca s-i salvezi pe cei muli.

Rachel se uit la el cu un dezgust evident:

Iar acum eu i Michael trebuie s ne numrm printre cei puini?

Pickering se gndi puin la ntrebarea ei. Nu exista alt cale. Se ntoarse spre Delta One.

Elibereaz-i camaradul i s terminm odat cu toat povestea asta!

Delta One ncuviin.

Pickering se mai uit lung, ca pentru ultima dat, la Rachel, dup care se duse ctre balustrada apropiat din babord, privind n jos spre apele

nvolburate. Prefera s nu vad scena care avea s urmeze.

Delta One se simea plin de for. i apuc strns arma i se uit la camaradul lui care continua s atrne prins n cletii metalici. Nu mai trebuia dect s nchid trapa de sub picioarele lui Delta Two, s-l elibereze din cleti i s-i elimine pe Rachel Sexton i pe Michael Tolland.

Din nefericire, Delta One apucase s vad ct de complex era panoul de control de lng trap o serie ntreag de manete i butoane nemarcate care preau s controleze trapa, motorul vinciului i numeroase alte dispozitive.

Delta One n-avea nici un chef s acioneze maneta greit i s rite viaa camaradului lui aruncnd din greeal submersibilul n mare.

Elimin toate riscurile. Nu te grbi niciodat.

l va obliga pe Tolland s acioneze n locul lui. i, ca s se asigure c nu vor exista nici un fel de surprize, Delta One avea de gnd s se foloseasc de ceea ce n lumea lui se numea o garanie biologic.

nvrjbete-i adversarii.

Delta One nfipse eava armei drept n faa lui Rachel, oprindu-se la doar civa milimetri de frunte. Rachel i nchise ochii, iar Delta One vzu pumnii lui Tolland strngndu-se protectori.

Ridic-te, domnioar Sexton, comand Delta One.

Ea se conform.

innd arma nfipt n spatele fetei, Delta One o mpinse ctre un set de scri mobile din aluminiu care duceau spre vrful submersibilului.

Urcai-le i rmnei pe vrful submersibilului.

Rachel pru nspimntat i nedumerit.

Executai ordinul acum! Porunci Delta One.

n timp ce se cra pe treptele de aluminiu, Rachel avea senzaia c are un comar. Se opri n captul lor, neavnd nici un chef s peasc mai ncolo, deasupra vrtejului, pe suprafaa submersibilului suspendat.

Mergei pn n vrful Triton-ului, i ceru soldatul, ntorcndu-se spre Tolland i ameninndu-l cu arma.

Soldatul prins n cleti o urmri pe Rachel. Se zbtea de durere i era evident nerbdtor s ias din capcan. Rachel se uit la Tolland, care acum avea o arm la tmpl. S m duc n vrful Triton-ului. N-avea de ales.

I se prea c merge pe o platform suspendat deasupra unui canion imens, Rachel pi pe cutia motorului o mic poriune dreapt din spatele bulei de plexiglas a submersibilului. Mainria atrna ca un plumb imens de undi deasupra trapei deschise. Chiar i atrnat de cablu, Triton-ul de nou tone abia dac se cltin civa milimetri dup ce urc ea.

Bine, acum hai s mergem, i comand soldatul lui Tolland. Du-te la manete i nchide ua trapei!

mpins de eava armei, Tolland porni spre panoul de control cu soldatul

n spatele lui. Se apropie ncet de obiectiv. Rachel i vzu privirea intuind-o, ca i cum ar fi ncercat s-i spun ceva. Tolland se uit la ea, apoi i cobor privirea spre poarta de acces n submersibil.

Rachel se uit n jos. Capacul rotund al trapei de acces n Triton era ridicat. Putea s vad direct n interiorul bulei de plexiglas. Oare vrea s intru acolo? Creznd c nelege greit, se uit din nou la Tolland. Acesta aproape ajunsese la panoul de control. Continua s o intuiasc cu privirea. De aceasta dat, era mai puin subtil.

i citi pe buze porunca:

Sri nuntru! Acum!

Delta One o zri cu coada ochiului pe Rachel, care se mic i se rsuci instinctiv. Deschise focul exact n clipa n care Rachel czu prin trapa submersibilului pe sub ploaia de gloane. Cartuele se izbir de ua circular, trimind o jerb de scntei n aer i trntind capacul peste trap.

n fraciunea de secund n care nu mai simi apsarea armei n spate,

Tolland ni. Sri n stnga, ndeprtndu-se de ua trapei mari i se arunc pe punte, rostogolindu-se, exact n clipa n care soldatul se ntoarse spre el, cu arma care continua s scuipe gloane. Acestea explodar undeva, n spatele lui Tolland, n vreme ce el i cuta adpost dincolo de panoul ancorei din pupa un cilindru imens cu motor, n jurul cruia erau nfurate cteva sute de metri de lan de oel conectat la ancora navei.

Tolland i fcuse un plan, dar trebuia s acioneze repede. n vreme ce soldatul porni dup el, Tolland se ntinse, apuc dintr-o micare ctua de prindere a ancorei cu ambele mini i trase de ea.

Instantaneu, tamburul ancorei porni s dea drumul lanului nfurat, astfel nct nava se nclin n curentul puternic. Micarea brusc fcu pe toat lumea de pe punte s se clatine, inndu-se cu greu pe picioare. n vreme ce nava ncepuse s se roteasc din pricina curentului, tamburul ancorei ddea drumul tot mai repede lanului.

Hai, fetio, implor Tolland.

Soldatul i recpt echilibrul i veni dup el. Ateptnd pn n ultima clip, Tolland se opinti i ridic maneta ctuei la loc, blocnd tamburul. Lanul se ntinse, oprind nava din micare i trimind o vibraie colosal n tot corpul vasului. Tot ce era pe punte sri de pe loc. Soldatul se pomeni n genunchi, lng Tolland. Pickering czu pe punte cu faa n sus. Triton-ul se agit puternic la captul cablului care l inea.

De sub nav se auzi un uruit teribil de metal cnd pilonul avariat ced i se frnse, trimind unde ca de cutremur n ntreaga nav. Colul din dreapta al pupei ncepu s se prbueasc sub propria greutate. Nava se nclin pe diagonal, ca o uria mas care tocmai i pierduse un picior. Zgomotul care venea de dedesubt era asurzitor un geamt imens de metal ncovoiat i rupt, amestecat cu furia apelor.

Alb ca varul din cauza spaimei, Rachel se inu cum putu, n vreme ce mainria de nou tone ncepu s se legene mai tare deasupra trapei deschise.

Prin geamul de plexiglas vedea furia oceanului de dedesubt. i lu privirea de acolo i i-o ndrept spre punte, cutndu-l pe Tolland i arunci vzu drama care tocmai se petrecea.

La numai un metru distan, prins n cletii submersibilului, soldatul din echipa Delta urla de durere, n vreme ce se legna n toate prile, ca o ppu.

Rachel l vzu pe William Pickering agndu-se de o scndur a punii. Lng tamburul ancorei, Tolland se inea i el de ce putea, cutnd s nu alunece peste margine, n ap. Cnd l zri i pe soldatul cu arma recptndu-i echilibrul chiar n apropierea lui Tolland, Rachel strig n submersibil:

Mike, ferete-te!

Numai c Delta One l ignor complet pe Tolland. Soldatul se uit cu gura cscat de groaz la elicopterul de pe punte. Rachel se ntoarse, urmrindu-i privirea. Aeronava Kiowa, cu rotoarele continund s se nvrteasc, ncepuse s alunece ncet nainte, pe puntea umed. Platformele lungi de metal care foloseau la aterizare comportau acum ca nite schiuri pe o prtie. Abia atunci, Rachel i ddu seama c uriaa mainrie aluneca drept spre Triton.

mpleticindu-se pe puntea nclinat spre aeronava care aluneca, Delta

One reui s se agae i apoi s se urce n carling. N-avea nici un chef s lase unicul lor mijloc care le-ar fi asigurat plecarea de acolo s cad n ocean. Apuc de manetele aeronavei i trase cu putere napoi de man. Ridic-te! Cu un uruit asurzitor, elicea i acceler rotaiile, forndu-se s ridice masivul elicopter de atac de pe punte. Sus, la naiba! Aeronava se ndrepta chiar spre

Triton i spre camaradul lui prins n capcana cletilor.

Cu botul aplecat n fa i cu elicele nclinate, elicopterul acceler, mai mult nainte dect n sus, drept spre submersibil, ca o insect uria. Sus! Delta One trase de man, dorindu-i s poat scpa de cele cinci sute de kilograme de rachete care l trgeau n jos. Lamele elicei ratar pe puin capul lui Delta Two i vrful submersibilului, dar elicopterul se mica prea repede. N-avea cum s scape de cablul vinciului.

Noaptea se lumin de scnteile ivite din ciocnirea metal pe metal cnd elicele de oel se izbir de cablu. Imaginea prea desprins dintr-o btlie colosal. Din carlinga elicopterului, Delta One urmri cum elicea tia carnea cablului ca o moric uria. Deasupra capului izbucni un uvoi orbitor de scntei, cnd lamele elicei explodar. Delta One simi cum elicopterul se prbuete cu botul n jos pe puntea vasului. ncerc s l controleze, dar nu dispunea de micare n plan vertical. Elicopterul sri de dou ori pe puntea nclinat, apoi alunec i se izbi de balustrada navei.

Pentru o clip, Delta One avu senzaia c balustrada o s reziste. Apoi, auzi trosnitura. Datorit ineriei ucigae, aeronava rupse

balustrada i se prbui n apele nvolburate ale oceanului.

Rachel Sexton sttea paralizat n submersibil. Trupul i era presat de scaunul Triton-ului. Mininava fusese izbit cu violen atunci cnd lamele elicei se izbiser de cablul vinciului, dar Rachel reuise s i pstreze echilibrul.

Cumva, elicea ratase corpul principal, dar Rachel tia c daunele importante erau cele de la cablu. n acel moment, nu se putea gndi dect la calea cea mai rapid de a evada din submersibil. Soldatul prins n cleti se holba la ea, delirnd, sngernd i ars de schije. Dincolo de el, Rachel l vzu pe William

Pickering inndu-se de scndura din punte.

Unde e Michael? Nu-l vedea. Panica dur doar o secund, lsnd loc unei alte temeri. Deasupra capului, cablul de susinere deteriorat scoase un

geamt nfiortor cnd nervurile cedar. Apoi se auzi o plesnitur puternic i Rachel simi cum cablul se rupe.

Intrnd pentru cteva secunde n imponderabilitate, Rachel se trezi plutind deasupra scaunului, n vreme ce submersibilul plonja spre ocean.

Puntea dispru deasupra capului, iar pasarelele navei i trecur cu repeziciune prin faa ochilor. Soldatul prins n cletii metalici se fcu alb ca varul. Continua s se holbeze la Rachel.

Plonjonul prea c nu se mai sfrete.

Cnd atinse oceanul, submersibilul se scufund adnc pentru cteva secunde, aruncnd-o pe Rachel cu putere napoi pe scaun. Fata i simi ira spinrii comprimat cu for. Oceanul iluminat acoperi ntregul glob de plexiglas. Rachel simi c se sufoc. Submersibilul se opri din cdere, apoi porni napoi spre suprafa i ni deasupra apelor ca un dop de plut.

Rechinii atacar instantaneu. De pe scaunul ei, Rachel urmri ncremenit spectacolul care se desfura la doar civa zeci de centimetri n faa ochilor ei.

Delta Two simi capul n form de ciocan izbindu-l cu o for colosal. Un clete ascuit i prinse braul, sfiind carnea pn la os i nfcndu-l cu putere. O durere nfiortoare i sget creierii n clipa n care rechinul i arcui trupul viguros i scutur cu violen din cap, rupnd braul lui Delta Two din umr. Ali rechini se npustir. Cuite i se nfipser n picioare. n piept. n gt.

Delta Two nu mai avea aer s urle de durere, n vreme ce rechinii rupeau buci mari din corpul lui. Ultimul lucru pe care l vzu era un bot imens n form de curcubeu, care se apropia din lateral i un ir de coli imeni care se apropiau de faa lui.

n jurul lui, se fcu brusc ntuneric.

n Triton, zgomotul nbuit al rechinilor care se repeziser prad se diminua treptat. Rachel i deschise ochii. Omul dispruse. Apa care spla geamul era sngerie.

Rnit grav, Rachel se ghemui pe scaun, cu genunchii lng piept.

Simea c submersibilul se mic. Era purtat de cureni de-a lungul punii de scufundare a navei mari. Totodat, submersibilul ncepea s se deplaseze i n alt direcie. n jos.

Bolboroseala apei care inunda tancurile de balast deveni tot mai accentuat. Oceanul se nl cu civa centimetri.

M scufund!

Teroarea puse stpnire pe Rachel. Fata se ridic n picioare. Se ntinse i apuc de mecanismul trapei. Dac ar fi putut iei deasupra submersibilului, ar mai fi avut timp s sar pe platforma de scufundare de pe Goya, care se afla la doar cteva zeci de centimetri deprtare.

Trebuie s ies!

Mecanismul trapei arta clar n ce sens trebuia rotit pentru deschidere. Rachel se opinti. Trapa nu se clinti. ncerc din nou. Nimic. Capacul era nchis ermetic. Simind cum o cuprinde panica, de la tlpi pn n cretet, Rachel se opinti pentru ultima dat.

Trapa nu se mic.

Triton-ul se mai scufund civa centimetri, lovindu-se uor de Goya, pentru ultima dat, nainte de a iei complet de sub carena deteriorat n apele largi ale oceanului.

Nu facei asta, l implor Gabrielle pe senator, n vreme ce el termina de copiat hrtiile. Este viaa fetei dumneavoastr n joc!

Sexton refuz s o asculte i se duse napoi n birou, cu zece teancuri identice de fotocopii. Fiecare teanc coninea copiile paginilor trimise de Rachel prin fax, inclusiv nota scris de mn, unde se afirma c meteoritul era un fals i unde NASA i Casa Alb erau acuzate de tentativ de crim.

Cel mai ocant pachet media asamblat vreodat, i zise Sexton, ncepnd s insereze cu grij fiecare teanc n plicul lui mare i alb. Fiecare plic avea nscrise numele senatorului, adresa de la birou i sigiliul senatorial. N-aveau s existe nici un fel de ndoieli legate de sursa acelor informaii incredibile. Scandalul politic al secolului, gndi Sexton, iar eu voi fi cel care-l declaneaz!

Gabrielle pleda n continuare pentru sigurana lui Rachel, dar Sexton nu o mai auzea. n timp ce asambla plicurile, intrase ntr-un univers propriu.

Fiecare carier politic are un moment de rscruce. Acesta e momentul meu. Mesajul telefonic al lui William Pickering avertiza c viaa lui Rachel era

n pericol dac Sexton dezvluia publicului informaiile. Din pcate pentru

Rachel, Sexton mai tia i c ieirea n public cu dovezile despre frauda NASA l-ar fi propulsat ctre Casa Alb cu o vitez i cu un dramatism cum mediul politic american nu mai nregistrase pn acum.

Viaa e plin de decizii dificile, i spuse el. Iar ctigtorii sunt cei care i le iau.

Gabrielle vzuse i nainte acea privire n ochii lui Sexton. Ambiie oarb. Se temea de ea. Acum i ddea seama c avea i de ce. Era clar c Sexton prefera s rite viaa fiicei lui dac sta era preul pe care trebuia s-l plteasc pentru a fi primul care anun frauda celor de la NASA.

Nu v dai seama c ai ctigat deja? Insist Gabrielle. Zach Hemey i

NASA nu pot supravieui acestui scandal. Indiferent cine l aduce la cunotina publicului! Indiferent cnd devine public! Ateptai pn ce o s tii c Rachel se afl n siguran. Ateptai. Pn ce vorbii cu Pickering!

Evident, Sexton nu o mai asculta deloc. Trase de un sertar i scoase o foaie pe care erau prinse zeci de sigilii autoadezive din cear, cu iniialele lui pe ele. Gabrielle tia c senatorul le folosea de obicei pentru invitaiile oficiale, ns probabil c acum i spunea c un sigiliu din cear sngerie aduga fiecrui plic un soi de dramatism aparte. Scond sigiliile circulare de pe foaie, Sexton lipi cte unul la mbinarea fiecrui plic, sigilndu-le ca pe nite epistole cu monogram.

Gabrielle se simea cuprins de un nou val de mnie. Se gndi la imaginile cecurilor ilegale aflate n computerul lui. tia c, dac ar fi scos cel mai mic cuvnt despre ele, Sexton ar fi ters dovezile din memoria calculatorului.

Nu facei asta, l amenin ea, sau o s dau n vileag legtura noastr.

Sexton rse tare, n timp ce lipea cu nonalan sigilii:

Nu zu? i crezi c te vor crede pe tine, un ajutor lacom dup putere cruia i s-a refuzat un post n administraia mea i care caut s se rzbune cu orice pre? Am negat legtura noastr o dat i lumea m-a crezut! Bineneles, o s neg din nou.

Casa Alb a intrat n posesia unor fotografii, declar Gabrielle Sexton nici mcar nu-i ridic privirea:

N-au nici un fel de fotografii. i, chiar dac le au, nu le mai folosesc la nimic.

Termin de lipit i ultimul sigiliu:

Am imunitate. Plicurile astea sunt mai importante dect orice mi-ar arunca cineva n fa.

Gabrielle tia c el avea dreptate. Se simea cumplit de neajutorat, n vreme ce Sexton i admira operele de art. Pe biroul su, se odihneau zece plicuri elegante, din mtase alb, fiecare inscripionat cu numele i adresa lui i asigurat cu un sigiliu de cear sngerie pe care se gseau iniialele lui. Artau ca nite scrisori regale. Cu siguran, unii regi fuseser nscunai pe baza unor informaii mai puin relevante.

Sexton nfc plicurile i se pregti s plece. Gabrielle se repezi i i bloc drumul:

Facei o mare greeal! Povestea asta mai poate atepta!

Sexton o intui cu privirea:

Eu te-am creat, Gabrielle i acum tot eu te-am distrus.

Faxul acela de la Rachel v pune pe tav preedinia. I-o datorai.

I-am dat destule!

i dac i se ntmpl ceva?

Atunci, se vor nmuli voturile pentru mine din simpatie!

Lui Gabrielle nu-i veni s cread c un asemenea gnd i putuse veni n minte, darmite s mai fie i rostit cu voce tare. Dezgustat, se ntinse dup telefon.

Sun acum la Casa

Sexton se ntoarse pe clcie i i trase o palm zdravn peste fa. Gabrielle se mpletici fcnd civa pai napoi i simi c i crap buza.

Reui s se echilibreze, cnd se prinse de birou i se uit ncremenit la omul pe care odinioar l adorase.

Sexton o privi lung i aspru:

Dac ai de gnd s mi te pui mpotriv, o s am grij s regrei asta pn la sfritul zilelor tale.

Rmase acolo fr s clipeasc, strngnd stiva de plicuri sub bra. n ochii lui, se citea o ameninare de moarte.

Cnd Gabrielle iei din cldirea de birouri n aerul rece al nopii, buza i sngera serios. Opri un taxi i se urc n el. Apoi, pentru prima dat de cnd sosise n Washington, Gabrielle Ashe ced nervos i izbucni n plns. Triton-ul a czut

Michael Tolland se echilibr cum putu pe puntea nclinat i privi peste tamburul ancorei la cablul rupt de care atrna submersibilul. Se rsuci pe clcie spre pupa i cercet apele nvolburate ale oceanului. Triton-ul tocmai

ieea de sub Goya chiar n mijlocul curentului. Uurat c mcar submersibilul era intact, Tolland ainti cu privirea trapa de acces, dorindu-i ca nimic altceva de pe lumea asta s o vad deschis i pe Rachel ieind teafr de acolo. Numai c trapa era nchis. Tolland se ntreb dac nu cumva fata leinase din pricina cderii violente.

Chiar i de la o asemenea distan, Tolland i ddea seama c Triton-ul prea neobinuit de afundat n ap cu mult sub nivelul de scufundare normal. Se scufund. Nu-i ddea seama din ce cauz, dar, n acea clip, motivul nu avea nici un fel de nsemntate.

Trebuie s-o scot pe Rachel. Acum!

Pregtindu-se s o ia la goan de-a lungul punii, o ploaie de gloane se auzi deasupra lui, scond scntei din tamburul masiv de oel al ancorei.

Tolland se ls napoi n genunchi. Rahat! Se zgi pe lng tambur doar att ct s l vad pe Pickering pe puntea superioar, intind spre el ca un lunetist. Soldatul din echipa Delta Force scpase probabil arma cnd se cra n elicopterul condamnat la moarte, iar Pickering c o recuperase. Acum directorul era cel care controla situaia.

Prins n capcan n spatele tamburului, Tolland privi napoi spre submersibilul care se scufunda. Hai, Rachel! Iei de acolo! Atept ca trapa s se deschid. Nimic.

Cnd privi napoi spre puntea navei, Tolland msur distana dintre locul

n care se afla i balustrada din pupa. ase metri. O distan cam mare n cmp deschis.

Tolland trase adnc aer n piept i se hotr. i rupse cmaa de pe el i o arunc n dreapta, pe puntea deschis. n vreme ce Pickering ciurui bucata de pnz, Tolland o zbughi n stnga, n josul punii nclinate, spre pupa. Cu un efort aproape supraomenesc se lans peste balustrad, n spatele navei. Se arcui n aer, auzi gloanele vjind n jurul lui. O simpl zgrietur i ar fi devenit un osp pentru rechini n clipa n care ar fi atins apa.

Rachel Sexton se simea ca un animal prins n capcan. ncercase n mod repetat s deschid trapa, ns fr succes. Auzea un tanc de balast, undeva sub ea, umplndu-se cu ap i accentund scufundarea Triton-ului.

ntunecimea oceanului amenina tot mai tare domul, ca o cortin neagr care s-ar fi ridicat pe dos.

Prin partea inferioar a domului, adncurile oceanului se zreau ca un mormnt de ap. Hul de dedesubt amenina s o nghit, n curnd, cu totul.

Rachel prinse de mecanismul trapei i ncerc s l rsuceasc nc o dat pentru a deschide capcana, dar nimic nu se clinti. ncepeau s o doar plmnii. Simea deja cum dioxidul de carbon i nepa nrile. Mai presus de toate ns, un gnd o bntuia: Am s mor singur, sub ap.

Cercet panoul de control i manetele submersibilului, spernd s gseasc ceva care s o ajute, ns toate cadranele erau negre. Mainria nu avea curent. Rachel era ncuiat ntr-o cript inert de oel i se scufunda ncet ctre fundul oceanului.

Bolboroseala din tancurile de balast prea s sporeasc. Nivelul apei n exteriorul domului se nl la cteva zeci de centimetri de vrful bilei de

plexiglas. La orizont, dincolo de ntinderea pustie de ap, o band purpurie ncepea s se zreasc. Se apropiau zorii. Rachel se temu c acesta va fi ultimul rsrit pe care l va mai vedea. nchise ochii ca s alunge din minte gndul la cumplita soart care o atepta, dar ncepu imediat s revad cu ochii minii imaginile nfiortoare din copilrie.

Cderea prin stratul de ghea. Alunecarea dedesubt.

Nu putea respira. Incapacitatea de a se urni singur de acolo. Senzaia de scufundare.

Mama ei care o striga: Rachel! Rachel!

O btaie n geamul submersibilului o trezi din delir. Ochii i se deschiser:

Rachel!

Vocea se auzea nfundat. Dincolo de geam, se ivi un chip fantomatic, cu capul n jos, cu prul negru care-i atrna ca o coam. Rachel abia putea zri ceva n bezn.

Michael!

Tolland iei la suprafa, uurat c o vzuse pe Rachel micndu-se n interiorul submersibilului. Triete. not cu micri rapide ctre coada

Triton-ului i se cr pe platforma scufundat a motorului. Simea curenii fierbini i puternici ai oceanului de jur mprejur. Se post ca s apuce bine capacul circular al trapei, stnd ghemuit i spernd c nu se afl n raza de aciune a armei lui Pickering.

Corpul Triton-ului era acum aproape complet sub ap. Tolland tia c trebuia s se grbeasc, dac voia s deschid trapa i s o scoat pe Rachel.

Mai avea vreo douzeci de centimetri de capac la dispoziie, dar lungimea se micora cu repeziciune. Odat ce capacul s-ar fi scufundat i el, deschiderea lui ar fi trimis un torent nvalnic de ap nuntru, prinznd-o pe Rachel n capcan i trimind Triton-ul ca o piatr drept la fund.

Acum sau niciodat, icni el, apucnd bine de roata capacului i opintindu-se s o rsuceasc n sens invers acelor de ceasornic.

Nu se ntmpl nimic. ncerc din nou, punnd la btaie ntreaga for de care era capabil. Capacul refuz din nou s se mite.

O auzea pe Rachel nuntru, de cealalt parte a capacului. Avea vocea

nfundat, dar chiar i aa i simea groaza.

Am ncercat! Urla ea. N-am reuit s-l rsucesc!

Apa ajunsese, ntre timp, la nivelul capacului.

S ncercm mpreun! Strig el. Acolo tu ncerci n sensul acelor de ceasornic! tia c sensul era clar marcat pe capac. Bine, acum!

Tolland se sprijini de tancurile de balast i trase cu toat fora. O auzea pe Rachel cum ncerca s fac acelai lucru. Roata capacului se mic un centimetru, apoi nepeni definitiv.

Atunci Tolland vzu unde era problema. Capacul trapei nu era aezat egal pe canal. Era nepenit precum capacul unui borcan care fusese nurubat strmb. Cu toate c garnitura de sigilare se aezase corect, clemele de prindere ale capacului erau ndoite, ceea ce nsemna c singura modalitate prin care acea trap se putea deschide era prin utilizarea unei tore cu acetilen.

Vznd cum vrful submersibilului e nghiit de ap, Tolland fu npdit brusc de groaz. Rachel Sexton n-avea s mai ias teafr din Triton.

La aproape apte sute de metri mai jos, fuzelajul zdrobit al elicopterului Kiowa se scufunda cu repeziciune, prizonier al forei de gravitaie i al puternicilor cureni generai de vrtejul marin. n carling, cadavrul lui Delta

One nu mai putea fi recunoscut, desfigurat fiind de presiunea zdrobitoare a adncurilor.

n vreme ce aeronava se afunda n spiral, continund s in ataate de fuzelaj rachetele Hellfire, domul de magm atepta pe fundul oceanului ca un teren ncins de aterizare. Sub crusta groas de trei metri a domului, o vn de lav fierbinte sfria la o mie de grade Celsius, ca un vulcan care sttea s erup.

Tolland sttea n ap pn la genunchi pe platforma motorului i i storcea creierii ncercnd s gseasc o soluie de a o salva pe Rachel.

Submersibilul nu trebuie s se scufunde!

Privi napoi spre Goya, ntrebndu-se dac exista vreo posibilitate de a aduce un vinci pe care s l conecteze la Triton, astfel nct acesta s rmn la nivelul apei. Imposibil. Nava se gsea la circa cincizeci de metri acum, iar Pickering trona pe punte, ca un mprat roman care ocupa fotoliul de onoare la un spectacol sngeros din Colosseum.

Gndete! i spuse Tolland. De ce se scufund Triton-ul?

Mecanismul de flotare al submersibilului era ngrozitor de simplu: tancurile de balast modificau, n funcie de fluidul cu care erau umplute, ap sau aer, capacitatea de flotare i micau Triton-ul n sus sau n jos.

Evident, tancurile de balast se umpleau acum cu ap. Dar n-ar trebui!

Fiecare tanc era echipat cu deschizturi deasupra i dedesubtul corpului. Deschizturile de dedesubt, denumite i guri de inundare, rmneau

ntotdeauna deschise, n vreme ce deschizturile de deasupra, denumite i

ventile de aer, puteau fi manevrate prin nchidere sau deschidere, astfel nct s asigure nivelul dorit al aerului n tanc, n funcie de nevoi.

Dac ventilele de aer ale submersibilului erau deschise din cine tie ce motiv? Tolland nu-i putea imagina vreunul. Se deplas de cealalt parte a platformei motorului i cercet cu degetele unul dintre tancuri. Ventilele de aer erau nchise. n acelai timp cu ventilele ns, degetele lui ddur peste altceva.

Guri de gloane.

La naiba! Triton-ul fusese sub ploaia de gloane cnd Rachel srise n el. Tolland se scufund imediat i not sub Triton, plimbndu-i palmele cu mare atenie pe suprafaa celui mai important tanc de balast tancul negativ.

Britanicii porecliser acest tanc expresul de mers n jos. Germanii l botezaser pantofii de plumb. Semnificaia lui era ct se poate de clar. Odat umplut, tancul negativ ducea submersibilul n adncuri.

Plimbndu-i palma i pe prile laterale ale tancului, Tolland ddu peste zeci de guri de glon. Se simea apa cum nvlete nuntru. Indiferent c lui Tolland i plcea sau nu, submersibilul se pregtea s se scufunde.

Triton-ul ajunsese ntre timp la un metru adncime. ndreptndu-se spre prova, Tolland i lipi faa de geam i se zgi nuntru.

Rachel btea n geam i urla. Panica din glasul ei l fcea s se simt lipsit de puteri. Pentru o clip, se trezi transportat napoi n timp ntr-un spital, uitndu-se cum moare femeia pe care o iubea i tiind c nu poate face absolut nimic s o ajute. Aflat acum sub ap n faa submersibilului care se ducea la fund, Tolland i spuse c nu mai putea trece din nou prin aa ceva. Eti un supravieuitor, i spusese Celia, dar Tolland nu voia s supravieuiasc de unul singur Nu din nou.

Plmnii lui cereau cu disperare aer i totui Tolland rmase acolo cu ea. De fiecare dat cnd Rachel izbea n geam, Tolland auzea cum se ridic bulele de aer i vedea cum submersibilul se scufunda i mai adnc. Rachel urla ceva despre apa care intra pe Ing geam.

Bila de plexiglas avea scpri.

S existe o gaur de glon n geam? Puin probabil. Simindu-i plmnii gata s explodeze, Tolland se pregti s ias la suprafa. Sprijinindu-se de imensul geam acrilic, degetele lui ddur peste o bucat din cauciuc care acum atrna liber. Probabil c n cdere se desprinsese o garnitur de etanare. Acesta era motivul pentru care se infiltra apa. Alt veste proast.

Ajungnd la suprafa, Tolland trase de trei ori aer adnc n piept, ncercnd, n acelai timp, s-i limpezeasc gndurile. Apa care se infiltra pe sub geam nu putea dect s accelereze plonjonul. Submersibilul se gsea deja la peste un metru i jumtate sub ap, iar Tolland abia dac l mai putea atinge cu vrfurile picioarelor. Simea btile disperate ale lui Rachel rezonnd n ntreaga mas de metal i plastic.

Tolland se gndea la o singur cale de aciune. Dac se scufunda la loc pn la platforma motorului i localiza cilindrul cu aer la mare presiune, l-ar fi putut folosi ca s deverseze apa din tancul de balast. Chiar dac deversarea tancului ar fi fost doar un exerciiu disperat, poate aa Triton-ul ar fi reuit s rmn n apropiere de suprafaa apei nc un minut sau dou, nainte ca tancurile perforate s se umple la loc.

i dup aceea?

Fr a avea un plan clar de aciune, Tolland se pregti s se scufunde. Inspir profund, aproape de nivelul n care i simi plmnii gata s explodeze. Mai mult aer n plmni. Mai mult oxigen. O scufundare mai lung.

Simindu-i ns esuturile ntinzndu-se la maximum i apsndu-i coastele, un gnd ciudat i trecu prin minte.

Dac ar fi crescut presiunea n interiorul submersibilului? Unul dintre sigiliile domului de plexiglas se rupsese. Poate c, dac ar fi putut crete presiunea n interiorul habitaclului, Tolland ar fi reuit s desprind ntregul dom, astfel nct Rachel s poat iei.

Expir i clc apa cteva secunde, ncercnd s i imagineze mai bine ansele de reuit. Era o opiune perfect logic, nu? n definitiv, un submarin era construit ca s fie rezistent ntr-o singur direcie. Trebuia s reziste la presiuni colosale din afar, fr ca presiunea dinuntru s fie schimbat.

Mai mult, Triton-ul folosea valve de reglare uniform, pentru a scdea numrul de piese de schimb duse de Goya n expediii. Tolland putea desprinde pur i simplu furtunul de alimentare al cilindrului de nalt presiune, dup care s l redirecioneze ctre un regulator de furnizare a ventilaiei de urgen din babordul submersibilului! Presurizarea cabinei i-ar fi produs lui Rachel o durere cumplit, dar ar fi putut nsemna o cale de salvare.

Tolland inspir din nou i se scufund.

Submersibilul coborse acum la doi metri i jumtate, iar curenii i

ntunericul i ngreunau orientarea. Dup ce gsi tancul presurizat, Tolland redirecion furtunul i se pregti s introduc aer n dom. Apucnd valva, zri inscripia din vopsea galben reflectorizant de pe partea lateral a tancului, care i reamintea de pericolul unei asemenea manevre: ATENIE: AER

COMPRIMAT 3 000 PSI.

Trei mii de livre pe inch ptrat, i spuse Tolland. Reuita aciunii ar fi nsemnat desprinderea domului din plexiglas nainte ca presiunea din cabin s i zdrobeasc plmnii lui Rachel. n esen, Tolland nfigea un furtun de incendiu de mare capacitate ntr-un balon de ap, spernd ca balonul s se destrame ct mai repede.

Strnse valva i se hotr. Suspendat acolo, pe spatele Triton-ului,

Tolland roti de robinet, deschiznd valva. Furtunul se umfl imediat, iar

Tolland auzi cum aerul inunda cabina cu o for colosal.

n cabin, Rachel simi brusc o durere sfietoare crpndu-i easta. Deschise gura s ipe, ns aerul intra n plmnii ei cu o asemenea for, nct fata avu senzaia c o s-i explodeze pieptul. i simea ochii nfundai n orbite. n urechi ceva uruia cu putere, mpingnd-o ctre o stare de incontien. i strnse instinctiv ochii i i aps palmele peste urechi. Durerea era din ce n ce mai mare.

Rachel auzi o btaie chiar n faa ei. Se chinui s ntredeschid ochii i apuc s zreasc silueta lui Michael Tolland n ntuneric. Faa lui sttea lipit de geam. O ndemna prin semne s fac ceva.

Dar ce?

Abia l zrea n bezn. Vederea i era nceoat, iar globii oculari distorsionai din pricina presiunii. Chiar i aa, i putea da seama c Triton-ul se scufundase sub nivelul ultimelor licriri ale luminilor subacvatice ale navei Goya. n jurul ei, se gsea doar un abis mocirlos i nesfrit.

Tolland se ntinse pe suprafaa domului i continu s bat. Pieptul urla dup aer. tia c n cteva secunde trebuia s se ntoarc la suprafa.

mpinge n geam!, o implor el n gnd. Auzea aerul presurizat evadnd de sub geam i ridicndu-se n bule. Undeva, garnitura de etanare se fisurase destul de serios. Minile lui Tolland cutar o muchie, ceva sub care s-i bage degetele i s trag. Nimic.

Oxigenul i se termin, lipsa lui aducndu-l n pragul leinului. Btu n geam pentru ultima dat. Nici mcar nu o mai vedea pe Rachel. Era prea ntuneric. Cu ultimele picturi de aer din plmni strig sub ap:

Rachel mpinge n Geam!

Cuvintele lui ieir ca o bolboroseal neinteligibil.

n Triton, Rachel i simea capul comprimat ca ntr-un soi de mecanism medieval de tortur. Pe jumtate stnd n picioare, nepenit lng scaunul din cabin, simea moartea care plutea pretutindeni. Chiar n faa ochilor, geamul domului era pustiu. Btaia ncetase.

Tolland dispruse. O prsise.

uierul aerului presurizat care nvlea cu putere i amintea de rafalele asurzitoare ale vntului katabatic de pe ghearul Milne. Pe podeaua submersibilului apa se nlase la treizeci de centimetri. Scoatei-m de aici! Prin minte ncepur s i se perinde mii de gnduri i de amintiri, ca nite sclipiri de lumin violet.

n ntuneric, submersibilul ncepu s i schimbe poziia. Rachel se

mpletici, pierzndu-i echilibrul. Se mpiedic de scaun, czu n fa i se izbi tare de interiorul domului semisferic. O durere ascuit i sget umrul. Se izbi din nou de geam i atunci o ncerc o senzaie neateptat o brusc scdere a presiunii din submarin. Btile din urechi se domolir sensibil, astfel nct Rachel reui s aud bolboroseala aerului care ieea din dom.

i trebui o secund ca s priceap ce se ntmplase. Cnd se izbise de geam, greutatea ei forase cumva ntredeschiderea milimetric a domului, astfel nct presiunea din interior se diminuase datorit vreunei garnituri slbite.

Evident, geamul domului era desprins! Rachel i ddu brusc seama ce ncerca Tolland s-i spun.

ncerca s arunce geamul n aer!

Deasupra capului, cilindrul de presiune continua s pompeze aer. Rachel simi cum presiunea cretea din nou n interior. De aceast dat, aproape c se bucur de eveniment, dei simea iari acea apsare care o aducea n pragul incontienei. Ridicndu-se n picioare, Rachel mpinse cu toat fora n partea interioar a geamului.

De aceast dat nu se auzi nici un bolborosit. Geamul abia dac se mic.

Se arunc din nou cu toat greutatea asupra geamului. Nimic. O durea rana din umr, aa c se uit la ea. Sngele se uscase. Se pregti s ncerce din nou, dar nu mai avu timp s treac la aciune. Fr nici un fel de avertisment, submersibilul ncepu s se rstoarne pe spate. Datorit apsrii exercitate de cutia grea a motorului asupra tancurilor de balast inundate, Triton-ul se roti pe spate, scufundndu-se acum cu pupa n jos.

Rachel czu pe spate i se lovi de peretele cabinei. Pe jumtate afundat

n ap bltit, se uit drept n sus la geamul domului, care se ntindea deasupra ei ca un parbriz imens.

Afar era noapte i mii de tone de ap o mpingeau n jos.

Rachel se for s se ridice, dar i simea corpul inert i greu. Mintea ei se ntoarse n timp, n copilrie, la capcana de sub rul ngheat.

Lupt, Rachel! ipa mama ei, ntinzndu-se ca s o trag din ap. ine-te de mine!

Rachel i nchisese ochii. M scufund. Patinele atrnau ca nite greuti de plumb, trgnd-o n jos. O vedea pe mama ei ntins pe ghea pentru a-i dispersa greutatea, ntinzndu-se dup ea.

Lovete, Rachel! D cu picioarele!

Rachel izbise ct putuse. Trupul i se ridicase puin n copca de ghea. O scnteie de speran. Mama ei o prinsese.

Da! Strigase ea. Ajut-m s te ridic! D cu picioarele!

Cu mama ei care o trgea de sus, Rachel folosise ultimele picturi de energie ca s loveasc cu patinele. ndeajuns ca mama s o trag n sus, n siguran. O scosese pe Rachel pn la marginea dmbului de zpad, dup care izbucnise n plns.

Aflat acum n mijlocul umiditii i al cldurii care cretea n submarin, Rachel deschise ochii n ntunecimea din jur. Auzi clar vocea mamei ei, care-i optea de dincolo de mormnt, n interiorul Triton-ului care se ducea la fund.

D cu picioarele!

Rachel privi domul de deasupra. Adunndu-i ultimele picturi de curaj, se cr pe braele scaunului, care acum era orientat aproape orizontal, ca un fotoliu dintr-un cabinet stomatologic. Stnd pe spate, Rachel i ndoi genunchii ct putu i lovi cu picioarele n sus. Scond un urlet slbatic de disperare, izbi

n mijlocul domului acrilic. epi de durere i sgetar oasele gleznelor, trimindu-i sgei pn n creier. Urechile i bubuir brusc. Rachel simi presiunea cum se echilibreaz cu violen. Garnitura etan de pe partea lateral stnga a domului ced complet, astfel nct lentilele uriae ale geamului se desfcur parial, ca uile imense ale unui hambar.

Torentul de ap intr cu for n submarin i o mpinse cu putere pe Rachel napoi pe scaun. De jur mprejurul ei, oceanul bubuia, nvolburndu-i-se prin spate, ridicnd-o de pe scaun, rsucind-o cu capul n jos, de parc ar fi fost o crp ntr-o main de splat. Rachel bjbi dup ceva de care s se prind, dar se nvrtea nebunete.

Simea cum cabina se umple vijelios cu ap i cum Triton-ul ncepe s alunece cu vitez n jos. Corpul ei o lu n sus i se nghesui n rama geamului.

n jur se ridicau iruri de bule de aer, rsucind-o, trgnd-o n stnga i n sus. O bucat de plexiglas o izbi cu putere peste old.

Se trezi dintr-odat liber.

nvrtindu-se n toate prile n nesfritul ntuneric apos i cald, Rachel simi cum plmnii ip deja dup aer. Du-te la suprafa! Cut lumin cu privirea, dar nu vzu nimic. Universul prea la fel n toate direciile. Bezn. Nici o for de gravitaie. Nici un indiciu n sus sau n jos.

n acea fraciune nspimnttoare de secund, Rachel i ddu seama c habar n-avea ncotro s porneasc n not.

La sute de metri sub ea, elicopterul Kiowa explod sub apsarea nemiloas a presiunii. Cele cincisprezece rachete AGM-l14 Hellfire ncepur s geam din pricina compresiei. Conurile din cupru i capetele de detonare se

ndoir periculos nspre interior.

La aizeci de metri deasupra fundului oceanic, puul vrtejului captur rmiele elicopterului i le supse, grbindu-le coborrea spre crusta domului de magm. Ca o cutie de chibrituri, rachetele Hellfire se aprinser una de la alta i explodar, genernd o gaur imens n vrful domului de magm.

Dup ce ieise la suprafa n cutarea aerului i apoi se scufundase napoi, Michael Tolland se afla la cinci metri sub ap, scrutnd ntunericul, n clipa exploziei rachetelor. Fulgerul alb ni n sus, lsnd s se vad o imagine ocant o imagine pe care el n-avea s o uite niciodat.

Rachel Sexton atrna la trei metri sub el, ca o marionet dezlnat. Sub ea, Triton-ul plonja cu repeziciune, cu domul de plexiglas desprins de restul corpului. Rechinii din zon se agitau nnebunii, sesiznd pericolul acelei zone care sttea s erup.

Uurarea lui Tolland la vederea fetei se transform imediat n groaz la gndul comarului care sttea s se declaneze. Memornd poziia ei n vreme ce fulgerul alb se stingea, Tolland ddu din picioare, croindu-i drum ctre

Rachel.

La sute de metri mai jos, crusta domului de magm explod, lsnd vulcanul subacvatic s erup i aruncnd lav ncins la o mie dou sute de grade Celsius n apele oceanului. Magma vaporiz instantaneu apa i trimise un stlp masiv de aburi ctre suprafaa oceanului, pe axa centrala a megafisurii. Animat de aceleai mecanisme cinematice ale tornadelor, transferul vertical de energie al coloanei de aburi intr instantaneu n contrabalans cu o spiral anticiclonic care ncercuia coloana, purtnd energia n direcie opus.

Micndu-se n spiral n jurul coloanei de gaz care se ridica, curenii oceanici pornir s se intensifice i s se rsuceasc n jos. Aburul crea un con imens de vid care absorbea milioane de litri de ap marin n jos, ctre zona de contact cu magma. La atingerea fundului oceanic, apa proaspt se transforma

i ea n abur i, avnd nevoie de o cale de scpare, se altura coloanei tot mai groase de gaz care mpingea n sus, trgnd tot mai mult ap dedesubt. Pe msur ce alte cantiti de ap se grbeau s umple vidul creat n permanen, vrtejul se intensifica. Megafisura hidrotermal se alungi, iar coloana de abur

nvolburat i ntei fora cu fiecare secund, ndreptndu-se nemilos spre suprafa.

Tocmai se ntea o gaur neagr oceanic.

Rachel se simea ca un ft n pntecele mamei. ntunericul fierbinte i ud o nconjura din toate prile. Gndurile i se mpotmoliser n cldura sufocant. Respir. Se lupt cu reflexul. Fulgerul luminos pe care tocmai l zrise nu putea proveni dect dinspre suprafa. i totui prea att de departe O iluzie. Du-te la suprafa. Cu micri ncete, Rachel ncepu s

noate n direcia din care zrise lumina. Acum vedea mai mult lumin Un ciudat licr rou la distan. S fie lumina zilei? not mai repede.

O mn o prinse de glezn.

Rachel fu ct pe ce s urle sub ap, aproape epuizndu-i ultimele rezerve de oxigen din plmni.

Mna o trase napoi, rsucind-o i ndicndu-i sensul opus de micare.

Rachel simi o strnsoare cunoscut. Michael Tolland era acolo, trgnd-o n cealalt direcie, mpreun cu el.

Mintea lui Rachel i spunea c el o ducea n jos. Inima i optea c el tie ce face.

D din picioare, i opti mama ei.

Rachel ddu ct de tare putu.

Cnd ieir amndoi la suprafa, Tolland i ddu seama c totul se sfrise. A erupt domul de magm. Imediat ce captul vrtejului avea s ating suprafaa, imensa tornad subacvatic avea s nceap s trag totul n jos. Ca o ciudenie, universul de deasupra suprafeei mrii nu mai era la fel de linitit cum l lsase el cu cteva momente n urm. Zgomotul devenise asurzitor. Vntul l izbea cu furie, ca i cum o furtun s-ar fi iscat din senin ct vreme el fusese scufundat.

Tolland aproape c delira din cauza lipsei de oxigen. ncerc s o sprijine pe Rachel n ap, dar fata i era tras din brae. Curentul! Tolland ncerc s reziste, dar fora invizibil trase i mai puternic, ameninnd s o smulg de lng el. Brusc, strnsoarea lui se destrm, iar corpul lui Rachel i alunec din brae dar n sus.

Uluit, Tolland urmri cum trupul lui Rachel e scos din ap. Deasupra plutea un elicopter Osprey al Pazei de Coast, trgnd-o pe

Rachel sus cu un cablu. Cu douzeci de minute n urm, Paza de Coast primise o informare despre o explozie pe mare. Pierznd urma elicopterului

Dolphin care ar fi trebuit s se gseasc n zon, autoritile se temuser de un accident. Introduseser ultimele coordonate cunoscute ale elicopterului n sistemul de navigaie i se rugaser s nu se fi ntmplat o nenorocire.

Cam la opt sute de metri distan de nava Goya, echipa de pe elicopter zrise un cmp de rmie care ardeau i pluteau n deriv n curentul marin. Prea o alup explodat. n apropiere, un brbat din ap fcea disperat semne cu minile. l trseser n aeronav. Omul era gol puc cu excepia unui picior acoperit complet cu band adeziv.

Epuizat, Tolland se uit n sus la pntecele elicopterului. Din motoarele aflate n poziie orizontal ieeau jeturi de fum. Mai multe brae o traser pe Rachel nuntru. Urmrind cum e adpostit ntr-un loc sigur, Tolland zri chipul familiar al unei siluete pe jumtate goale ghemuite n trapa de acces.

Corky? Tolland i simi inima btnd cu putere. Trieti!

Laul de prindere czu imediat napoi n ap, la trei metri deprtare. Tolland vru s noate dup el, dar simea deja o senzaie puternic de absorbie din partea vrtejului. Strnsoarea nemiloas a mrii l nvluia, refuznd s-i dea drumul.

Curentul l trgea dedesubt. Tolland se lupt s rmn la suprafa, dar era mult prea vlguit. Eti un supravieuitor, i optea cineva ntr-un colior al minii. Ddu din picioare, croindu-i drum spre suprafa. Ajunse din nou n btaia vntului aspru i vzu cablul nc la distan mare de el. Curentul continua s l trag napoi. Privind n sus printre rafalele de vnt i zgomot, Tolland o zri pe Rachel. Fata se uita la el, iar ochii ei i spuneau c l dorea cu disperare lng ea.

Tolland avu nevoie de patru lovituri puternice din picioare ca s ajung la cablu. Cu ultimele picturi de energie, i strecur braul i capul n la i se prbui.

Dintr-odat, oceanul se ndeprt sub el.

Tolland privi n jos exact n clipa n care vrtejul i deschise gura vorace. Tornada atinsese, n sfrit, suprafaa.

*

William Pickering sttea pe puntea navei i urmrea ca lovit de trsnet spectacolul care se desfura de jur mprejurul lui. Lng tribordul navei se ntea o imens depresiune ca un bazin circular la suprafaa apei. Tornada era lat de sute de metri i se extindea cu repeziciune. Oceanul ddea nval n ea, de parc se grbea n mod ciudat peste buza ei. De jur mprejur, se auzea un vuiet din adncuri. Pickering privi cu mintea complet goal cum se ntinde gaura spre el precum gura imens a unui zeu antic nfometat rvnindu-i ofranda.

Visez, reui Pickering s gndeasc.

Un nor imens de gaz erupse brusc din mijlocul tornadei cu un uierat exploziv, care zgudui geamurile navei. Pickering zri deasupra capului un gheizer colosal care se cra, tunnd, spre cerul ntunecat.

ntr-o clip, pereii vrtejului devenir mai abrupi. Perimetrul se extindea cu repeziciune, nghiind oceanul spre el. Carena navei se deplas cu putere spre cavitatea n expansiune. Pickering i pierdu echilibrul i czu n genunchi. Ca un muritor ajuns n faa lui Dumnezeu, privi n jos, spre abisul care se csca.

Ultimele lui gnduri se ndreptar spre fata lui, Diana. Se rug ca ea s nu fi cunoscut o astfel de spaim n clipa morii.

Unda de impact generat de coloana de abur zgli serios elicopterul

Osprey. Tolland i Rachel se inur unul de cellalt, n vreme ce piloii echilibrar aeronava, plannd jos deasupra navei condamnate. l puteau vedea pe William Pickering Quakerul stnd n genunchi, mbrcat n costum i cravat, la marginea balustradei superioare a vasului. Carena navei slt peste marginea imensului vrtej, determinnd ruperea lanului ancorei. Cu prova

nlndu-se mndr n aer, Goya alunec peste marginea tornadei i porni s coboare vertiginos peretele abrupt de ap. Dispru n cteva secunde n adncuri, cu luminile care-i ardeau n continuare pe punte.

n Washington, dimineaa era limpede i rcoroas.

Un vnticel rece trimitea roiuri de frunze moarte de jur mprejurul bazei Monumentului Washington. De obicei, n fiecare diminea, imaginea imensului obelisc, cel mai mare din lume de acest gen, se reflecta panic n bazinul

nconjurtor. n dimineaa asta ns, monumentul era martorul unei agitaii nebune provocate de mulimea de echipe de reporteri care se adunaser, ateptnd vetile promise care, se pare, erau nucitoare.

Ieind din limuzina personal i pornind ca un animal furios spre reporterii care l ateptau, senatorul Sedgewick Sexton se simea mai important dect ntregul ora Washington. Invitase cele mai importante zece canale de

tiri din ar la o conferin de pres, promindu-le cel mai mare scandal al deceniului.

Nimic nu strnete vulturii mai tare dect mirosul morii, i spuse el.

inea strns n mn teancul de plicuri din mtase alb, sigilate elegant cu monograma lui personal. Dac informaia nsemna putere, atunci el ducea cu sine o bomb nuclear.

Apropiindu-se de podium, se simea mbtat i mulumit s constate c scena improvizat includea dou structuri de recunoatere desprituri mari, de sine stttoare, care flancau podiumul precum dou cortine colorate

n bleumarin un truc de pe vremea lui Ronald Reagan menit s acopere orice posibile scpri de regie.

Sexton apru pe scen prin dreapta, ivindu-se din spatele despriturii ca un actor care ieea dintre faldurile unor aripi. Reporterii se aezar repede pe cele cteva rnduri de scaune din faa podiumului. nspre est, soarele tocmai se ivea peste domul Capitoliului, trimind raze aurii i roz spre capul lui Sexton, ca nite sgei luminoase din rai.

O zi perfect pentru a deveni cel mai puternic om din lume.

Bun dimineaa, doamnelor i domnilor, rosti Sexton, aeznd plicurile pe undeva n faa lui. O s vorbesc ct mai puin i ct mai pe nelesul tuturor. Informaiile pe care vreau s vi le mprtesc sunt destul de tulburtoare. n aceste plicuri se gsesc dovezi ale unei neltorii practicate la cele mai nalte niveluri ale puterii. Mi-e ruine s mrturisesc c preedintele m-a sunat acum o jumtate de or i m-a implorat, da, m-a implorat, s nu fac publice aceste dovezi.

Senatorul cltin din cap cu dispre:

i totui eu sunt un om care crede cu trie n adevr. Indiferent ct de dureros ar fi acesta.

Sexton se opri i ridic plicurile, strnind mulimea de oameni aezai pe scaune. Reporterii se uitar cu jind la plicuri, ca o hait de cini adulmecnd o delicates necunoscut.

Preedintele l sunase ntr-adevr pe Sexton cu o jumtate de or n urm

i i explicase totul. Hemey vorbise cu Rachel, care se afla n siguran la bordul unui avion, undeva. Orict ar fi sunat de incredibil, Casa Alb i NASA preau a fi doar nite martori nevinovai ai acestui fiasco de dimensiuni colosale, un complot urzit de mintea diabolic a lui William Pickering.

Oricum nu mai conteaz, i zise Sexton. Zach Hemey trebuie s se prbueasc zgomotos.

i-ar fi dorit n acele clipe s fie o musc pe pereii din Casa Alb, ca s i vad faa preedintelui atunci cnd i va da seama c Sexton trecuse la atac n public. Senatorul fusese de acord s se ntlneasc cu Hemey la Casa Alb chiar acum, pentru a discuta cum s prezinte cel mai bine naiunii adevrul despre meteorit. Probabil c Hemey sttea n faa televizorului chiar n acea clip, dndu-i seama, ocat, c nimic nu mai putea ajuta Casa Alb s opreasc nuna destinului.

Prieteni, relu Sexton, privirea lui nfigndu-se n ochii reporterilor, am cntrit serios ce cale s urmez. M-am gndit la onorarea i la dorina preedintelui de a menine aceste secrete, dar am decis c trebuie s urmez ceea ce mi dicteaz inima.

Oft, cltinnd din cap ca un om ncrcat de povara istoriei:

Adevrul este adevr. Nu vreau s influenez sub nici o form interpretarea pe care o vei da dumneavoastr faptelor. V voi oferi, pur i simplu, datele n forma lor brut.

Undeva la distan, Sexton auzi zgomotul unor elice mari de elicopter. Pentru o clip, se ntreb dac nu cumva preedintele, cuprins de panic, se repezea personal de la Casa Alb, n sperana c va putea opri acea conferin de pres. Asta ar fi cireaa de pe tort, i spuse el, nutrind sperana c lucrurile stteau aa. Ct de vinovat ar prea atunci Hemey?

Nu-mi face plcere s fac asta, relu Sexton, simind c momentul era cum nu se poate mai propice. Dar cred c este de datoria mea s informez poporul american c a fost minit.

Aeronava ateriz cu zgomot pe esplanada din dreapta lor. Privind ntr-acolo, Sexton constat cu surprindere c nu era elicopterul prezidenial, ci un elicopter Osprey cu motoare orizontale.

Pe fuzelaj era scris: UNITED STATES COAST GUARD.

Uimit, Sexton urmri cum se deschide trapa cabinei i prin ea se ivete o femeie care purta o hain portocalie a celor de la Paza de Coast i arta complet nengrijit, de parc venea de la un rzboi.

Femeia porni n fug spre zona alocat presei. Cteva secunde Sexton nu o recunoscu. Dup aceea adevrul l lovi drept n fa.

Rachel? Senatorul csc gura de uimire. Ce dracu caut ea aici?

Din mulime rzbtu un murmur de confuzie.

Afind un zmbet larg pe chip, Sexton se ntoarse spre reporteri i ridic un deget n semn de scuze:

mi putei acorda un minuel? mi cer mii de scuze!

Scoase un oftat profund i ngrijorat:

Familia pe primul plan! Civa reporteri izbucnir n rs.

Vzndu-i fata ndreptndu-se spre el din dreapta, Sexton nu avu nici o

ndoial c aceast reuniune tat-fiic trebuia s aib loc n particular. Din nefericire, n acel moment intimitatea era un lux greu de obinut. Privirea lui Sexton se furi spre despritura larg din dreapta sa.

Continund s zmbeasc cu calm, Sexton i fcu semn lui Rachel i se

ndeprt de microfon. ndreptndu-se spre fata lui dintr-o parte, Sexton i coordon micrile n aa fel nct Rachel s fie nevoit s treac prin spatele deschizturii ca s ajung la el. Senatorul se ntlni cu ea la jumtatea drumului, la adpost de ochii i de urechile presei.

Iubito? Zise el, zmbind i deschizndu-i braele n ntmpinarea ei.

Ce surpriz!

Rachel veni pn la el i i trase o palm zdravn peste fa.

Singur cu tatl ei, ascuns n spatele deschizturii, Rachel se uita la el cu un imens dezgust. l plesnise tare, dar el abia dac clipise. Se control, cu un snge rece nfiortor i i terse ncet zmbetul de pe chip, transformndu-l ntr-o cuttur sever.

Vocea i se prefcu ntr-o oapt maliioas:

N-ar trebui s fii aici!

Rachel i vzu ura din privire, dar simi, pentru prima dat n viaa ei, c nu i mai era fric.

i-am cerut s m ajui i tu m-ai vndut! Aproape c am fost ucis!

Dar acum e clar c nu ai pit nimic.

Din tonul lui, aproape c rzbtea dezamgirea.

NASA este nevinovat! Continu ea. Preedintele i-a spus i ie asta!

Ce faci aici?

n scurta cltorie la bordul avionului Osprey al Pazei de Coast, Rachel purtase convorbiri telefonice att cu preedintele, ct i cu tatl ei i cu Gabrielle Ashe.

I-ai promis lui Zach Hemey c te duci la Casa Alb!

Chiar m duc, rnji el. n ziua alegerilor!

Lui Rachel i se fcea ru cnd se gndi c acest om era tatl ei:

Ceea ce ai tu de gnd s faci este curat nebunie!

Nu zu? Chicoti Sexton.

Se ntoarse i fcu un semn n spatele lui ctre podium, care se vedea prin deschiztur. Pe podium, atepta un teanc de plicuri albe.

Plicurile alea conin informaii pe care tu mi le-ai trimis, Rachel. Tu. Minile tale sunt mnjite cu sngele preedintelui.

i-am trimis informaiile prin fax fiindc aveam nevoie de ajutorul tu!

Atunci credeam c preedintele i NASA sunt vinovai!

Avnd n vedere dovezile, NASA pare, cu siguran, vinovat!

Dar nu e! i merit o ans ca s-i recunoasc propriile greeli! Tu ai ctigat deja aceste alegeri. Zach Hemey este terminat! i tu tii asta! D-i voie omului s retrag cu demnitate.

Sexton gemu:

Eti att de naiv! Aici nu e vorba alegeri, Rachel, ci de putere. Ca s reueti ceva, e nevoie de o victorie zdrobitoare, de acte de mreie, de zdrobirea opoziiei i de controlarea forelor din Washington.

Cu ce pre?

N-o mai face pe moralista! Eu doar prezint faptele. Oamenii vor trage singuri concluziile i vor hotr cine este vinovatul.

Dar tu tii deja cine sunt!

Senatorul ridic din umeri:

Poate c a sosit momentul dispariiei NASA?!

Sexton simi c reporterii i pierdeau rbdarea. N-avea nici un chef s stea acolo toat dimineaa i s-o asculte pe fiic-sa inndu-i predici. l atepta momentul lui de glorie.

Am terminat discuia, zise el. Trebuie s in o conferin de pres.

i-o cer n calitate de fiic, l implor Rachel. Nu face asta! Gndete-te la ceea ce tocmai urmeaz s declanezi. Exist o cale mai bun.

Nu i pentru mine.

n acea clip, se auzi un iuit amplificat de boxe de staia de amplificare.

Sexton se rsuci pe clcie i zri o reporteri ntrziat, aplecat peste podium i ncercnd s ataeze un microfon de rama podiumului.

De ce nu ajung idioii tia la timp? se nfurie Sexton.

n graba ei, lovi teancul de dosare ale senatorului i le mprtie pe jos. Fir-ai a naibii!, o njur Sexton, nind de pe locul lui i blestemnd-o

pe Rachel pentru c-i l fcuse s piard timpul de poman. Cnd ajunse la locul incidentului, femeia sttea n patru labe i strngea plicurile de pe jos. Sexton nu-i vedea chipul, dar era n mod clar un reporter de reea purta o hain lung din camir, o earf pe msur i o beret din mohair pe care fusese ataat legitimaia de la postul de televiziune ABC.

Proasta naibii, o njur din nou Sexton.

Pe-astea le iau eu, se repezi el, ntinznd mna dup mapele de pres.

Femeia culese ultimele mape i i le ddu lui Sexton fr s-i ridice privirea de jos.

mi pare ru, ngim ea, evident stingherit.

Cutnd s se fereasc de priviri, femeia se grbi s se ascund n mulime.

Sexton numr repede plicurile. Zece. Bine.

Nimeni nu-i putea fura izbnda din acea zi. Adaptnd din nou un aer emfatic, regl microfoanele i zmbi jovial n direcia mulimii:

Cred c-ar fi mai bine s mpart chestiile astea nainte de a se rni careva!

Mulimea rse prnd nerbdtoare.

Sexton i simi fiica n apropiere, stnd chiar n spatele deschizturii.

Nu face asta! i opti Rachel. Vei regreta!

Sexton o ignor.

i cer s ai ncredere n mine, continu Rachel, cu voce ceva mai tare. E o greeal!

Sexton apuc mapele i trase de marginile lor.

Tat, izbucni Rachel cu voce tare i rugtoare. E ultima ta ans de a face ceea ce e bine!

S fac ce e bine? Sexton acoperi microfonul cu mna i ntoarse capul, ca i cum ar fi vrut s-i dreag glasul. Privi discret ctre fiica lui.

Eti la fel ca maic-ta idealist i cu vederi nguste. Femeile pur i simplu nu neleg adevrata natur a puterii!

ntorcndu-se la loc spre reporterii care ateptau, Sedgewick Sexton uit

ntr-o fraciune de secund de fiic-sa. Cu capul sus, nconjur podiumul i le nmn teancul de mape reporterilor. Urmri cu interes cum mapele sunt iute

mprite n mulime. Auzi cum sunt rupte sigiliile i cum sunt sfiate mapele, ca nite ambalaje ale unor cadouri de Crciun.

Mulimea fu brusc strbtut de oapte de uimire. Sexton simea cu toat fiina mreia acestui moment.

Meteoritul este un fals. Iar eu sunt omul care d totul n vileag.

Senatorul tia c presa va avea nevoie de cteva clipe s priceap adevratele implicaii ale documentelor pe care le-au primit: imaginile GPR ale puului de inserie prin ghea; specia oceanic vie, aproape identic cu fosilele prezentate de NASA; dovada formrii condrulelor pe Pmnt. Totul conducea ctre o concluzie ocant.

Domnule? ndrzni un reporter, prnd uluit. Toate astea sunt adevrate?

Sexton oft cu gravitate:

Da, m tem c sunt foarte adevrate.

Din mulime, izbucnir acum murmure de nedumerire.

V mai las cteva secunde s rsfoii paginile, zise Sexton, dup care atept ntrebri i voi ncerca s lmuresc cteva aspecte ale imaginilor pe care le vedei.

Domnule senator? ntreb un alt reporter, prnd de-a dreptul ocat. Aceste imagini sunt autentice? Neretuate?

Sut la sut, rspunse Sexton, vorbind cu mai mult fermitate. Altfel, nu v-a fi prezentat aceste dovezi.

Nedumerirea reporterilor pru s sporeasc. Sexton avu chiar impresia c aude cteva rsete oricum, nu aceasta era reacia scontat. ncepea s se team c supraestimase capacitatea ziaritilor de a trage concluzii din cteva rnduri.

, domnule senator? Izbucni un alt reporter, prnd ciudat de amuzat. Ca s fie ct se poate de oficial, dumneavoastr garantai pentru autenticitatea acestor imagini?

Sexton ncepea s se simt frustrat!

Prieteni, v mai spun o singur dat c dovezile din minile dumneavoastr sunt sut la sut autentice. Iar dac altcineva poate dovedi contrariul, mi mnnc plria!

Sexton atept hohotele de rs, dar acestea nu venir. Tcere de mormnt. Priviri nedumerite.

Reporterul care pusese ultima ntrebare porni spre Sexton, frunzrind pe drum dosarul:

Avei dreptate, domnule senator! Aceste date sunt scandaloase.

Reporterul fcu o pauz i se scrpin n cap:

Pi atunci cred c noi suntem nedumerii de ce v-ai decis s ne

mprtii aceste imagini acum, mai ales dup ce, pn acum, le-ai negat cu atta vehemen.

Sexton habar n-avea la ce se referea individul. Reporterul i ddu fotocopiile primite. Sexton se uit la pagini i pentru o clip mintea lui refuz s priceap ceea ce vedea.

Rmase fr grai.

Sexton privea nite poze necunoscute. Imagini n alb i negru. Doi oameni. Dezbrcai. Brae i picioare ncrligate. Pentru o clip, Sexton nu-i ddu seama ce reprezentau acele poze. Apoi pricepu. Satrul ghilotinei cobornd pe gtul lui.

ngrozit, Sexton i ntoarse privirea spre mulime. Toat lumea rdea.

Jumtate dintre reporteri ncepuser deja s sune la redacii i s comunice tirea.

Sexton simi o btaie pe umr.

Se ntoarse, ca ntr-un vis urt.

n spatele lui se afla Rachel.

Am ncercat s te oprim, zise ea! i-am acordat toate ansele!

Lng fiic-sa se afla o femeie.

Sexton tremura deja n vreme ce privirea i se ndrept spre necunoscut. Era reporteria cu hain de camir i beret de mohair femeia care rsturnase mapele. Sexton i zri chipul i sngele i nghe n vine.

Ochii negri ai lui Gabrielle prur s l strpung ca un cuit atunci cnd fata i deschise haina i dezvlui un teanc de mape albe ascunse bine sub bra.

Biroul Oval era ntunecat. Lumina venea doar de la veioza de pe biroul preedintelui Hemey. Stnd n faa preedintelui, Gabrielle i inea brbia sus. Dincolo de fereastra ncperii se lsa amurgul nspre orizont.

Am auzit c ne prseti, zise Hemey, prnd dezamgit.

Gabrielle ddu din cap. Cu toate c preedintele i oferise cu amabilitate adpost pe termen nelimitat n Casa Alb, la distan de ziariti, Gabrielle prefera s nu evite furtuna ascunzndu-se chiar n mijlocul ei. i dorea s se gseasc la ct mai mare distan cu putin. Cel puin pentru o vreme.

Hemey se uit la ea. Prea impresionat:

Gabrielle, alegerea pe care ai fcut-o n dimineaa asta

Se opri, de parc nu-i gsea cuvintele. Privirea lui era limpede nu se asemna nici pe departe cu ochii adnci i enigmatici ai senatorului Sedgewick Sexton care o atrseser pe Gabrielle. Cu toate astea, chiar i n atmosfera solemn a unui astfel de loc, ea ntrezri buntatea n ochii preedintelui, o anumit demnitate i o onoare pe care nu avea s le uite n curnd.

Am fcut-o i pentru mine, zise ea, ntr-un trziu. Hemey ncuviin:

Chiar i aa, i datorez mulumiri.

Hemey se ridic, fcndu-i semn s l urmeze n hol.

De fapt, speram s mai stai pe aici suficient de mult ca s-i pot oferi un post n echipa mea care se ocup cu bugetul.

Gabrielle i arunc o privire bnuitoare:

Oprii cheltuiala i ncepei refacerea?

El chicoti:

Ceva n genul acesta.

Cred c tim prea bine amndoi, domnule, c acum eu sunt mai degrab o piatr de moar dect o valoare pentru dumneavoastr.

Hemey ridic din umeri:

Las s treac vreo cteva luni. Totul se va uita. O mulime de brbai

i de femei de renume au trecut prin situaii asemntoare i tot au atins mreia.

Preedintele i fcu cu ochiul:

Civa dintre acetia au ajuns chiar preedini ai Statelor Unite.

Gabrielle tia c el avea dreptate. omer de cteva ore, Gabrielle

refuzase deja dou alte slujbe n acea zi una de la Yolanda Cole, de la reeaua de televiziune ABC, cealalt de la editura St. Martin, care i oferise o sum considerabil pentru publicarea unei biografii complete. Nu, mulumesc.

Strbtnd holul alturi de preedinte, Gabrielle se gndi la imaginile ei, difuzate acum de toate televiziunile.

Altfel, ara ar fi avut mult mai mult de suferit, se liniti ea. Mult mai mult.

Dup ce se dusese la postul de televiziune ABC pentru a-i recupera fotografiile i mprumutase legitimaia de pres a Yolandei, Gabrielle se strecurase napoi n biroul lui Sexton pentru a pregti mapele de pres duplicat. Ct vreme sttuse acolo, reuise s printeze i copiile de pe cecurile cu donaii ilegale din computerul senatorului. Dup confruntarea de la

Monumentul Washington, Gabrielle nmnase copiile cecurilor senatorului, care prea lovit de dambla i i formulase preteniile:

Dai-i preedintelui ocazia de a-i anuna greeala cu meteoritul sau chestiile astea devin i ele publice.

Senatorul Sexton se uitase o singur dat la teancul de hrtii, apoi se urcase n limuzina personal i dispruse. Din acel moment, nimeni nu mai auzise nimic despre el.

Acum, ajungnd la ua din spate a Slii de briefing alturi de preedinte,

Gabrielle auzi mulimea fremtnd dincolo de u. Pentru a doua oar n mai puin de douzeci i patru de ore, lumea se aduna ca s aud un comunicat special al preedintelui.

Ce le vei spune? Se interes Gabrielle.

Hemey oft, pstrndu-i expresia de calm.

De-a lungul anilor, am nvat mereu un lucru

i puse o mn pe umrul ei i zmbi:

C nu exist nici un substitut pentru adevr.

Urmrindu-l cum se ndreapt spre scen, Gabrielle se simi copleit de un val neateptat de mndrie. Zach Hemey era pe cale s recunoasc greeala vieii lui i totui, la modul cel mai ciudat cu putin, nu artase niciodat mai preedinte ca acum.

Rachel se trezi ntr-o camer ntunecat.

Un ceas cu indicatoare luminoase arta 10.14 P. M. Nu se afla n patul ei. Pre de cteva clipe, rmase nemicat, ntrebndu-se unde era. ncet, amintirile ncepur s-i revin Megafisura Dimineaa de la Monumentul Washington Invitaia preedintelui de a rmne la Casa Alb.

Sunt la Casa Alb, i ddu Rachel seama. Am dormit aici toat ziua.

La comanda preedintelui, elicopterul Pazei de Coast i transportase pe

Michael Tolland, Corky Marlinson i Rachel Sexton, epuizai, de la Monumentul

Washington la Casa Alb, unde li se oferise un mic dejun copios, apoi li se fcuse un control medical i, la final, li se oferise spre alegere oricare dintre cele paisprezece dormitoare pentru oaspei, unde s i refac forele.

Toi acceptaser invitaia.

Lui Rachel nu-i venea s cread c dormise atta. Deschise televizorul i constata cu surprindere c preedintele Hemey i terminase deja conferina de pres. Rachel i ceilali se oferiser s stea lng el n momentele n care preedintele avea s anune lumii ntregi marea decepie legat de meteorit. Cu toii am greit. ns Hemey insistase s poarte singur aceast povar.

Ce e mai trist, spunea un analist politic la televizor, e c NASA pare a nu fi descoperit nici un fel de indicii ale vieii extraterestre. Este pentru a doua oar n acest deceniu cnd NASA clasific incorect un meteorit ca purttor de indicii ale vieii extraterestre. De aceast dat ns, printre cei pclii s-au numrat i mai muli oameni de tiin civili de mare reputaie.

n mod normal, interveni un al doilea analist, ar trebui s spun c o

neltorie de o asemenea dimensiune precum cea descris de preedinte n aceast sear ar fi devastatoare pentru cariera lui politic i totui, lund n consideraie evenimentele din aceast diminea de la Monumentul Washington, trebuie s afirm c ansele lui Zach Hemey de rectigare a preediniei par mai mari ca niciodat.

Primul analist ncuviin:

Deci nici un fel de via din spaiu, dar nici campania senatorului

Sexton nu pare s mai aib vreun viitor. Iar acum, c alte informaii aprute ntre timp sugereaz existena unor probleme financiare imense pentru senatorul

O btaie n u i atrase atenia lui Rachel.

Michael, sper ea i stinse repede televizorul. Nu l mai vzuse de la micul dejun. Dup sosirea la Casa Alb, Rachel nu-i dorise nimic cu mai mult ardoare dect s adoarm n braele lui. Cu toate c simea cum Michael i mprtea sentimentele, Corky se bgase ca musca n lapte i se plantase pe patul lui Tolland, apucndu-se cu nflcrare s povesteasc i s repovesteasc isprava cu urinatul i cu salvarea lui. ntr-un trziu, cumplit de epuizat, Rachel i Tolland renunaser i plecaser spre dormitoare separate, ca s se odihneasc.

ndreptndu-se acum spre u, Rachel se uit n oglind, amuzat s descopere ct de ridicol era mbrcat. n dulap nu gsise altceva cu ce s se bage n pat dect un vechi tricou imens de fotbal american. Tricoul i ajungea pn la genunchi, ca o cma de noapte.

Btaia se auzi din nou.

Rachel deschise ua i constat dezamgit c o atepta o agent a Serviciilor Secrete. Era mbrcat elegant, cu o bluz albastr i mai era i drgu.

Domnioar Sexton, domnul din dormitorul Lincoln v-a auzit televizorul. Mi-a cerut s v spun c, de vreme ce v-ai trezit

Femeia se opri i i arcui sprncenele. n mod clar jocurile nocturne de la etajele superioare ale Casei Albe nu aveau secrete pentru ea.

Rachel se nroi. I se fcu pielea de gin: Mulumesc.

Agenta o conduse pe Rachel de-a lungul coridorului impecabil ornat ctre o u apropiat cu un aspect ct se poate de sordid.

Dormitorul Lincoln, zise femeia. Iar cum eu trebuie s stau permanent de partea aceasta a uii, v urez Somn uor i atenie la fantome.

Rachel ddu din cap. Legendele fantomelor din dormitorul Lincoln erau la fel de vechi cum era i Casa Alb. Se spunea c Winston Churchill zrise fantoma lui Lincoln acolo, aa cum se ntmplase i n cazul multor altora, printre care se numraser Eleanor Roosevelt, Amy Carter, actorul Richard

Dreyfuss i zeci de cameriste i de valei. Se mai spunea c uneori cinele preedintelui Reagan urla ore ntregi, n faa uii dormitorului.

Gndul la aceste personaliti o fcu pe Rachel s i dea seama ce loc sacru era acea ncpere. Se simi brusc stnjenit, aa cum sttea acolo, mbrcat cu tricoul de fotbal american, cu picioarele goale, ca o fetican de liceu ateptnd s se strecoare n camera unui biat.

E bine ce fac? O ntreb ea pe agent n oapt. Vreau s spun c sta chiar e dormitorul Lincoln.

Agenta i fcu cu ochiul:

Pe acest etaj, politica noastr se rezum la Nu ntreba, nu povesti. Rachel zmbi:

Mulumesc.

Vru s apese pe clana uii, tremurnd deja din pricina emoiei.

Rachel!

Vocea nazal rsun pe coridor ca o sonerie.

Rachel i agenta se ntoarser. Corky Marlinson opia spre ele n crj. Piciorul i fusese bandajat ntre timp, cu profesionalism de aceasta dat.

Nici eu n-am putut s dorm!

Rachel se strmb, dndu-i seama c romantismul serii era pe punctul de a se destrma.

Corky o cercet cu privirea pe drgua reprezentant a Serviciilor Secrete.

i adres un zmbet larg:

mi plac femeile n uniform.

Agenta i ddu bluza la o parte, dezvluind privirilor o arm ascuns sub bra.

Corky btu n retragere.

Am neles mesajul. Se ntoarse spre Rachel:

S-a trezit i Michael? Vrei s intri? Omul prea dornic s se alture petrecerii.

Rachel gemu:

De fapt, Corky

Doctore Marlinson, interveni agenta Serviciilor Secrete, scond un bilet din bluza ei. Aa cum se spune n acest bilet, care mi-a fost dat de ctre domnul Tolland, am primit ordine clare s v escortez la buctrie, s-i spun

efului buctar s v pregteasc tot ce v dorii i s v rog s mi explicai n amnunt cum v-ai salvat de la o moarte sigur

Agenta ezit i se strmb citind biletul din nou

Urinnd pe dumneavoastr?

Femeia prea c tocmai a rostit cuvintele magice. Corky renun imediat la crje i i puse un bra n jurul umerilor agentei, ca s se sprijine. Rosti cu voce victorioas:

Spre buctrie, iubire!

n vreme ce agenta indispus l ajut pe Corky s opie mai departe pe coridor, Rachel nu se ndoia c partenerul lor de suferine era n al noulea cer.

Cheia st n urin, l auzi ea rostind, deoarece blestemaii ia de lobi olfactivi telencefalici pot mirosi orice de la distan!

Dormitorul Lincoln era ntunecat. Rachel constat cu surprindere c patul era gol i prea neatins. Michael Tolland nu se zrea nicieri.

Lng pat ardea o veche lamp cu petrol. n licrele luminii moi, Rachel zri covorul de Bruxelles Celebrul pat sculptat din lemn de trandafir

Portretul soiei lui Lincoln, Mary Todd chiar i biroul unde Lincoln semnase

Proclamaia de Emancipare.

Dup ce nchise ua n urma ei, Rachel simi curentul nfiorndu-i picioarele goale. Unde e Michael? O fereastr era deschis de cealalt parte a ncperii, lsnd un vnticel s ptrund nuntru i s agite draperiile albe.

Rachel porni spre fereastr s o nchid ns pe drum se auzi o oapt bizar dinspre dulap.

Maaaarrrrrrry

Rachel se rsuci pe clcie:

Maaaaaarrrrrrrrry? opti vocea din nou. Tu eti? Mary Todd Liiiiiincoln?

Rachel nchise iute fereastra i se ntoarse spre dulap. Inima i btea cu putere, dei tia prea bine c era o prostie.

Mike, tiu c eti tu.

Nuuuuuu Continu vocea. Nu sunt Mike Sunt Aaaaabe.

Rachel i nfipse minile n olduri:

Nu zu? Abe Cel Onest?

Un chicotit nfundat:

Abe cel moderat de onest Da. Rachel rdea i ea acum.

S te teeeeeeeeeemi, gemu vocea din dulap. S te teeeeemi foarte taaaaaaare.

Nu m tem.

Te rog s te temi, gemu vocea. La specia uman, emoia generat de fric i cea sexual sunt ndeaproape legate.

Rachel izbucni n hohote:

Aa crezi tu c m poi incita?

Iaaaaart-m Gemu vocea. Au trecut aaaaaaaani de cnd n-am mai fost cu o femeie.

Evident, zise Rachel, deschiznd ua dulapului.

Michael Tolland sttea n faa ei cu zmbetul ntiprit pe chip. Arta irezistibil n pijamaua bleumarin cu care era mbrcat. Zrind sigiliul prezidenial brodat pe pieptul bluzei, Rachel simi cum i st o clip inima n loc.

Pijama prezidenial?

El ridic din umeri.

Era n dulap.

Iar eu n-am avut dect tricoul sta?

Ar fi trebuit s alegi dormitorul Lincoln.

Ar fi trebuit s te oferi!

Am auzit c salteaua era proast. Din pr antic de cal.

Tolland i fcu cu ochiul, artnd nspre un pachet ambalat ca un cadou de pe o mas cu tblie de marmur:

Cu aia o s m revanez. Rachel era impresionat:

Pentru mine?

L-am trimis pe un angajat de la Casa Alb s caute chestia asta pentru tine. Abia a sosit. Nu o scutura.

Rachel desfcu cu grij ambalajul i scoase dinuntru coninutul greu. Era un vas mare de cristal n care notau doi petiori aurii ngrozitor de uri.

Se holb la ei dezorientat i deziluzionat:

Glumeti, nu-i aa?

Helostoma temmincki, i explic Tolland cu mndrie.

Mi-ai cumprat peti?

Sunt nite peti rari, chinezeti, care se srut. Foarte romantici.

Petii nu sunt romantici, Mike!

Spune-le asta tipilor stora. Pot s se srute ore ntregi.

i sta este un alt stimulent erotic?

Am cam ruginit cnd e vorba de dragoste. Poi mcar s-mi rsplteti efortul?

Pentru tiina ta n viitor, Mike, petii nu sunt un stimulent erotic.

ncearc poate cu nite flori.

Tolland scoase un buchet de crini albi pe care l inea ascuns la spate.

Am ncercat s iau trandafiri roii, zise el, dar era ct pe ce s fiu mpucat cnd am ncercat s m furiez n Grdina cu trandafiri.

Trgnd-o pe Rachel la pieptul lui i pierzndu-se n mireasma prului ei, Tolland simi cum dispar anii n care i impusese izolarea. O srut cu pasiune, simindu-i corpul cum se lipete de corpul lui. Crinii albi czur la picioarele lor. Barierele pe care Tolland le construise incontient se topir ca prin farmec.

Au disprut fantomele.

O simi pe Rachel trgndu-l ncet spre pat i optindu-i la ureche:

Doar nu crezi cu adevrat c petii sunt romantici, nu?

Ba da, rspunse el, srutnd-o din nou. Ar trebui s vezi ritualul de

mperechere al meduzelor. Incredibil de erotic.

Rachel l trnti pe spate pe salteaua din pr de cal i i potrivi trupul peste trupul lui.

Iar cluii de mare Zise Tolland, rmas fr suflare n timp ce savura atingerea ei prin satinul subire al pijamalei. Cluii de mare au Un dans al iubirii incredibil de senzual.

Ajunge cu toat vorbria despre peti, opti Rachel, deschizndu-i nasturii de la pijama. Ce-mi poi spune despre ritualul de mperechere ale primatelor avansate?

Tolland oft:

M tem c nu m pricep la primate.

Rachel i ridic tricoul:

Ei bine, naturalistule, i-a sugera s nvei repede! Epilog.

Supersonicul NASA zbura sus deasupra Atlanticului.

La bordul lui, directorul administrativ al NASA, Lawrence Ekstrom privi lung, pentru ultima dat, imensa piatr nnegrit din spaiul dedicat mrfurilor. napoi n mare, i zise el cu tristee. Acolo unde te-au descoperit.

La ordinul lui Ekstrom, pilotul deschise trapa compartimentului de marf

i i ddu drumul rocii. Urmrir amndoi cum piatra uria plonjeaz n jos n spatele avionului, se arcuiete peste oceanul iluminat de soare i dispare n valuri, n mijlocul unui strop argintiu.

Roca se scufund cu repeziciune.

La o sut de metri adncime, silueta ei masiv abia dac mai putea fi

ntrezrit. La peste o sut cincizeci de metri adncime, ntunericul deveni complet i deplin.

Roca i continu coborul. Mai adnc.

Plonjonul dur aproximativ dousprezece minute.

Apoi, ca un meteorit care cade pe faa ntunecat a Lunii, roca se prbui pe un platou imens i noroios de pe fundul oceanului, ridicnd un nor de depuneri. Dup ce depunerile se reaezar pe fund, una dintre miile de specii necunoscute ale oceanului veni notnd s cerceteze bizarul nou-venit.

Neimpresionat, creatura plec mai departe.

SFRIT

{1} Biroul Naional de Explorare

{2} Quakerii sunt membri ai Ordinului Religios al Prietenilor, sect religioas care s-a transformat n Statele Unite i apoi n alte ri n comuniti de sine stttoare.

{3} Adresa Casei Albe

{4} Sistem de Observare a Pmntului

{5} Grupul de Aplicaii de Lupt

{6} Peninsul n nord-estul Statelor Unite, n apropiere de Cercul Polar de

Nord.

{7} Automobil de teren cu traciune integral

{8} The Polar Orbiting Density Scanner, Scanerul de Densitate a Orbitei Polare

{9} Uluitoarele Oceane

{10} Silicat complex de magneziu i fier

{11} Cutarea Inteligenei Extraterestre

{12} University of California Los Angeles

{13} NASA NU NTOTDEAUNA TIINIFIC PRECIS, aprox. {14} Universitatea New Hampshire

{15} Portable Secure Comm, Comunicaii Portabile Securizate

{16} Diatomee, clas de alge microscopice monocelulare brune-glbui, care au corp nchis ntre dou valve silicioase, de forma unui capac de cutie.

{17} Fundaia pentru Frontiera Spaial {18} Fiscul american

{19} Radarul de Penetrare a Solului

{20} Avioane alungite, controlate de la distan, care preau nite farfurii pe cer.

{21} Joc de cuvinte n engl., n orig., fault, greeal, dar i falie geologic ntre dou plci tectonice.

{22} Fum i oglinzi

{23} Experiment radio ionosferic interactiv al NASA

{24} Homar

{25} Biologi Oceanici Singuratici mprind Cercetri Total Excentrice

{26} Crevete Urt din Iad (trad aprox.)